Shi Zhengli, scientifique chinois sur les virus des chauves-souris, au centre d’une tempête

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À une époque moins polarisée, le Dr Shi était un symbole du progrès scientifique de la Chine, la « femme chauve-souris » à la pointe de la recherche sur les virus émergents.

Elle a dirigé des expéditions dans des grottes pour collecter des échantillons de chauves-souris et de guano, pour apprendre comment les virus passent des animaux aux humains. En 2019, elle faisait partie des 109 scientifiques élu à l’Académie américaine de microbiologie pour ses contributions dans le domaine.

« C’est une scientifique stellaire – extrêmement prudente, avec une éthique de travail rigoureuse », a déclaré Dr Robert C. Gallo, directeur de l’Institut de virologie humaine de la faculté de médecine de l’Université du Maryland.

L’Institut de virologie de Wuhan emploie près de 300 personnes et abrite l’un des deux seuls laboratoires chinois à avoir reçu la désignation de sécurité la plus élevée, le niveau de sécurité biologique 4. Le Dr Shi dirige les travaux de l’institut sur les maladies infectieuses émergentes, et au fil des ans, son groupe a collecté plus de 10 000 échantillons de chauves-souris dans toute la Chine.

Dans le cadre de l’approche centralisée de la Chine en matière de recherche scientifique, l’institut relève du Parti communiste, qui souhaite que les scientifiques servent les objectifs nationaux. « La science n’a pas de frontières, mais les scientifiques ont une patrie », a déclaré Xi Jinping, le dirigeant du pays, dans un discours aux scientifiques l’année dernière.

Le Dr Shi elle-même, cependant, n’appartient pas au Parti communiste, selon médias officiels chinois rapports, ce qui est inhabituel pour les employés de l’État de son statut. Elle a construit sa carrière à l’institut, commençant comme assistante de recherche en 1990 et gravissant les échelons.

Le Dr Shi, 57 ans, a obtenu son doctorat. de l’Université de Montpellier en France en 2000 et a commencé à étudier les chauves-souris en 2004 après l’épidémie de syndrome respiratoire aigu sévère, ou SRAS, qui a tué plus de 700 personnes dans le monde. En 2011, elle a fait une percée lorsqu’elle a trouvé des chauves-souris dans une grotte du sud-ouest de la Chine qui transportaient des coronavirus similaires au virus qui cause le SRAS.

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