Rouler lentement vers la mer – The New York Times

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« Les gens vont regarder », a prévenu Minna Caroline Smith dans Lapham’s Quarterly à propos de sa tournée pionnière en tricyclisme sur la côte nord de l’est du Massachusetts. Ce n’était pas seulement que les tricycles auto-alimentés pour adultes étaient nouveaux, mais aussi les femmes qui les conduisaient. C’était en 1885.

Le choc sexuel est peut-être maintenant révolu, mais en tant que seule personne à conduire un tricycle sur les mêmes routes un siècle plus tard, je savais exactement ce que signifiait l’incisif Smith. Ma commodité de voyage le week-end, un tricycle couché bas alimenté par les mains au lieu des pieds, attirait sans doute encore plus l’attention. Il s’agissait d’un premier essai de cyclotourisme adapté. Après une vie à faire le tour du monde à cheval, je suis passé à un vélo à main après un cancer de la colonne vertébrale et une complication qui a laissé mes jambes partiellement paralysées.

J’avais hésité au début, conscient de l’allure d’une conduite basse. Quand j’ai finalement actionné l’interrupteur mental, j’ai fait tapis. Dans le tricycle ultraléger de performance que j’avais loué dans un magasin appelé Passage du Nord-Est à Durham, dans le New Hampshire, j’étais allongée sur le dos avec mes jambes suspendues dans des étriers en aluminium comme si elles étaient allongées sur une chaise longue basse avec la tête et le haut du torse soutenus par un oreiller de mari qui berce le dos. Les poignées des pédales étaient au niveau des yeux, les manivelles noires et la chaîne argentée tournoyaient devant moi comme une roue de hamster. Un long poteau avec des lumières LED clignotantes et un drapeau orange traînait derrière moi pour alerter le reste du monde de me remarquer.

En deux jours retraçant L’itinéraire de 35 milles de Smith de Malden Center à Cape Ann, j’ai eu des enfants qui se sont jetés sur moi et ma curieuse plate-forme, et de jeunes adultes ont sorti clandestinement leur iPhone par les vitres de la voiture pour me voir en vidéo. Une personne a crié si sans réserve que cela a brisé le calme du village de Manchester by the Sea.

« Tu t’endors dans cette chose ? » demanda avec convoitise un homme plus âgé de la section Magnolia de Gloucester. A Manchester’s Singing Beach, un automobiliste s’est plaint que j’étais difficile à voir et m’a fait une suggestion de sécurité. « Tu devrais y aller trouver une piste quelque part », a-t-il déclaré.

J’étais content de rouler à nouveau. Je me suis identifié au Smith du XIXe siècle, non pas en tant que croisé libre-penseur exactement, mais en tant que membre des personnes privées de leurs droits – un homme handicapé essayant de rejoindre le plaisir des personnes valides. J’ai senti une cravate. Notre groupe moderne, mixte et d’âge moyen était composé de six cyclistes : quelques cyclistes expérimentés, d’autres débutants. Ma femme Patty a utilisé un vélo électrique à assistance par pédale, les autres vélos de route standard. L’ambiance serait discrète; il n’y avait pas besoin de se précipiter.

La rive nord de Boston a toujours été une destination cycliste de premier plan. « Dans et autour de Cape Ann », un guide populaire pour les hommes de roue publié dans les années 1880, louait les vues depuis les voies de terre en grande partie bien entretenues et nivelées. En 1898, à l’apogée de la folie du vélo avant la voiture, un journal de Boston a imprimé une carte richement illustrée de notre itinéraire de cyclotourisme, consacrant des panneaux individuels dessinés à la main à des instantanés de ponts, d’églises, de passerelles ombragées d’ormes et de signatures au large des côtes. vues.

Le départ de la route moderne n’était pas une carte postale de Currier & Ives – une route 60 animée faisait face à notre point de rassemblement du parking de la patinoire de hockey de la banlieue. Mais quelques minutes plus tard, le tumulte automobile a disparu alors que nous partions sur la Sentier de la rive nord, un sentier ferroviaire nouvellement construit de huit milles traversant Everett, Malden, Revere, Saugus et la côte de Lynn. Le sentier fait également partie du Voie verte de la côte est, un réseau cyclable et piétonnier partiellement achevé de 3 000 milles reliant les villes de Key West, en Floride, à Calais, dans le Maine.

Le sentier large et bien balisé a été une révélation, bordé de manière créative de jardins communautaires, de peintures murales vibrantes, de sculptures publiques et d’espaces verts assortis et de vastes marais salants. La surface de la route a commencé avec de la chaussée, puis s’est poursuivie sur du gravier et de la terre (depuis notre randonnée Northern Strand en 2019, plusieurs améliorations ont été apportées aux sentiers, notamment un beau nouveau pont sur la rivière Saugus et une chaussée tout au long de).

Nous avons traversé le sentier sous le viaduc de la route 1 et autour des cinémas Revere Showcase. Nous tous, habitants de la Nouvelle-Angleterre à vie et certains vivant à seulement quelques kilomètres de là, n’arrêtions pas de dire une variante de la même chose : nous n’avions aucune idée de tout cela était ici.

le Réservation du marais de Rumney, un magnifique marais salé de 600 acres bordant le sentier et couvrant des parties de Saugus et de Revere, aurait fait monter en flèche le cœur poétique de Smith. À seulement huit kilomètres du centre-ville de Boston, l’habitat était une escale pour les oiseaux migrateurs et un repaire permanent pour les majestueux géants des marées comme les grands hérons bleus, dont nous avons vu l’un voler au-dessus de nous.

De grands chênes et bouleaux, comme prévu, bordaient le chemin; on ne s’attendait pas à ce que des érables de Norvège à racines peu profondes aient éclaté à travers, le résultat d’un récent no’Easter. Sur les huit miles du sentier Bike-to-Sea entre Malden et le boulevard sinueux du bord de mer de Lynn, il y avait au moins une demi-douzaine d’arbres en bas, précipitant tous les types de contournements inventifs : sous, au-dessus et essentiellement à travers le fourrage.

Mon low rider, pas nécessairement considéré comme une machine tout-terrain polyvalente parce que le bas du siège n’est qu’à quelques centimètres du sol, était en fait si bas que je pouvais rouler sous des branches d’arbre éclatées. Là où cela ne pouvait pas, j’ai accepté un coup de coude, ou même dans le cas d’une passerelle de la rivière Saugus alors en ruine, un bref portage. Je n’étais pas démoralisé, j’avais besoin d’aide. C’était une aventure de groupe tous pour un, un pour tous.

Nous avons emprunté un dernier chemin pavé et sans voiture jusqu’au centre-ville de Salem, qui fait partie d’un nouveau réseau de voies protégées dans toute la ville, celle-ci étant accessible au début et à la fin par des portes en métal noir ressemblant à de grandes roues. Le groupe de Smith s’est également arrêté ici pour le déjeuner, ainsi que pour un portrait de tournée pris dans l’emblématique Salem Common du XVIIe siècle.

Nous connaissions la photographie grâce à des reproductions numériques, mais nous avons été surpris de trouver l’original appartenant à l’Essex Institute encadré et accroché dans une gloire de trois pieds et demi sur deux pieds et demi au Witch City Mall. Leur tenue formelle – de longues robes sombres pour les femmes, des uniformes militaires pour les hommes – démentait leur sens indubitable de l’auto-satire.

Les hommes en particulier étaient des jambons, assis par terre devant leurs penny farthings jetés, comme on appelait les vélos à hautes roues de l’époque. L’un des cavaliers regarda de côté, comme s’il ruminait une vision envoûtante (il regardait exactement dans la direction sud de l’actuelle bonne nuit gras), le biscuit sensationnel et le plat principal dans la cour en briques de l’autre côté de la rue.

Les dames de 1885 ont perdu une grande partie de leur groupe après la prise de la photo officielle; les cavaliers restants continuant vers une auberge à Manchester. Nous ne sommes pas allés aussi loin, terminant une journée de 20 milles à l’auberge Wylie dans la ville de Beverly. L’auberge (détenue et exploitée par Endicott College) se trouve sur le terrain d’un domaine d’été historique et est l’une des nombreuses magnifiques maisons de la Gold Coast parsemées de promontoires et de fronts de mer isolés.

Le lendemain, nous avons rencontré les propriétaires de l’un des domaines annoncés. Nous admirions une baie de Kettle Cove parfaitement sculptée à Gloucester, à environ six miles au nord-est du Wylie Inn, lorsqu’un couple plus âgé a émergé d’un sentier caché envahi par la végétation dans la rue du rivage. « C’est Black Beach », a offert l’homme, pratiquement vêtu de hautes bottes de wading, d’une veste de protection et de gros gants anti-bruit. « L’autre est Blanc, mais nous ne les appelons pas ainsi, nous les appelons Pebbly et Sandy.

Mon père, Oliver Balf, était l’un des nombreux artistes new-yorkais qui sont venus à Cape Ann dans les années 40. Comme beaucoup d’autres, il est venu pour les étés et est resté pour de bon. Je suis à peu près sûr qu’en tant que jeune homme, son œil était attiré par les mêmes arrière-plans en plein air que nous avons vus tout au long du week-end : les bateaux de pêche en activité qui sillonnaient les ports de poche, les bancs bas de nuages ​​​​féculeux au large contre un large ciel bleu d’eau froide .

Le deuxième jour, nous avons parcouru à vélo la longue route entre Beverly Farms et Gloucester, en faisant un détour par la route 127 sur Ocean Street et Shore Road, chaque route éperonnée magnifique donnant sur l’océan. Nous sommes tombés sur un panneau, gravé dans le granit, qui disait WOE TIDES et une flèche en bois usée par les intempéries au-dessus d’une pierre pour « Old Salem Path ». Lors d’une tentative de prendre un raccourci vers la route principale, nous avons contourné Thunderbolt Hill, une route bordée de granit aux courbes abruptes près de Singing Beach à Manchester où James Fields, le fondateur de The Atlantic Monthly, a déjà diverti Henry Wadsworth Longfellow, Nathaniel Hawthorne et Ralph Waldo Emerson.

Tourner avec un tricycle à main, deux grosses roues derrière moi et une troisième centrée devant, était étonnamment génial. J’étais assis, bien sûr, capable de me détendre et d’admirer tranquillement la campagne qui passait. Mais je me suis amusé à ravir dans les descentes, me penchant comme un skieur de slalom pour tailler des virages à grande vitesse. La puissance de la pédale du haut de mon corps était stable et fiable, et au fur et à mesure que la tournée se poursuivait, même si je savais que j’avais l’air différent, je ne me sentais pas différent. Les trikes et les vélos électriques contribuent à uniformiser les règles du jeu. Des visites plus inclusives et une plus grande variété d’entre elles devraient suivre. Mais c’était aussi bon de savoir qu’on peut partir avec de vieux amis cyclistes, dont l’un a jugé bon de rouler tout le week-end en gilet en tweed d’époque, cravate et chemise à col.

Minna Caroline Smith avait initialement prévu que leur voyage se termine à Magnolia, mais une envie croissante de palourdes de Gloucester l’a amenée à quatre milles supplémentaires jusqu’à un hôtel près de Pavilion Beach. Nous pensions que le voyage se terminerait également au centre-ville de Gloucester, mais après un parfait déjeuner de poisson frit et de chaudrée au Restaurant de la Chaussée, un favori local de midi, nous sommes allés plus loin, 12 milles au total, désireux de contourner le cap Ann et d’utiliser à fond la journée.


Todd Balf est l’auteur de plusieurs livres de non-fiction et, plus récemment, d’un mémoire sur son parcours d’invalidité intitulé Complications.


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