Une nouvelle thérapie pour le cancer de la prostate agressif améliore la survie

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Une thérapie expérimentale a prolongé la vie chez les hommes atteints d’un cancer de la prostate agressif qui a résisté à d’autres traitements, offrant un nouvel espoir aux patients atteints d’une maladie avancée et ouvrant la porte à une nouvelle forme prometteuse de thérapie contre le cancer.

Parmi les hommes qui ont reçu le nouveau traitement, il y a eu une réduction de près de 40 % des décès au cours de l’essai clinique, par rapport aux patients similaires qui n’ont reçu qu’un traitement standard, ont rapporté mercredi les chercheurs.

Le cancer de la prostate est la deuxième cause de décès par cancer chez les hommes américains, après le cancer du poumon ; on estime que 34 130 hommes mourront du cancer de la prostate cette année. Un homme sur huit sera diagnostiqué avec la maladie à un moment donné de sa vie. Le risque augmente avec l’âge et le cancer est plus fréquent chez les hommes noirs.

Le nouveau traitement repose sur une molécule radioactive pour cibler une protéine présente à la surface des cellules cancéreuses de la prostate. L’étude, qui a suivi 831 patients atteints d’une maladie avancée dans 10 pays pendant une période médiane de 20 mois, a été publiée dans le New England Journal of Medicine.

« C’est quelque chose de nouveau – vous conduisez les radiations directement vers le cancer lui-même », a déclaré Karen Knudsen, présidente et directrice générale de l’American Cancer Society. « C’est une stratégie beaucoup plus sophistiquée pour cibler la tumeur. »

« Vous ne détruisez pas seulement les cellules cancéreuses – vous bombardez intelligemment l’endroit où la tumeur s’est trouvée pour vivre. »

Il n’y a pas de remède définitif pour le cancer de la prostate métastatique, et il y a un besoin urgent de nouvelles thérapies, a déclaré le Dr Knudsen. La plupart des traitements qui prolongent la vie reposent sur la suppression ou le blocage des androgènes, les hormones mâles qui alimentent le cancer de la prostate.

« Cela ouvre la porte à une radiothérapie de précision ciblant d’autres molécules qui se trouvent à la surface d’autres cellules cancéreuses », a déclaré le Dr Philip Kantoff, président de la médecine au Memorial Sloan Kettering Cancer Center à New York.

Le traitement expérimental, appelé lutétium-177-PSMA-617, combine un composé qui cible une protéine à la surface des cellules cancéreuses de la prostate, appelée antigène membranaire spécifique de la prostate, ou PSMA, avec une particule radioactive qui attaque les cellules.

La protéine PSMA, qui peut être détectée par imagerie, se trouve presque exclusivement sur les cellules cancéreuses de la prostate, et le traitement cause donc moins de dommages aux tissus environnants, a déclaré le Dr Oliver Sartor, co-investigateur principal de l’essai et directeur médical du Tulane Cancer Center à la Nouvelle-Orléans.

Bien que la protéine ne soit pas omniprésente dans les tumeurs de la prostate, on la trouve dans plus de 80 pour cent des cas. Parmi les patients sélectionnés pour l’essai, 87 pour cent étaient positifs pour le PSMA. Seuls les hommes positifs pour le marqueur ont été inclus dans l’essai.

L’étude a recruté des hommes atteints d’une forme de cancer de la prostate métastatique appelé cancer de la prostate résistant à la castration. Tous les patients avaient une maladie qui a progressé malgré les traitements de chimiothérapie et d’hormonothérapie pour supprimer et bloquer les androgènes.

Les participants ont été randomisés pour recevoir le traitement expérimental, administré toutes les six semaines jusqu’à six doses avec un traitement standard, ou pour continuer les soins standard seuls, mais sans chimiothérapie ni autres isotopes.

Après une période de suivi médiane de 20,9 mois, les patients ayant reçu le traitement expérimental ont survécu pendant une durée médiane de 15,3 mois, contre 11,3 mois pour ceux qui n’ont reçu que des soins standard, soit une réduction de 38 %.

Leurs tumeurs étaient plus susceptibles de rétrécir, leurs niveaux d’antigènes spécifiques de la prostate étaient plus susceptibles de baisser et le risque de progression de leur cancer était réduit de 60%.

Les effets secondaires – le plus souvent la fatigue, la bouche sèche et les nausées – étaient plus fréquents chez ceux recevant le composé que chez ceux qui n’en recevaient pas, mais ne semblaient pas affecter de manière significative la qualité de vie, selon les chercheurs.

L’étude comportait certaines limites. Il s’agissait d’un essai randomisé, mais en raison des difficultés de mener un essai en double aveugle avec un traitement radioactif, l’essai était ouvert : les patients et les médecins savaient s’ils recevaient ou non le traitement. Cela a causé quelques problèmes dès le début, car les patients déçus par leur affectation se sont retirés de l’essai.

Le médicament expérimental a fonctionné là où d’autres approches avaient échoué, a souligné le Dr Sartor. « Ces patients avaient reçu essentiellement toutes les thérapies disponibles », a-t-il déclaré. « Il s’agit du premier médicament ciblé sur la tumeur qui entraîne réellement un bénéfice de survie globale chez des patients incroyablement prétraités. »

Le Dr Sartor était co-investigateur principal de l’essai, avec le Dr Bernd Krause, du Rostock University Medical Center en Allemagne. L’essai a été parrainé par Endocyte Inc. et Advanced Accelerator Applications, qui sont des sociétés de Novartis ; Le Dr Sartor est un consultant rémunéré de l’entreprise. Les données ont été analysées par le promoteur et fournies confidentiellement aux auteurs.

Des responsables de Novartis ont déclaré que la société demanderait à la Food and Drug Administration l’approbation du nouveau traitement plus tard cette année.

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