Une variante du coronavirus découverte en Inde est renommée Delta

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Si vous ne maîtrisez pas encore le nom du dernière variante de coronavirus pour mettre les nations à cran — B.1.617.2, comme l’appellent les biologistes évolutionnistes — alors n’ayez crainte : l’Organisation mondiale de la santé a proposé une solution.

Le groupe a déclaré lundi qu’il avait mis au point un système moins technique et plus facilement prononçable pour nommer les variantes – les versions mutées du virus qui ont provoqué de nouvelles flambées d’infections dans le monde.

Les variantes se verront attribuer des lettres de l’alphabet grec dans l’ordre dans lequel elles sont désignées comme des menaces potentielles par l’OMS

B.1.617.2, par exemple, qui a contribué à une poussée meurtrière en Inde, a été nommé Delta dans le nouveau système. Cette variante peut se propager encore plus rapidement que B.1.1.7, la variante découverte en Grande-Bretagne qui a contribué à des vagues de cas dévastatrices dans le monde. (Le nouveau nom de B.1.1.7 est Alpha.)

Les scientifiques continueront d’attribuer de longues chaînes de lettres et de chiffres à de nouvelles variantes à leurs propres fins, mais ils espèrent que les lettres grecques sortiront plus facilement de la langue des non-scientifiques.

Il y a aussi une motivation plus profonde : la le système de lettres et de chiffres était si compliqué que de nombreuses personnes se référaient aux variantes par les lieux où elles ont été découvertes à la place («la variante indienne» pour B.1.617.2, par exemple). Les scientifiques craignent que ces surnoms informels puissent être à la fois inexacts et stigmatisants, punissant les pays pour avoir investi dans le séquençage du génome nécessaire pour sonner l’alarme sur de nouvelles mutations qui pourraient bien avoir émergé ailleurs.

Que les lettres grecques resteront collées est une autre affaire. Cela fait des mois que les experts convoqués par l’OMS ont commencé à discuter de la question, permettant à des étiquettes comme «la variante britannique» et «la variante sud-africaine» de proliférer dans les médias.

Les experts ont déclaré qu’ils avaient envisagé un certain nombre d’alternatives, comme prendre des syllabes à partir de mots existants pour créer de nouveaux mots. Mais trop de ces combinaisons de syllabes étaient déjà des noms de lieux ou d’entreprises reconnaissables, ont-ils déclaré.

Et il se trouve que les lettres grecques venaient d’être libérées d’une autre tâche : l’Organisation météorologique mondiale a déclaré en mars qu’elle ne les utilise plus pour nommer les ouragans.

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