La variante Delta de Covid : ce que nous savons

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La variante super-contagieuse Delta du coronavirus est désormais responsable d’environ un cas sur cinq de Covid-19 aux États-Unis, et sa prévalence a doublé au cours des deux dernières semaines, ont déclaré mardi des responsables de la santé.

Identifié pour la première fois en Inde, Delta est l’un des nombreux «variantes préoccupantes», tel que désigné par les Centers for Disease Control and Prevention et l’Organisation mondiale de la santé. Il s’est propagé rapidement à travers l’Inde et la Grande-Bretagne.

Son apparition aux États-Unis n’est pas surprenante. Et avec les vaccinations en hausse et le nombre de cas de Covid-19 en baisse, on ne sait pas à quel point Delta posera ici un problème. Pourtant, sa montée rapide a fait craindre qu’elle ne compromette les progrès du pays dans la lutte contre la pandémie.

« La variante Delta est actuellement la plus grande menace aux États-Unis pour notre tentative d’éliminer Covid-19 », a déclaré le Dr Anthony S. Fauci, le principal expert en maladies infectieuses du pays, lors du briefing. La bonne nouvelle, a-t-il dit, est que les vaccins autorisés aux États-Unis agissent contre la variante. «Nous avons les outils», a-t-il déclaré. « Alors utilisons-les et écrasons l’épidémie. »

Voici les réponses à quelques questions courantes sur la variante Delta.

Delta, anciennement connu sous le nom de B.1.617.2, est considéré comme le variant le plus transmissible à ce jour, se propageant plus facilement que la souche originale du virus et le variant Alpha identifié pour la première fois en Grande-Bretagne. Les responsables de la santé publique ont déclaré que Delta pourrait être 50 pour cent plus contagieux que Alpha, bien que les estimations précises de son infectiosité varient.

D’autres preuves suggèrent que la variante peut être capable d’échapper partiellement aux anticorps fabriqués par le corps après une infection à coronavirus ou une vaccination. Et le variant peut aussi rendre moins efficaces certains traitements par anticorps monoclonaux, le CDC note.

Delta peut également causer maladie plus grave. UNE étude écossaise récente, par exemple, a découvert que les personnes infectées par la variante Delta étaient environ deux fois plus susceptibles d’être hospitalisées que celles infectées par Alpha. Mais des incertitudes demeurent, ont déclaré les scientifiques.

« Je pense que la question des maladies graves est la seule question à laquelle il n’a pas encore été répondu », a déclaré le Dr Michael Osterholm, directeur du Center for Infectious Disease Research and Policy de l’Université du Minnesota.

Delta a été signalé dans 80 pays. C’est maintenant la variante la plus courante en Inde et en Grande-Bretagne, où elle représente plus de 90 pour cent de cas.

Delta a été identifié pour la première fois aux États-Unis en mars. Bien qu’Alpha reste la variante la plus répandue ici, Delta s’est propagé rapidement. Début avril, Delta ne représentait que 0,1% des cas aux États-Unis, D’après le CDC. Début mai, la variante représentait 1,3 % des cas et début juin, ce chiffre était passé à 9,5 %. Il y a quelques jours, l’estimation atteignait 20,6%, a déclaré le Dr Fauci lors du briefing.

Il est peu probable que la variante Delta présente beaucoup de risques pour les personnes complètement vaccinées, ont déclaré les experts.

« Si vous êtes complètement vacciné, je ne m’en inquiéterais en grande partie pas », a déclaré le Dr Ashish K. Jha, doyen de la Brown University School of Public Health.

Selon une étude récente, le vaccin Pfizer-BioNTech était efficace à 88 pour cent pour protéger contre les maladies symptomatiques causées par Delta, égalant presque son efficacité de 93 pour cent contre la variante Alpha. Mais une seule dose du vaccin n’était efficace que de 33% contre Delta, selon l’étude.

« Les personnes entièrement immunisées devraient bien se débrouiller avec cette nouvelle phase de l’épidémie », a déclaré le Dr Peter Hotez, doyen de l’École nationale de médecine tropicale du Baylor College of Medicine. « Cependant, la protection offerte par une dose unique semble faible, et bien sûr, si vous n’êtes pas du tout vacciné, considérez-vous comme à haut risque. »

Delta est susceptible d’infecter « un grand nombre » de personnes non vaccinées, a-t-il déclaré.

La pandémie décline aux États-Unis, avec des cas, des hospitalisations et des décès tous en baisse. La moyenne des cas sur sept jours, environ 10 350 par jour, est la plus basse depuis mars 2020, a déclaré le Dr Rochelle Walensky, directrice du CDC, lors du briefing de mardi. « Ces chiffres démontrent les progrès extraordinaires que nous avons réalisés contre un ennemi redoutable », a-t-elle déclaré.

Ainsi, bien que Delta puisse représenter un pourcentage croissant de cas, il n’est pas encore clair si cela augmentera le nombre total de cas.

« Je pense que nous n’allons pas assister à une autre grande poussée nationale aux États-Unis parce que nous avons suffisamment de vaccins pour empêcher cela », a déclaré le Dr Osterholm.

Pourtant, les taux de vaccination ont été très inégaux et sont plus faibles dans certains États et groupes démographiques. Delta pourrait alimenter des épidémies dans le Sud, où les vaccinations tardent, ou alors parmi les jeunes, qui sont moins susceptibles d’être vaccinés que leurs aînés.

« Dans les endroits où il y a encore beaucoup de sensibilité au virus, cela ouvre une fenêtre pour que les cas recommencent à augmenter », a déclaré Justin Lessler, épidémiologiste des maladies infectieuses à l’Université Johns Hopkins. « Mais même dans ces États, et certainement à l’échelle nationale, nous ne revenons probablement pas aux chiffres que nous voyions l’hiver dernier. »

Pourtant, a-t-il dit, cela pourrait prolonger notre sortie de la pandémie. « Cela continue le marasme », a-t-il déclaré.

Se faire vacciner. Si vous êtes déjà vacciné, encouragez votre famille, vos amis et vos voisins à se faire vacciner. La vaccination est susceptible de ralentir la propagation de toutes les variantes et de réduire les chances que de nouvelles variantes encore plus dangereuses émergent.

« J’encourage les personnes vaccinées à faire confiance aux vaccins mais à savoir que de nouvelles variantes continueront de se produire là où la transmission existe », a déclaré Saskia Popescu, épidémiologiste des maladies infectieuses à l’Université George Mason. « Il s’agit donc vraiment d’assurer la vaccination locale, nationale et mondiale. »

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