Un regard intérieur sur la lutte constante de Cuba pour l’eau potable

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Dans une main, Manuel Reyes Estrada portait un formulaire et un crayon, dans l’autre un seau rempli de petits poissons et une tasse à bière Bucanero en plastique. «C’est comme ça», dit-il. «Nous, les employés de la brigade de santé, sommes autorisés à écrire uniquement avec des crayons.» Ses supérieurs, expliqua-t-il, utilisent des stylos. Dans l’après-midi, les supérieurs visitent les maisons où les employés de la brigade de santé ont travaillé plus tôt dans la journée – «pour vérifier si nous avons bien fait notre travail».

Manuel s’est arrêté une seconde sur la route non goudronnée de la ville cubaine de Holguín pour remplir les numéros de maison sur son formulaire autrement vide. Il essuya la sueur de son visage.

Chaque jour, dans les villes de Cuba, une vaste gamme de travailleurs – des inspecteurs et des fumigateurs aux chauffeurs de camion et aux poseurs de canalisations – descendent dans les rues dans un effort coordonné pour fournir de l’eau potable à leurs concitoyens.

Entre autres responsabilités, les agents de santé effectuent des inspections exhaustives des réservoirs d’eau sur les toits, s’assurant que l’eau est propre et exempte de larves de moustiques, contribuant ainsi à prévenir la transmission de maladies tropicales telles que la dengue, le chikungunya et le Zika.

Les efforts font partie d’une solution analogique à forte intensité de main-d’œuvre dans un société largement non numérique.

Une partie importante de l’eau potable disponible à Cuba est perdue à cause de ses pipelines qui fuient et vétustes – plus de 50%, par quelques estimations.

Ces dernières années, les problèmes d’infrastructure ont été aggravés par les sécheresses et la hausse des températures. Pour une grande partie de la population, l’eau courante n’est disponible que sporadiquement – dans certains cas, une ou deux heures par jour, tous les quelques jours. Pendant qu’elle coule, les résidents stockent l’eau disponible dans des citernes ou des réservoirs, qui servent alors d’environnements potentiels de reproduction pour les moustiques.

Manuel ignora le chien qui aboyait en entrant dans la maison. Une femme portant des bigoudis dans les cheveux lui a montré l’escalier en colimaçon qui mène au toit. Après avoir localisé le réservoir d’eau du bâtiment, il a utilisé un petit miroir pour éclairer son intérieur sombre.

À l’aide du gobelet à bière en plastique, Manuel prit cinq petits poissons de son seau dans le réservoir d’eau. «Normalement, nous utilisons Abate», dit-il, faisant référence à un larvicide, également connu sous le nom de temefos, utilisé pour traiter l’eau. Mais le produit chimique n’était pas disponible, a-t-il expliqué, et donc les poissons, qui mangent les larves, sont utilisés comme un produit naturel – si compliqué – alternative.

Avec une formation en anthropologie, je m’intéresse depuis longtemps à la façon dont les gens vivent et gèrent leurs défis quotidiens.

Lors de précédentes visites à Cuba, j’ai remarqué les luttes quotidiennes pour l’eau douce: les gens se débattent avec les pompes à eau, les rues détrempées à cause de canalisations défectueuses, les camions-citernes sillonnent continuellement les routes. Né et élevé dans les Pays-Bas pluvieux, où l’eau potable est considérée comme acquise, je ne m’attendais pas à ce que l’eau soit une rareté sur une île tropicale.

En février 2019, les Cubains ont voté pour approuver une nouvelle constitution, qui, parmi de nombreuses autres dispositions, établit le droit à l’eau potable. J’ai décidé de faire de ce droit constitutionnel le point de départ d’un projet sur la crise de l’eau sous-déclarée à Cuba.

J’ai voyagé à Cuba pendant six semaines en avril et mai 2019, et pendant quatre semaines supplémentaires en janvier 2020. Lors du premier voyage, j’ai appris comment différentes régions rencontrent des problèmes différents – et trouvent des solutions. J’ai également découvert le nombre de professions impliquées dans l’approvisionnement en eau des habitants.

En observant différents travailleurs impliqués dans la garantie de l’accès à l’eau dans diverses parties de l’île, j’ai commencé à voir un échantillon de Cuba contemporain.

Dans la ville de Trinidad, par exemple, j’ai rencontré Alexis Alonso Mendoza, qui s’est décrit comme «l’homme le plus populaire de la ville».

Trinidad est divisée en plusieurs districts, dont chacun a généralement de l’eau courante pendant deux heures tous les cinq jours. En tant qu ‘«homme-clé de l’eau», Alexis est chargé de tourner les écluses souterraines qui changent la direction de l’eau dans la ville.

En utilisant un carte hors ligne, J’ai localisé les petites cliniques, appelées policlínicas, où, à 8 heures du matin, les inspecteurs et les fumigateurs de la brigade sanitaire se rassemblent avant de se disperser dans les rues.

Je suis monté à bord de plusieurs camions-citernes, appelés pipas, qui fournissent de l’eau en cas de rupture de canalisation ou de pression insuffisante – ou lorsque la plomberie fonctionnelle n’existe tout simplement pas.

Beaucoup de chauffeurs ont eu la gentillesse de me laisser observer comment ils remplissent leurs camions et distribuent l’eau. J’ai été témoin de première main de la bureaucratie impliquée – et du temps apparemment interminable que les chauffeurs ont passé à attendre pour remplir leurs réservoirs.

J’ai également sauté sur les voitures tirées par des chevaux qui transportent l’eau dans toute la ville, et j’ai observé comment les Cubains – avec ingéniosité et minutie – essayaient de réparer leurs tuyaux d’eau et leurs pompes avec les matériaux dont ils disposaient.

Il est difficile de connaître tous les effets de la pandémie sur la crise de l’eau à Cuba. Pendant une grande partie de 2020, le pays a largement contrôlé le virus, mais une pénurie de touristes a conduit à l’une des pires pénuries alimentaires depuis près de 25 ans. Les infections ont augmenté considérablement après les verrouillages ont été levés et les frontières du pays ont été ouvertes en novembre. Depuis lors, des pressions supplémentaires sur le système de santé publique peuvent avoir exacerbé l’inspection, la fumigation et la livraison.

En revenant à la policlínica à la fin d’un de ses quarts de travail, Manuel, qui a travaillé pour la brigade sanitaire pendant 13 ans, a réfléchi à son travail. Il était heureux, a-t-il dit, de «contribuer à la santé de mes compatriotes». Mais il aime aussi les interactions – visiter les gens, discuter. «Souvent, ils m’invitent à prendre un café», dit-il.

Un homme à bicyclette l’a accueilli en passant. «Manuel, pouvez-vous m’apporter du poisson demain? Je vous apporterai des cigares en retour.

Plus tard, Manuel a dépassé son superviseur. «Vous connaissez la maison verte au coin, où la vieille dame vit seule?» il a dit. «J’ai trouvé des larves de moustiques dans le réservoir inférieur du patio.»

«OK», a répondu son superviseur. «J’enverrai les fumigateurs pour les fumer. A demain, mi vida.

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