Encore des masques ? La propagation de Delta Variant invite à reconsidérer les précautions.

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Tout au long de la pandémie, les masques se sont classés parmi les mesures de santé publique les plus controversées aux États-Unis, symbolisant une amère division partisane sur le rôle du gouvernement et les libertés individuelles.

Maintenant, avec une nouvelle variante du coronavirus se propageant rapidement à travers le monde, les masques sont à nouveau au centre de points de vue et de craintes contradictoires sur le déroulement de la pandémie et les restrictions nécessaires pour la gérer.

Les inquiétudes renouvelées font suite à la croissance des feux de forêt Variante delta, une forme hautement infectieuse du virus détectée pour la première fois en Inde puis identifiée dans au moins 85 pays. Il représente désormais une infection sur cinq aux États-Unis.

En mai, les responsables fédéraux de la santé ont déclaré que les personnes entièrement vaccinées n’avaient plus besoin de se masquer, même à l’intérieur. Le conseil signifiait un changement radical dans la vie américaine, ouvrant la voie à une réouverture nationale qui continue de prendre de l’ampleur.

Mais c’était avant la diffusion de la variante Delta. Inquiète par une augmentation mondiale des cas, l’Organisation mondiale de la santé a réitéré la semaine dernière sa recommandation de longue date selon laquelle tout le monde – y compris les vaccinés – porte des masques pour endiguer la propagation du virus.

Lundi, les responsables de la santé du comté de Los Angeles emboîté le pas, recommandant que « tout le monde, quel que soit son statut vaccinal, porte des masques à l’intérieur dans les lieux publics par mesure de précaution ».

Barbara Ferrer, directrice de la santé publique du comté, a déclaré que la nouvelle recommandation était nécessaire en raison de la hausse des infections, de l’augmentation des cas due à l’inquiétante variante Delta et du nombre toujours élevé de résidents non vaccinés, en particulier d’enfants, de résidents noirs et latinos et de travailleurs essentiels. .

Environ la moitié des résidents du comté de Los Angeles sont complètement vaccinés, et environ 60 pour cent ont reçu au moins une dose. Alors que le nombre de tests positifs est toujours inférieur à 1% dans le comté, le taux a légèrement augmenté, a ajouté le Dr Ferrer, et il y a eu une augmentation du nombre de réinfections parmi les résidents qui ont été infectés auparavant et n’ont pas été vaccinés.

Dans la mesure où le comté de Los Angeles a réussi à contrôler la pandémie, c’est grâce à une stratégie à plusieurs niveaux qui combinait vaccinations et restrictions sanitaires visant à freiner les nouvelles infections, a déclaré le Dr Ferrer. L’immunité naturelle parmi les personnes déjà infectées a également maintenu la transmission à un niveau faible, a-t-elle noté, mais on ne sait pas combien de temps durera l’immunité naturelle.

« Nous ne voulons pas revenir au verrouillage ou à des mandats plus perturbateurs ici », a déclaré le Dr Ferrer. « Nous voulons rester sur la voie que nous suivons actuellement, ce qui maintient la transmission communautaire à un niveau très bas. »

Les responsables de la santé à Chicago et à New York ont ​​déclaré mardi qu’ils n’avaient pas l’intention de revoir les exigences en matière de masques. Les responsables des Centers for Disease Control and Prevention ont refusé de commenter, mais n’ont signalé aucune intention de réviser ou de réexaminer les recommandations de masquage pour ceux qui sont complètement vaccinés.

« Lorsque le CDC a fait la recommandation pour arrêter le masquage, il ne prévoyait pas être dans une situation où nous pourrions avoir besoin de recommander le masquage à nouveau », a déclaré Angela Rasmussen, chercheuse à la Vaccine and Infectious Disease Organization de l’Université de la Saskatchewan au Canada.

« Personne ne voudra le faire. Les gens les accusent à juste titre de déplacer les poteaux de but. »

Mais la trajectoire de la variante Delta en dehors des États-Unis suggère que les inquiétudes vont probablement s’intensifier.

Même Israël – qui a l’un des taux de vaccination les plus élevés au monde et immunise agressivement les jeunes adolescents et adolescents admissibles – a rétabli les exigences de masquage dans les espaces publics intérieurs et lors de grands rassemblements publics à l’extérieur, après la détection de centaines de nouveaux cas de Covid-19. ces derniers jours, y compris parmi les personnes ayant reçu les deux doses du vaccin Pfizer-BioNTech.

Ce n’est pas la première fois que le monde est consumé par une variante plus contagieuse du coronavirus. La variante Alpha a bouleversé la Grande-Bretagne et immobilisé le reste de l’Europe plus tôt cette année. Aux États-Unis, Alpha est rapidement devenu la variante dominante fin mars, mais le rythme rapide de la vaccination a ralenti sa propagation, épargner la nation une forte augmentation des infections.

Mais on pense que Delta est encore plus redoutable. Une grande partie de ce que l’on sait sur la variante est basée sur sa propagation en Inde et en Grande-Bretagne, mais les premières preuves indiquent qu’elle est peut-être deux fois plus contagieuse que le virus d’origine et au moins 20% plus contagieuse qu’Alpha.

Dans de nombreux États indiens et pays européens, Delta a rapidement dépassé Alpha pour devenir la version dominante du virus. Il est en passe de faire de même aux États-Unis.

Parmi les nombreuses mutations de la variante, certaines peuvent aider le virus à esquiver en partie le système immunitaire. Plusieurs études ont montré que si les vaccins actuels sont efficace contre Delta, elles sont un peu moins donc que contre la plupart des autres variantes. Pour les personnes qui n’ont reçu qu’une seule dose d’un schéma à deux doses, la protection contre le variant est considérablement réduite par rapport à l’efficacité contre d’autres formes du virus.

La justification de l’OMS pour maintenir le masquage est que si la vaccination est très efficace pour prévenir les maladies graves et les décès, le degré auquel les vaccins préviennent les infections bénignes ou asymptomatiques est inconnu. (Les responsables du CDC ne sont pas d’accord, affirmant que le risque est minime.)

L’OMS soutient que les personnes vaccinées doivent porter des masques dans des zones surpeuplées, fermées et mal ventilées, et devrait continuer avec d’autres mesures préventives, comme la distanciation sociale.

« Ce que nous disons, c’est: » Une fois que vous avez été complètement vacciné, continuez à jouer la sécurité, car vous pourriez vous retrouver dans une chaîne de transmission. Vous n’êtes peut-être pas entièrement protégé », a déclaré le Dr Bruce Aylward, conseiller principal de l’OMS, lors d’une conférence de presse la semaine dernière.

Même les pays avec des taux de vaccination relativement élevés ont vu une augmentation des infections entraînée par la variante Delta. La Grande-Bretagne, où environ les deux tiers de la population ont reçu au moins une dose du vaccin Pfizer-BioNTech ou AstraZeneca et un peu moins de la moitié en a reçu deux, est néanmoins aux prises avec une forte augmentation des infections dues à la variante.

Il n’est pas certain de la direction que prendra la variante Delta aux États-Unis. Les infections à coronavirus plongent depuis des mois, tout comme les hospitalisations et les décès. Mais le Dr Anthony S. Fauci, le meilleur médecin spécialiste des maladies infectieuses du pays, a qualifié la variante de « plus grande menace » pour l’élimination du virus aux États-Unis.

En mai, lorsque les responsables du CDC ont levé les recommandations de masquage, ils ont cité des recherches montrant qu’il était peu probable que les personnes entièrement vaccinées soient infectées par le virus, même avec des infections asymptomatiques.

Mais le talent de la variante pour l’évasion immunitaire, même partielle, rend les chercheurs nerveux, car il suggère que les personnes entièrement vaccinées peuvent parfois contracter des infections asymptomatiques et transmettre sans le savoir le virus à d’autres, même si elles ne tombent jamais malades.

La variante Delta peut infecter les personnes vaccinées, bien que sa capacité à le faire soit très limitée, a déclaré Bill Hanage, épidémiologiste à la Harvard TH Chan School of Public Health. « Si vous êtes dans un endroit où les cas grimpent, porter un masque à l’intérieur dans des espaces publics bondés est un moyen de vous empêcher de contribuer à la propagation de Delta », a-t-il déclaré.

D’autres scientifiques ne recommandent pas aux personnes entièrement vaccinées de toujours porter des masques à l’intérieur, mais certains suggèrent maintenant que cela peut être approprié en fonction des circonstances locales – par exemple, partout où le virus circule en grand nombre ou où les taux de vaccination sont très faibles.

« Le masquage dans les espaces publics clos doit continuer même après la vaccination, jusqu’à ce que nous puissions faire vacciner tout le monde ou un nouveau vaccin plus efficace contre la transmission Delta », a déclaré le Dr Ravindra Gupta, virologue à l’Université de Cambridge au Royaume-Uni.

Même maintenant, environ la moitié des Américains ne sont pas vaccinés et une large partie du pays reste vulnérable aux épidémies du virus et de ses variantes. Les vaccins pour les enfants de moins de 12 ans ne seront vraisemblablement pas autorisés avant l’automne, au plus tôt.

En Saskatchewan, au Canada, la réouverture s’est déroulée par étapes qui sont liées aux taux de vaccination de la population et au pourcentage de personnes dans certaines tranches d’âge qui ont été vaccinées.

La province passe à l’étape 3 de rentrée le 11 juillet, mais pourrait maintenir des exigences de masquage à l’intérieur et des restrictions sur la taille des rassemblements, a déclaré le Dr Rasmussen, de l’Université de la Saskatchewan. La stratégie « a beaucoup plus de sens que de simplement dire: » Si vous êtes complètement vacciné, allez-y et enlevez votre masque «  », a-t-elle déclaré.

Pourtant, certains scientifiques craignent qu’il soit presque impossible de réimposer des mandats de masque et d’autres précautions, même dans des endroits où cela peut être une bonne idée de le faire.

« Il est difficile de revenir en arrière », a déclaré David Michaels, épidémiologiste et professeur à la George Washington School of Public Health, se référant aux conseils du CDC. Pourtant, avec l’essor de la variante Delta, il est également « extrêmement dangereux de maintenir la norme culturelle selon laquelle personne ne porte de masque ».

Le Dr Ezekiel Emanuel, vice-président de l’initiative mondiale à l’Université de Pennsylvanie, a déclaré que l’arrivée de la variante devrait inciter à repenser les mandats des masques.

Il porte toujours un masque à l’intérieur dans des lieux publics comme les épiceries, et même sur les trottoirs bondés de la ville. « Nous ne connaissons pas les conséquences à long terme d’une infection même bénigne », a-t-il déclaré, se référant au soi-disant long Covid. «Est-ce qu’un peu plus d’assurance en portant un masque en vaut la peine? Oui. »

En sirotant un café à l’extérieur du Whole Foods Market du centre-ville de Los Angeles mardi matin, Monroe Harmon, 60 ans, a déclaré qu’il pensait qu’un pas en arrière vers les exigences de masquage pour tout le monde pourrait être une bonne idée.

« Il y a tellement de gens qui suggèrent qu’ils veulent juste récupérer leur vie », a déclaré M. Harmon, qui travaille pour une entreprise de sécurité. « Je pense que vous lancez en quelque sorte les dés lorsque vous décidez: » Je veux retrouver ma vie, je ne vais pas porter le masque, je ne vais pas prendre de la distance. «  »

Jill Cowan et Ana Facio-Krajcer ont contribué aux reportages de Los Angeles.

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