Frank Shankwitz, fondateur de Make-a-Wish, est mort à 77 ans

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Frank Shankwitz, un agent de la patrouille routière de l’Arizona qui, après avoir aidé un garçon en phase terminale à réaliser son rêve de devenir flic moto, a cofondé la Make-a-Wish Foundation et en a été le premier président, est décédé le 24 janvier à son domicile à Prescott, en Arizona, il avait 77 ans.

Sa femme, Kitty Shankwitz, a déclaré que la cause était le cancer de l’œsophage.

M. Shankwitz était en patrouille en avril 1980 lorsque l’un de ses supérieurs lui a demandé par radio de retourner au quartier général de Phoenix. Le département avait appris l’existence d’un garçon du nom de Chris Greicius qui voulait devenir officier de moto quand il grandit, tout comme Ponch et Jon, les personnages principaux de son émission de télévision préférée.Chips. » Il avait également une leucémie en phase terminale.

Le département avait décidé de réaliser le souhait de Chris, ne serait-ce que pour quelques jours. Un hélicoptère de la police l’a transporté au quartier général de la police depuis l’hôpital où il était soigné. M. Shankwitz devait le saluer devant, à côté de sa moto.

«En pensant qu’il serait amené dans un fauteuil roulant, j’ai été surpris lorsque la porte s’est ouverte et qu’une paire de baskets a émergé», a écrit M. Shankwitz dans ses mémoires, «Wish Man» (2018). « Chris est sorti, un garçon de 7 ans excité qui semblait tellement plein de vie qu’il était difficile de croire qu’il était malade. »

M. Shankwitz a montré sa motocyclette à Chris, et après que lui et les autres agents lui aient donné un insigne, le chef du département en a fait un officier honoraire. Chris se sentait assez bien pour rentrer chez lui ce soir-là, et le lendemain, les agents lui ont apporté un uniforme sur mesure.

Pour devenir officier de moto, cependant, Chris a dû passer un examen de conduite – ce qu’il a fait, dans sa cour avant, sur sa petite moto alimentée par batterie. M. Shankwitz a promis de lui apporter un insigne spécial porté par les flics à moto; il a également appelé NBC, le réseau qui a diffusé «CHiPs», et a demandé aux stars de l’émission, Erik Estrada et Larry Wilcox, de dédicacer une photo.

Le jour suivant, Chris était de retour à l’hôpital et au moment où M. Shankwitz est arrivé avec l’insigne et la photo, il était tombé dans un léger coma. Chris avait accroché son uniforme près du lit, et pendant que M. Shankwitz épinglait le badge sur sa chemise, le garçon s’est réveillé.

«Suis-je un flic de moto officiel maintenant?» Demanda Chris.

«Vous êtes sûr», a répondu M. Shankwitz.

Chris est décédé plus tard dans la journée. M. Shankwitz et un collègue ont assisté à ses funérailles, dans le sud de l’Illinois, empruntant une paire de motocyclettes de l’Illinois Highway Patrol pour accompagner le corbillard.

Sur le vol de retour, M. Shankwitz a essayé de traiter tout ce qui s’était passé. Il s’est rendu compte que ce que le département avait fait pour Chris, lui et ses amis pouvaient le faire pour d’autres enfants.

Avant d’atterrir, il avait esquissé un plan pour ce qui est devenu, quelques mois plus tard, la Fondation Make-a-Wish. Aujourd’hui, l’organisation compte 64 sections aux États-Unis et 36 dans le monde, qui ont livré des «vœux» – allant de «manger au restaurant» à «rencontrer le pape» – à plus de 500 000 enfants gravement malades.

Frank Earle Shankwitz est né le 8 mars 1943 à Chicago. Son père, Frank Paul Shankwitz, était vendeur à Montgomery Ward. Sa mère, Lorraine Geraldine (Mathews) Shankwitz, était serveuse.

Ses parents se sont séparés quand il avait 2 ans et se sont battus âprement pour sa garde – sa mère l’a kidnappé plusieurs fois, seulement pour trouver un arrangement difficile avec son père. Quand Frank avait 10 ans, elle l’a emmené avec elle en Arizona, où ils vivaient dans une caravane dans la ville de Seligman, assez proche de la frontière du Nevada que M. Shankwitz se souvenait avoir vu la lueur des essais de bombes atomiques.

M. Shankwitz a rejoint l’armée de l’air immédiatement après le lycée et a servi pendant cinq ans comme officier de police militaire, principalement dans des bases de bombardiers en Angleterre. Il a quitté le service en 1965 et a déménagé à Phoenix, où il a travaillé pour Motorola et s’est inscrit à des cours du soir dans un collège communautaire local.

Bien qu’il se soit rapidement construit une carrière de col blanc – en 1970, il avait une femme, deux enfants et une hypothèque et avait obtenu un diplôme universitaire et une série de promotions – il était de plus en plus agité par la vie de bureau. Certains de ses amis du lycée avaient rejoint l’Arizona Highway Patrol, et il ne lui a pas fallu beaucoup de cajoleries pour postuler. Il a été accepté en 1972; en 1975, il fait partie d’une unité d’élite de motocyclettes, chargée de patrouiller dans tout l’État.

En 1978, M. Shankwitz était à la poursuite d’un conducteur ivre lorsqu’un autre conducteur ivre l’a aveuglé. Son partenaire l’a déclaré mort, mais une infirmière en congé a pratiqué la RCR, le réanimant. Il lui a fallu plus d’un an pour se rétablir et c’est peu de temps après son retour au travail qu’il a rencontré Chris Greicius.

M. Shankwitz et cinq autres personnes ont fondé la Make-a-Wish Foundation en 1980, quelques mois après les funérailles de Chris. Il a grandi rapidement: en quelques années, il est devenu une organisation nationale, avec des sections d’État ouvertes presque tous les mois.

En plus de sa femme, il laisse dans le deuil deux filles, Christine Chester et Denise Partlow; trois petits-enfants; et deux arrière-petits-enfants. Son premier mariage, avec Sue Darrah, s’est soldé par un divorce.

M. Shankwitz n’a jamais reçu de salaire de Make-a-Wish et est resté un soldat d’État en service actif jusqu’en 1996; il a ensuite travaillé pour le département d’État des véhicules automobiles. Il a reçu deux fois le prix de l’appel au service du président et a fait l’objet de Biopic 2019 «Wish Man», avec Andrew Steel dans le rôle de M. Shankwitz.

M. Shankwitz a démissionné de ses fonctions de président de la fondation en 1984. Mais il est resté son ambassadeur le plus visible pendant des décennies, parcourant le pays pour conseiller les sections et rencontrer les «enfants souhaitant».

«Je me réveille chaque jour avec la passion de faire une différence dans leur vie», écrit-il dans ses mémoires. «C’était déjà assez pour moi d’être papa, cowboy et patrouilleur routier. Mais ma destination a changé.

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