Les cerveaux des adolescents peuvent être particulièrement vulnérables à la marijuana et à d’autres drogues

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Selon une nouvelle analyse des données fédérales, les adolescents et les adolescents qui expérimentent la marijuana et les médicaments sur ordonnance sont plus susceptibles d’en devenir accro que les jeunes qui essaient ces médicaments pour la première fois lorsqu’ils sont en âge de fréquenter l’université ou plus.

La recherche suggère que les jeunes peuvent être particulièrement vulnérables aux effets intoxicants de certaines drogues et qu’une exposition précoce pourrait inciter leur cerveau à les désirer. Les résultats ont des implications pour les décideurs de la santé publique, qui ces dernières années ont appelé à un dépistage accru et à des mesures préventives pour inverser une forte augmentation vapotage de marijuana chez les adolescents.

La nouvelle étude, publié dans JAMA Pediatrics et dirigé par une équipe de scientifiques de l’Institut national sur l’abus des drogues, a cherché à mieux comprendre comment le cerveau des adolescents réagit à une variété de drogues récréatives. Des recherches antérieures suggéraient qu’une exposition précoce à la marijuana, à la nicotine et à l’alcool pourrait entraîner un développement plus rapide des troubles liés à l’usage de substances. Mais la nouvelle analyse a jeté un filet plus large, examinant les effets de neuf drogues différentes, y compris les analgésiques opioïdes, les stimulants, la marijuana, l’alcool, les cigarettes, la cocaïne, l’héroïne, la méthamphétamine et les tranquillisants.

Les chercheurs ont utilisé les données de l’enquête nationale du gouvernement sur la consommation de drogues et la santé, une étude annuelle étroitement surveillée qui suit la consommation de substances et les problèmes de santé mentale chez les Américains. La nouvelle recherche s’est concentrée sur deux groupes d’âge: les adolescents âgés de 12 à 17 ans et les jeunes adultes âgés de 18 à 25 ans. L’alcool était de loin la substance la plus couramment utilisée dans les deux groupes: un quart des adolescents et 80% des jeunes adultes ont déclaré ils l’avaient utilisé. Environ la moitié des jeunes adultes ont déclaré avoir essayé le cannabis ou le tabac. Mais parmi les adolescents, ce nombre était plus faible: environ 15% ont déclaré avoir expérimenté le cannabis et 13% ont déclaré avoir essayé le tabac.

Le plus troublant pour les auteurs de la nouvelle étude était le nombre de personnes qui ont développé un trouble lié à l’usage de substances, indiquant que leur expérimentation s’était transformée en dépendance. Les chercheurs ont découvert que moins d’un an après avoir essayé la marijuana pour la première fois, 11% des adolescents en étaient devenus dépendants, contre 6,4% des jeunes adultes. Plus frappant encore, trois ans après avoir essayé le médicament pour la première fois, 20% des adolescents en sont devenus dépendants, soit près du double du nombre de jeunes adultes.

Les adolescents qui ont essayé des médicaments sur ordonnance étaient également plus susceptibles de devenir dépendants. Environ 14 pour cent des adolescents qui prenaient des stimulants sur ordonnance à des fins récréatives ont développé un trouble lié à l’usage de substances en l’espace d’un an, contre seulement 4 pour cent des jeunes adultes. Et alors que 7% des jeunes adultes qui ont essayé des analgésiques opioïdes sont devenus dépendants peu de temps après les avoir pris, ce chiffre est passé à 11,2% chez les jeunes utilisateurs.

Cependant, pour l’alcool et le tabac, il n’y avait pas beaucoup de différence entre les deux groupes d’âge: les jeunes plus âgés et plus jeunes avaient un taux similaire de développer un trouble lié à l’usage de substances. Et pour les drogues illicites telles que la cocaïne et l’héroïne, le nombre d’adolescents les consommant était trop petit pour que les chercheurs puissent tirer des conclusions significatives.

Une explication possible des résultats est que les jeunes qui ont une plus grande prédisposition à développer une dépendance peuvent être plus susceptibles de chercher des drogues illicites à un âge plus précoce. Mais le Dr Nora Volkow, auteur principal de la nouvelle étude et directeur du NIDA, a déclaré que l’on savait que le cannabis et d’autres drogues pouvaient avoir un effet puissant sur le cerveau des adolescents, car ils sont encore en développement. Les cerveaux plus jeunes présentent une plus grande plasticité, ou capacité à changer, que les cerveaux relativement statiques des individus plus âgés. En conséquence, des drogues comme le cannabis sont plus susceptibles de modifier les connexions synaptiques dans les cerveaux plus jeunes, ce qui entraîne des souvenirs plus forts de plaisir et de récompense.

«C’est un processus d’apprentissage lorsque vous devenez dépendant», a déclaré le Dr Volkow. «C’est un type de mémoire qui est câblé dans votre cerveau. Cela se produit beaucoup plus rapidement dans le cerveau d’un adolescent. »

Des études montrent que la consommation régulière de marijuana peut affecter la cognition chez les adolescents, entraînant des déficiences dans certaines parties du cerveau impliquées dans l’apprentissage, le raisonnement et l’attention. Pourtant, ces dernières années, la popularité grandissante des cigarettes électroniques a conduit à une forte augmentation du nombre d’adolescents qui vapotent de la nicotine et de la marijuana, une tendance qui a alarmé les responsables de la santé publique. Certaines études suggèrent que les adolescents peuvent également être plus susceptibles d’essayer la marijuana alors que de plus en plus d’États légalisent son usage récréatif.

Le Dr Volkow a déclaré qu’à mesure que les États mettent en œuvre de nouvelles réglementations sur la marijuana, les décideurs devraient travailler sur des mesures visant à protéger les adolescents. Elle a souligné que les pédiatres et les dentistes devraient dépister la consommation de drogues chez leurs jeunes patients en les interrogeant à ce sujet. Et elle a averti les parents de ne pas rejeter la consommation de marijuana chez les adolescents et les adolescents comme quelque chose d’inoffensif.

«En ce qui concerne la marijuana, les drogues qui étaient disponibles lorsque les parents étaient adolescents aujourd’hui sont très différentes des drogues qui sont disponibles maintenant», a-t-elle déclaré. «La teneur en THC est beaucoup plus élevée, et plus la teneur en THC est élevée, plus le risque d’effets indésirables est grand.»

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