Le bécasseau maubèche en déclin le plus marqué depuis des années, menaçant la survie de l’espèce

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Le nombre de bécasseaux maubèches visitant les plages de la baie du Delaware au cours de la migration vers le nord de ce printemps a chuté de manière inattendue à son plus bas niveau depuis le début des décomptes il y a près de 40 ans, accentuant les inquiétudes quant à la survie de l’oiseau de rivage et faisant reculer un quart de siècle d’efforts pour le sauver.

Les écologistes ont trouvé moins de 7 000 de l’oiseau rufa sous-espèce lors de dénombrements extensifs sur terre, dans l’air et dans l’eau des côtés New Jersey et Delaware de la baie en mai. Le nombre est d’environ un tiers de celui trouvé en 2020; moins du quart des niveaux des deux années précédentes; et le plus bas depuis le début des années 1980, lorsque la population était d’environ 90 000 habitants.

Les nombres étaient déjà bien en deçà du niveau qui assurerait la survie de l’oiseau. Un déclin antérieur avait été stoppé par des années d’efforts de conservation, y compris une interdiction par le New Jersey de la récolte de limules, dont les œufs fournissent une nourriture essentielle aux oiseaux lors de leurs migrations sur de longues distances.

La dernière baisse rend la sous-espèce rufa – inscrite sur la liste fédérale des espèces menacées depuis 2014 – encore plus vulnérable aux chocs externes, tels que le mauvais temps dans ses aires de reproduction arctiques, et la rapproche de l’extinction, selon les naturalistes.

« Je pense que nous devons considérer le bécasseau maubèche comme une espèce en voie de disparition, et nous avons vraiment besoin de mesures d’urgence », a déclaré Joanna Burger, biologiste à l’Université Rutgers. Depuis le début des années 1980, elle a étudié le bécasseau maubèche et d’autres oiseaux de rivage en déclin tels que les tournepierres à collier et les bécasseaux semipalmés dans la baie du Delaware depuis le début des années 1980.

Elle a appelé à une interdiction immédiate de la récolte de limules comme appât, une industrie toujours active dans le Delaware, le Maryland et la Virginie, et qui est soumise à des quotas par l’Atlantic States Marine Fisheries Commission. Bien que le régulateur n’autorise pas la récolte de crabes femelles, les naturalistes affirment que la règle n’est pas strictement appliquée, ce qui entraîne la perte de certains animaux de ponte et une réduction conséquente de l’approvisionnement alimentaire des oiseaux.

La nouvelle baisse a également amplifié les appels des naturalistes à l’industrie pharmaceutique pour qu’elle cesse d’utiliser le LAL, un extrait du sang des crabes qui est déployé pour détecter les bactéries dans les vaccins, les médicaments et les équipements médicaux. Une alternative synthétique, le rFC, est disponible et est utilisée par au moins une société pharmaceutique, mais l’industrie dans son ensemble a mis du temps à adopter la nouvelle technique, ce qui a entraîné une demande continue de limules dans la baie.

Bien que les crabes soient renvoyés à l’océan après avoir été saignés, les défenseurs de l’environnement estiment que jusqu’à un tiers meurent ou sont incapables de se reproduire. Ironiquement, il y avait beaucoup d’œufs de crabe à manger sur les plages de la baie cette année, mais une baisse à long terme de la disponibilité des œufs a gravement endommagé la population d’oiseaux, amincissant tout coussin qui permettrait à l’espèce de survivre aux risques naturels.

Larry Niles, un biologiste indépendant de la faune qui a piégé, surveillé et compté les oiseaux de rivage sur les plages de la baie du New Jersey au cours des 25 dernières années, a déclaré qu’il s’attendait à une baisse du nombre de bécasseaux maubèches cette année en raison des signes d’une mauvaise saison de reproduction en 2020, mais a été choqué par l’ampleur de la baisse.

Il a déclaré que cela était probablement attribuable aux basses températures de l’océan au milieu de l’Atlantique lors de la migration de 2020. L’eau froide a retardé le frai des limules jusqu’au début du mois de juin, date à laquelle les oiseaux avaient déjà quitté la baie du Delaware pour tenter de terminer leur migration.

De nombreux oiseaux, pesant seulement 4,7 onces à maturité, sont déjà émaciés après avoir volé de la Terre de Feu dans le sud de l’Argentine lors de l’une des migrations les plus longues du monde aviaire. Certains volent sans escale pendant sept jours avant d’atteindre la baie du Delaware où ils restent généralement environ deux semaines pour se reposer et reprendre du poids.

Mais l’année dernière, beaucoup n’ont pas pu trouver de nourriture dans la baie et ont donc continué vers le nord pour tenter d’atteindre leurs aires de reproduction. Le Dr Niles a estimé qu’environ 40 pour cent des migrants de l’année dernière sont morts avant d’atteindre l’Arctique, simplement parce qu’ils manquaient d’énergie.

Cette année, il a également blâmé la prédation par les faucons pèlerins, dont la population côtière croissante a été aidée par la construction de plates-formes de nidification par le New Jersey. Ils chassent fréquemment sur les plages de la baie, ce qui rend plus difficile pour les volées d’oiseaux de rivage de se nourrir et de prendre du poids.

Le meilleur espoir pour l’espèce de survivre réside dans une interdiction totale de récolter des limules femelles jusqu’à ce que la population de crabes se rétablisse, a déclaré le Dr Niles.

« Les nœuds Rufa, en particulier les nœuds rouges à longue distance, pourraient être perdus », a-t-il déclaré dans une note aux supporters. « Nous ne pouvons pas arrêter les vents violents ou l’eau froide, mais nous pouvons augmenter la population de limules, de sorte que les oiseaux arrivant dans la plupart de ces conditions trouvent une abondance d’œufs de limules. »

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