Trois études, un résultat : les vaccins ouvrent la voie à la sortie de la pandémie

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Trois études scientifiques publiées lundi ont offert de nouvelles preuves que les vaccins largement utilisés continueront de protéger les personnes contre le coronavirus pendant de longues périodes, voire des années, et peuvent être adaptés pour renforcer encore le système immunitaire si nécessaire.

La plupart des personnes immunisées avec les vaccins à ARNm peuvent ne pas avoir besoin de rappels, a révélé une étude, tant que le virus et ses variantes n’évoluent pas beaucoup au-delà de leurs formes actuelles – ce qui n’est pas garanti. La vaccination mixte est prometteuse, selon une deuxième étude, et les injections de rappel d’un vaccin largement utilisé, si elles sont nécessaires, renforcent considérablement l’immunité, selon un troisième rapport.

Les scientifiques craignaient que l’immunité conférée par les vaccins ne diminue rapidement ou qu’ils soient d’une manière ou d’une autre dépassés par un virus à évolution rapide. Ensemble, les résultats renouvellent l’optimisme quant au fait que les outils nécessaires pour mettre fin à la pandémie sont déjà à portée de main, malgré la montée de nouvelles variantes contagieuses qui déclenchent désormais des poussées dans le monde entier.

« C’est agréable de voir que les vaccins récapitulent ce que nous avons également vu avec l’infection naturelle », a déclaré Marion Pepper, immunologiste à l’Université de Washington à Seattle.

Deepta Bhattacharya, immunologiste à l’Université de l’Arizona, a déclaré : « Vous vous souvenez de tout ce qui se passait au début, où les gens paniquaient à cause de la disparition des anticorps ? » Avec toutes les bonnes nouvelles maintenant, a-t-il déclaré, « il est difficile pour moi de voir comment et pourquoi nous aurions besoin de boosters de la même chose tous les six à neuf mois. »

Le coronavirus évolue peut-être, mais les défenseurs du corps aussi. Dans une étude publiée dans la revue Nature, les chercheurs ont découvert que les vaccins fabriqués par Pfizer-BioNTech et Moderna déclencher une réaction immunitaire persistante dans le corps qui peut protéger contre le coronavirus pendant des années, en partie parce que des cellules immunitaires importantes continuent de se développer plus longtemps que prévu.

Ali Ellebedy, immunologiste à l’Université de Washington à St. Louis, et ses collègues ont rapporté le mois dernier que l’immunité pourrait durer des années, voire toute une vie, chez les personnes infectées par le coronavirus et vaccinées plus tard.

Mais il n’était pas clair si la vaccination seule pouvait avoir un effet similaire à long terme.

Dans la nouvelle étude, son équipe a découvert que 15 semaines après la première vaccination, les cellules immunitaires du corps s’organisaient toujours, devenant de plus en plus sophistiquées et apprenant à reconnaître un ensemble croissant de séquences génétiques virales.

Plus ces cellules doivent s’entraîner longtemps, plus elles sont susceptibles de contrecarrer les variantes du coronavirus qui peuvent émerger. Les résultats suggèrent que la grande majorité des personnes vaccinées seront protégées à long terme – du moins, contre les variantes existantes du coronavirus.

Les personnes âgées, les personnes dont le système immunitaire est affaibli et celles qui prennent des médicaments qui suppriment l’immunité peuvent néanmoins avoir besoin de rappels. Mais les personnes qui ont survécu à Covid-19 et ont ensuite été immunisées n’auront peut-être jamais besoin de vaccins supplémentaires, car leurs réponses immunitaires semblent être particulièrement puissantes.

L’étude a examiné les vaccins à ARNm et n’a pas pris en compte les vaccins fabriqués par Johnson & Johnson ou AstraZeneca. Le Dr Ellebedy a déclaré qu’il s’attendait à ce que les réponses immunitaires produites par ces vaccins soient moins durables que celles produites par les vaccins à ARNm.

De nouvelles recherches suggèrent qu’une approche mixte peut fonctionner aussi efficacement. Les personnes qui ont reçu une dose des vaccins Johnson & Johnson ou AstraZeneca feraient bien d’opter pour un vaccin à ARNm comme deuxième dose.

Dans une étude britannique sur un vaccin publiée lundi, des volontaires ont produit des niveaux élevés d’anticorps et de cellules immunitaires après avoir reçu une dose du vaccin Pfizer-BioNTech et une dose du vaccin AstraZeneca.

L’administration des vaccins dans l’un ou l’autre ordre est susceptible de fournir une protection puissante, a déclaré lundi le Dr Matthew Snape, expert en vaccins à l’Université d’Oxford, lors d’une conférence de presse. « N’importe lequel de ces calendriers, je pense que l’on pourrait faire valoir, devrait être efficace », a-t-il déclaré.

Dr Rogue et ses collègues a commencé le procès, appelé Com-COV, en février. Dans la première vague de l’étude, ils ont donné à 830 volontaires l’une des quatre combinaisons de vaccins. Certains ont reçu deux doses de Pfizer-BioNTech ou d’AstraZeneca, qui se sont tous deux révélés efficaces contre Covid-19. D’autres ont reçu une dose d’AstraZeneca suivie d’une dose de Pfizer, ou vice versa.

Ceux qui ont reçu deux doses de Pfizer-BioNTech ont produit des niveaux d’anticorps environ 10 fois plus élevés que ceux qui ont reçu deux doses d’AstraZeneca. Les volontaires qui ont reçu Pfizer-BioNTech suivi d’AstraZeneca ont produit des niveaux d’anticorps environ cinq fois plus élevés que ceux qui ont reçu deux doses d’AstraZeneca.

Et les volontaires qui ont reçu AstraZeneca suivi de Pfizer-BioNTech ont atteint des niveaux d’anticorps à peu près aussi élevés que ceux qui ont reçu deux doses de Pfizer-BioNTech.

Un autre résultat prometteur est survenu lorsque les chercheurs ont examiné les niveaux de cellules immunitaires prêtes à attaquer le coronavirus. Le mélange des vaccins a produit des niveaux plus élevés de cellules que deux doses du même vaccin.

Le Dr Snape a déclaré qu’il n’était pas encore clair pourquoi le mixage apportait cet avantage : « C’est très intriguant, disons-le »

Le Dr Snape et ses collègues ont commencé un autre essai de mélange similaire, incluant les vaccins de Moderna et Novavax sur la liste des possibilités. Mais il s’est arrêté avant de recommander une stratégie de mix-and-match de routine. Pour l’instant, a-t-il déclaré, la meilleure solution reste d’obtenir deux doses du même vaccin.

De grands essais cliniques ont clairement démontré que cette stratégie réduit les chances de contracter le Covid-19. « Votre valeur par défaut devrait être ce qui a fait ses preuves », a déclaré le Dr Snape.

Mais pour beaucoup de gens, ce n’est pas toujours possible. Les livraisons de vaccins sont parfois retardées en raison de problèmes de fabrication, par exemple. Il a été conseillé aux plus jeunes de certains pays de ne pas recevoir de deuxième dose d’AstraZeneca, en raison des inquiétudes concernant le faible risque de formation de caillots sanguins.

Dans de telles situations, il est important de savoir si les gens peuvent passer à un autre vaccin pour une deuxième dose. « Cela fournit des preuves rassurantes qui devraient fonctionner », a déclaré le Dr Rogue.

Malgré les nouvelles encourageantes selon lesquelles la plupart des gens n’ont peut-être pas besoin de rappels de vaccins à ARNm, il peut y avoir des circonstances dans lesquelles des troisièmes injections sont nécessaires. Les fabricants de vaccins ont donc testé des doses de rappel qui pourraient être déployées au cas où.

Les résultats sont une bonne nouvelle. Les chercheurs ont rapporté lundi qu’une troisième dose du vaccin AstraZeneca a généré une forte réponse immunitaire chez les volontaires des essais cliniques.

Quatre-vingt-dix volontaires de l’étude en Grande-Bretagne ont été parmi les premiers à recevoir les injections lors d’un essai clinique l’année dernière. En mars dernier, ils ont reçu une troisième dose, environ 30 semaines après la deuxième. Les analyses de laboratoire ont montré que la troisième dose a augmenté les niveaux d’anticorps à un point supérieur à celui observé même un mois après leur deuxième dose – un signe encourageant qu’un troisième coup devrait offrir une nouvelle protection même si la puissance des deux premières doses diminuait.

L’étude a été publiée en ligne sous une forme préliminaire de préimpression, mais n’a pas encore été évaluée par des pairs ni publiée dans une revue scientifique.

« Nous devons être dans une position où nous pourrions augmenter, s’il s’avérait que cela était nécessaire », a déclaré lundi Andrew Pollard, chercheur sur les vaccins à l’Université d’Oxford, lors d’une conférence de presse. « Je pense que nous avons des données encourageantes dans cette préimpression pour montrer que des boosters pourraient être utilisés et seraient efficaces pour stimuler la réponse immunitaire. »

Mais si des injections de rappel sont jugées nécessaires dans les mois à venir, la disponibilité pourrait être sévèrement limitée, en particulier dans les pays les plus pauvres qui manquent d’approvisionnement suffisant pour donner même les premières doses à leurs citoyens les plus vulnérables.

Plus tôt ce mois-ci, les National Institutes of Health ont annoncé qu’il avait commencé un nouvel essai clinique de personnes entièrement vacciné avec l’un des trois vaccins autorisés aux États-Unis. L’objectif est de tester si un rappel du vaccin fabriqué par Moderna augmentera les anticorps contre le virus. Les premiers résultats sont attendus plus tard cet été.

Le vaccin AstraZeneca a obtenu l’autorisation dans 80 pays depuis décembre dernier mais n’est pas approuvé pour une utilisation aux États-Unis, qui dispose déjà de suffisamment de doses de trois autres vaccins autorisés pour répondre à la demande.

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