Les vies noires sont plus courtes à Chicago. L’histoire de ma famille montre pourquoi.

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À Englewood, environ 60 pour cent des résidents ont un diplôme d’études secondaires ou l’équivalent ou moins, et 57 pour cent des ménages gagnent moins de 25 000 $ par an. Streeterville, de l’autre côté du gouffre de Chicago, a un revenu médian de 125 000 $. La grande majorité des résidents ont au moins un diplôme universitaire; 44% ont une maîtrise ou plus. Et, comme on pouvait s’y attendre, Englewood a depuis longtemps endossé un fardeau de morbidité inégal. Selon le ministère de la Santé publique de Chicago, il compte parmi les taux de décès dus aux maladies cardiaques et au diabète les plus élevés de la ville, ainsi que des taux de mortalité infantile et d’enfants vivant avec des taux élevés de plombémie. Ces différences conduisent toutes à cet écart racial irréfutable dans la durée de vie.

«Il est très clair que l’espérance de vie est le plus influencée par la géographie», a déclaré le Dr Judith L. Singleton, une anthropologue médicale et culturelle qui mène une étude en cours à l’Université Northwestern sur l’inégalité de l’espérance de vie dans les quartiers de Chicago. Son père est venu à Chicago de la Nouvelle-Orléans dans les années 1930 et s’est installé à Bronzeville. En 1960, ses parents ont acheté une maison dans l’extrême sud. Après la mort de sa mère, elle a finalement déménagé son père de chez lui après 40 ans en raison d’un manque de services, y compris des épiceries à proximité, et de craintes pour sa sécurité. «Si vous vivez dans un quartier avec beaucoup de ressources et des revenus plus élevés, vos chances de vivre plus longtemps sont meilleures – et le contraire est vrai si votre communauté a peu de ressources», dit-elle. «Il y a vraiment quelque chose qui ne va pas avec ça.

Historiquement, il y a eu une explication accablante de la raison pour laquelle les communautés pauvres ont des conditions de délabrement et une pénurie de services: non pas que quelque chose ne va pas qui doit être réparé, mais que quelque chose ne va pas avec les gens et la communauté eux-mêmes. C’est leur faute; ils se sont fait cela en ne mangeant pas correctement, en évitant les soins médicaux, en étant sans instruction. Presque chaque fois que l’ancien président Donald Trump a ouvert la bouche pour parler des communautés noires à Detroit, Baltimore, Atlanta et, oui, Chicago, il a repris l’hypothèse sous-jacente selon laquelle les communautés noires d’Amérique sont uniquement responsables de leurs propres problèmes. En 2019, lors d’un témoignage sous serment devant le Congrès, l’ancien avocat de Trump, Michael Cohen, a affirmé que son patron avait qualifié Black Chicago avec dédain et blâme: «Alors que nous traversions autrefois un quartier en difficulté à Chicago», Trump «a commenté que seuls les Noirs pouvaient vivre. de cette façon. » En 2018, l’enquête américaine sur les valeurs a révélé que 45 pour cent des Américains blancs pensaient que les disparités socio-économiques étaient vraiment une question de ne pas faire assez d’efforts – et que si les Noirs faisaient plus d’efforts, ils pourraient être aussi bien lotis que les Blancs.

Ce qui s’est réellement passé était plus sinistre. Du côté sud de Chicago, un modèle de politiques intentionnelles et approuvées par le gouvernement a systématiquement extrait la richesse des quartiers noirs, entraînant une érosion de la santé de générations de personnes, les laissant vivre malades et mourir jeunes.

Comme la mienne, la famille du Dr Eric E. Whitaker a parcouru un chemin du nord du Mississippi au côté sud de Chicago. J’ai rencontré Whitaker, médecin et ancien directeur du département de la santé publique de l’Illinois, en 1991, alors que j’étais boursier en communication de la santé à ce qui est maintenant connu sous le nom de Harvard TH Chan School of Public Health. Il était à la faculté de médecine de la Pritzker School of Medicine de l’Université de Chicago, prenant un an de congé pour obtenir sa maîtrise en santé publique. Après que nous soyons devenus amis, nous avons découvert que ses grands-parents maternels avaient possédé un immeuble de trois appartements au coin de notre maison familiale sur South Vernon Avenue.

Il se souvient de la région comme d’un quartier prospère à revenus mixtes, un lieu de confort, plein de vie et d’énergie, même si tout ce qui reste de l’immeuble de ses grands-parents est un souvenir et un tas de gravats. «Ce que je me souviens de la maison de mes grands-parents, c’est la vitalité», a déclaré Whitaker, qui rencontrait son ami proche Barack Obama au cours de l’année qu’il a passée à Harvard, alors qu’Obama était à la Harvard Law School. «Il y avait des gens sur les porches, des enfants jouant dans la rue. C’était ambitieux. Maintenant, vous traversez des communautés comme Englewood et voyez lot vide après lot vide après terrain vide. De temps en temps, j’emmène mes enfants voir d’où vient mon père. Quand je leur montre le terrain vague où se trouvait la maison de grand-mère, ils pensent: Wow, c’est triste.

Mais ce que Whitaker et moi nous souvenons avec une lueur chaleureuse n’était pas toute l’histoire. Alors même que nos proches commençaient leur nouvelle vie pleine d’espoir dans les années 1930, la pratique sanctionnée par le gouvernement de redlining est apparue en réponse, imposant la ségrégation, abaissant la valeur des terres et des propriétés et ensemencant le désinvestissement et la dégradation pendant plus de 30 ans.

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