Le bilan invisible de la pollution atmosphérique sur votre santé

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Le plan d’infrastructure proposé par le président Biden appelant à d’énormes investissements dans l’énergie propre, les transports publics et les véhicules électriques ferait bien plus que ralentir le rythme du changement climatique dévastateur. Il protégerait également la santé de chaque Américain, en particulier des jeunes enfants et des personnes âgées, en réduisant les effets nocifs des polluants atmosphériques invisibles inhalés année après année.

Les substances toxiques telles que les particules fines, le dioxyde d’azote et l’ozone se forment principalement lorsque les combustibles fossiles sont brûlés et pénètrent dans l’atmosphère par les gaz d’échappement des véhicules à moteur, unités de chauffage et la fumée des incendies de forêt. L’inhalation de ces polluants peut causer des dommages corporels qui dure des années, sinon pour la vie, et peut même conduire à la mort.

La pollution de l’air est reconnue depuis longtemps comme un danger pour la santé humaine, ce qui a conduit à la promulgation du Clean Air Act de 1963.. En vertu de la loi, les normes de qualité de l’air sont périodiquement révisées par l’Environmental Protection Agency. Bien que ces normes soient censées être fondées sur des recherches à jour, elles sont soumises à des pressions économiques et politiques, parfois au détriment de la santé publique.

Les personnes les plus vulnérables aux maladies et aux décès prématurés liés à la pollution de l’air sont les enfants, les femmes enceintes, les personnes âgées et les personnes atteintes d’une maladie cardiaque ou pulmonaire préexistante. Le risque est le plus grand parmi les personnes qui vivent dans des quartiers pauvres, dont beaucoup sont à proximité de grands axes routiers ou à proximité de sources industrielles de pollution.

Depuis 1990, la mise en œuvre de la Clean Air Act modifiée a entraîné une baisse d’environ 50 % des émissions des principaux polluants atmosphériques. Pourtant, de nouvelles recherches ont montré que ce déclin est loin d’être suffisant pour protéger les Américains les plus vulnérables des effets néfastes de la pollution atmosphérique. Une étude de 17 ans basée sur les dossiers hospitaliers de plus de 63 millions de personnes âgées a montré qu’en 2016, en tant que groupe, ils étaient confrontés à de graves risques pour la santé en respirant des niveaux de polluants, même à des niveaux de pollution inférieurs aux directives nationales et internationales actuelles. Par exemple, pour chaque unité d’augmentation de l’exposition à long terme aux particules fines dans l’air (mesurant 2,5 micromètres de diamètre et invisibles à l’œil nu), 2 536 personnes ont été hospitalisées pour un AVC.

Le rapport, publié dans la revue Circulation, a découvert que des années passées à respirer de faibles concentrations de particules fines, de dioxyde d’azote et d’ozone « présentent un risque important pour la santé cardiovasculaire et respiratoire de la population âgée des États-Unis ». Traduction : Les personnes âgées sont plus susceptibles de subir une crise cardiaque, un accident vasculaire cérébral, une fibrillation auriculaire et une pneumonie en raison de la pollution de l’air, ce qui entraîne des milliers d’hospitalisations supplémentaires chaque année.

Une équipe de 12 scientifiques, dirigée par Mahdieh Danesh Yazdi de la Harvard School of Public Health, a basé cette conclusion sur une analyse de l’exposition à la pollution atmosphérique et des résultats pour la santé de tous les bénéficiaires de l’assurance-maladie de 65 ans et plus qui vivaient dans le États-Unis entre 2000 et 2016.

« Chaque unité d’augmentation des niveaux de particules, de dioxyde d’azote et d’ozone était associée à des milliers d’admissions supplémentaires » dans les hôpitaux chaque année, a rapporté l’équipe. Le Dr Yazdi, professeur et chercheur en santé environnementale, a déclaré dans une interview que « des centaines de milliers de vies pourraient être sauvées » en améliorant la qualité de l’air que les Américains respirent.

Avec la moitié de la population des États-Unis régulièrement exposée à des niveaux de polluants communs avérés dangereux dans l’étude, les chercheurs ont conclu que « cette question devrait être une grande préoccupation pour les cliniciens et les décideurs politiques ».

En rendant les données sur la qualité de l’air et les résultats sanitaires accessibles au public, a déclaré le Dr Yazdi, l’équipe espérait donner aux gens «un certain pouvoir» pour améliorer la qualité de l’air et mieux protéger la santé publique.

« Les cliniciens et les patients peuvent être des défenseurs et faire pression sur les fonctionnaires pour contrôler les sources de pollution et améliorer l’air que nous respirons tous », a-t-elle déclaré. « Même si la pollution de l’air ne peut pas être totalement atténuée, nous devons nous efforcer de faire mieux. Les niveaux de polluants désormais considérés comme sûrs peuvent toujours avoir des effets nocifs et entraîner de mauvais résultats. »

L’équipe a également suggéré que les gens fassent attention à la qualité de l’air où ils vivent et fassent de leur mieux « pour éviter une exposition nocive sur de longues périodes de temps ». Il y a eu un exemple dramatique d’un tel évitement l’été dernier lorsque des incendies de forêt ont brûlé dans l’État de Californie, obligeant de nombreuses personnes à rester à l’intérieur avec les fenêtres et les portes fermées pour minimiser la respiration des polluants liés à la fumée.

Selon l’Environmental Protection Agency, « Des feux de forêt plus importants et plus intenses créent un potentiel de production de fumée plus importante et d’expositions chroniques aux États-Unis, en particulier dans l’Ouest ».

Mais alors que de tels cas extrêmement brefs de pollution atmosphérique sévère sont facilement identifiés, les niveaux dits de fond restent inaperçus et non surveillés par le grand public, laissant des millions de personnes vulnérables aux dommages insidieux qu’ils peuvent causer. Vous pouvez obtenir une estimation raisonnable de ces niveaux en vérifiant le Indice de qualité de l’air où vous vivez chaque jour, et en évitant les efforts prolongés ou intenses à l’extérieur sur jours où la qualité de l’air est mauvaise.

Dans le monde, une équipe de recherche internationale a rapporté l’année dernière, la pollution de l’air « représente environ 9 millions de décès par an », ils écrit dans Frontiers in Public Health. « La santé des personnes susceptibles et sensibles peut être affectée même les jours de faible pollution. »

Les particules contiennent de minuscules gouttelettes liquides ou solides qui sont facilement inhalées. En plus d’endommager les poumons, ces particules microscopiques peuvent pénétrer dans la circulation sanguine et avoir des effets néfastes ailleurs dans le corps, y compris le cerveau.

Les personnes de plus de 75 ans dans la nouvelle étude étaient plus susceptibles d’être hospitalisées que celles de plus de 65 ans, et les Blancs couraient un plus grand risque d’admission que les Noirs en raison de l’exposition aux particules. Mais l’exposition au dioxyde d’azote, également un produit de la combustion de combustibles fossiles, s’est avérée plus nocive pour les Noirs que pour les Blancs.

De plus, pour l’ensemble de la population étudiée, le plus grand risque d’hospitalisation est survenu à des concentrations plus faibles de polluants atmosphériques, a rapporté l’équipe.

D’autres études ont montré que même une exposition à court terme à de faibles niveaux de polluants peut être dangereuse pour les personnes atteintes de maladies telles que la maladie pulmonaire obstructive chronique (MPOC) et l’asthme. L’exposition à la pollution de l’air au début de la vie peut entraîner troubles respiratoires, cardiovasculaires, mentaux et périnataux, selon le Global Change Research Program des États-Unis.

La pollution de l’air peut également avoir des effets indirects sur la santé en raison de son lien étroit avec le changement climatique. Les polluants augmentent la quantité de lumière solaire qui atteint la terre, la réchauffant et les climats plus chauds augmentent la propagation et l’intensité des maladies infectieuses qui peut provoquer des épidémies

Étant donné que la plupart des polluants que nous inhalons pénètrent dans l’atmosphère à partir de sources telles que les machines industrielles, les centrales électriques, les moteurs à combustion et les voitures, les efforts pour passer des combustibles fossiles à des sources d’énergie propres comme l’énergie éolienne et alimenter les véhicules avec de l’énergie électrique au lieu de l’essence et du diesel peuvent avoir un impact majeur sur la qualité de l’air.

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