Fitbits détecte les changements durables après Covid-19

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Au printemps dernier, alors que les cas de Covid-19 dans le pays montaient en flèche et que les tests étaient rares, certains scientifiques se sont demandé si une nouvelle approche de la surveillance des maladies pourrait être aux poignets des Américains.

Un Américain sur cinq utilise un Fitbit, une Apple Watch ou un autre tracker de fitness portable. Et au cours de la dernière année, plusieurs études ont suggéré que les appareils – qui peut collecter en continu des données sur la fréquence cardiaque, la température corporelle, l’activité physique et plus encore – pourrait aider à détecter les premiers signes des symptômes de Covid-19.

Aujourd’hui, les recherches suggèrent que ces dispositifs portables peuvent également aider à suivre le rétablissement des patients après la maladie, en fournissant des informations sur ses effets à long terme.

Dans un article publié mercredi dans la revue JAMA Network Open, des chercheurs étudiant les données de Fitbit ont rapporté que les personnes testées positives pour Covid-19 présentaient des changements comportementaux et physiologiques, notamment une fréquence cardiaque élevée, qui pouvaient durer des semaines ou des mois. Ces symptômes ont duré plus longtemps chez les personnes atteintes de Covid que chez celles souffrant d’autres maladies respiratoires, ont découvert les scientifiques.

« C’était une étude intéressante, et je pense que c’est important », a déclaré le Dr Robert Hirten, gastro-entérologue et expert en appareils portables à l’école de médecine Icahn du mont Sinaï, qui n’était pas impliqué dans les nouveaux travaux. « Les appareils portables nous offrent la possibilité de surveiller les gens discrètement sur de longues périodes de temps pour voir de manière objective – comment le virus les a-t-il vraiment affectés ?

Les résultats sont de la Engagement et suivi numériques pour un contrôle et un traitement précoces (DETECT) mené par des scientifiques du Scripps Research Translational Institute de La Jolla, en Californie. Du 25 mars 2020 au 24 janvier 2021, plus de 37 000 personnes se sont inscrites à l’essai.

Les participants ont téléchargé le MesDonnéesAide de recherche et ont accepté de partager les données de leur Fitbit, Apple Watch ou autre appareil portable. Ils ont également utilisé l’application pour signaler les symptômes de la maladie et les résultats de tous les tests Covid-19.

En octobre, les mêmes chercheurs ont rapporté dans Nature Medicine que lorsqu’ils combinaient des données portables avec des symptômes auto-déclarés, ils pouvaient détecter les cas de Covid-19 avec plus de précision que lorsqu’ils analysaient les symptômes seuls.

Mais les données, ont réalisé les chercheurs, pourraient également les aider à suivre ce qui est arrivé aux gens après le passage du pire de la maladie. Les personnes qui se remettent de Covid ont signalé un large éventail d’effets durables sur la santé, y compris fatigue, « brouillard cérébral », essoufflement, maux de tête, dépression, palpitations cardiaques et douleurs thoraciques. (Ces effets persistants sont souvent appelés long covid.)

La nouvelle étude se concentre sur un sous-ensemble de 875 participants portant Fitbit qui ont signalé une fièvre, une toux, des courbatures ou d’autres symptômes d’une maladie respiratoire et ont été testés pour Covid-19. Parmi eux, 234 personnes ont été testées positives pour la maladie. Les autres étaient présumés avoir d’autres types d’infections.

Les participants des deux groupes dormaient plus et marchaient moins après être tombés malades, et leur fréquence cardiaque au repos a augmenté. Mais ces changements étaient plus prononcés chez les personnes atteintes de Covid-19. « Il y a eu un changement beaucoup plus important de la fréquence cardiaque au repos pour les personnes atteintes de Covid par rapport à d’autres infections virales », a déclaré Jennifer Radin, épidémiologiste à Scripps qui dirige l’essai DETECT. « Nous avons également un changement beaucoup plus drastique dans les étapes et le sommeil. »

Les scientifiques ont également découvert qu’environ neuf jours après que les participants atteints de Covid ont commencé à signaler des symptômes, leur fréquence cardiaque a chuté. Après cette baisse, qui n’a pas été observée chez les personnes atteintes d’autres maladies, leur fréquence cardiaque a de nouveau augmenté et est restée élevée pendant des mois. Il a fallu 79 jours, en moyenne, pour que leur fréquence cardiaque au repos revienne à la normale, contre seulement quatre jours pour ceux du groupe non-Covid.

Cette élévation prolongée de la fréquence cardiaque peut être un signe que Covid-19 perturbe le système nerveux autonome, qui régule les processus physiologiques de base. Les palpitations cardiaques et les vertiges signalés par de nombreuses personnes qui se remettent de Covid peuvent être des symptômes de cette perturbation.

« Beaucoup de personnes qui contractent Covid finissent par souffrir d’un dysfonctionnement autonome et d’une sorte d’inflammation continue, ce qui peut nuire à la capacité de leur corps à réguler leur pouls », a déclaré le Dr Radin.

Les niveaux de sommeil et d’activité physique sont également revenus plus lentement au niveau de référence chez les personnes atteintes de Covid-19 par rapport à celles souffrant d’autres maladies, ont découvert le Dr Radin et ses collègues.

Les chercheurs ont identifié un petit sous-ensemble de personnes atteintes de Covid dont la fréquence cardiaque est restée de plus de cinq battements par minute au-dessus de la normale un à deux mois après l’infection. Près de 14% des personnes atteintes de la maladie entrent dans cette catégorie et leur fréquence cardiaque n’est pas revenue à la normale pendant plus de 133 jours en moyenne.

Ces participants étaient également significativement plus susceptibles de déclarer avoir eu une toux, un essoufflement et des courbatures pendant la phase aiguë de leur maladie que les autres patients de Covid.

L’une des limites de l’étude est qu’elle n’a pas demandé aux participants de continuer à signaler leurs symptômes dans les semaines et les mois suivant leur première maladie. Mais les scientifiques prévoient de demander à des volontaires de le faire dans de futures recherches.

« Nous voulons en quelque sorte mieux collecter les symptômes à long terme afin de pouvoir comparer les changements physiologiques que nous observons avec les symptômes que les participants ressentent réellement », a déclaré le Dr Radin. « Il s’agit donc vraiment d’une étude préliminaire qui ouvre de nombreuses autres études à venir. »

En février, les National Institutes of Health ont annoncé qu’ils allaient fournir 1,15 milliard de dollars au cours des quatre prochaines années pour financer la recherche sur le long Covid. La nouvelle étude met en évidence le rôle que les appareils portables pourraient jouer dans cette recherche, a déclaré le Dr Hirten : « La combinaison de ce type de techniques avec d’autres études en cours sur cette question des symptômes à long terme pourrait vraiment offrir un bon aperçu objectif de ce qui est se passe avec les gens.

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