Emil Freireich, chercheur révolutionnaire sur le cancer, décède à 93 ans

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Dr Emil Freireich, un cancérologue renommé et un chercheur implacable qui a aidé à concevoir des traitements pour la leucémie infantile qui ont transformé la vie de patients soupçonnés d’avoir peu d’espoir de survie, est décédé le 1er février à l’Université du Texas MD Anderson Cancer Center à Houston, où il avait travaillé depuis 1965. Il avait 93 ans.

Sa mort a été confirmée par sa fille Debra Ann Freireich-Bier. L’hôpital a déclaré qu’il avait été testé positif au Covid-19 mais qu’il n’avait pas encore été déterminé comme étant la cause du décès.

Le Dr Freireich a passé sa carrière au Institut national du cancer et MD Anderson, explorant pendant six décennies de nouveaux traitements contre le cancer et formant des centaines de médecins à suivre son chemin.

« Il a supervisé la recherche sur tous les cancers, guidant et dictant l’évolution des protocoles, les mettant en œuvre et publiant les résultats qui ont été adoptés dans le monde entier », a déclaré Dr. Hagop Kantarjian, directeur du département de leucémie chez MD Anderson.

Lorsque le Dr Freireich (prononcé FRY-rike) a commencé à travailler au NCI, à Bethesda, dans le Maryland, en 1955, la leucémie infantile aiguë était considérée comme une condamnation à mort. En entrant dans la salle où les enfants étaient traités, il se souvint de leur hémorragie parce que leur sang ne contenait pratiquement pas de plaquettes, les cellules en forme de disque qui coagulent le sang.

C’était comme un abattoir, son patron, Dr C. Gordon Zubrod, lui a dit.

«Ils saignent de leurs oreilles, de leur peau», a déclaré le Dr Freireich à l’auteur Malcolm Gladwell en étant présenté dans le livre de M. Gladwell «David and Goliath: Underdogs, Misfits and the Art of Battling Giants» (2013). «Il y avait du sang sur tout. Les infirmières venaient travailler le matin dans leurs uniformes blancs et rentraient chez elles couvertes de sang.

Le Dr Freireich, hématologue et oncologue, a testé son hypothèse selon laquelle le manque de plaquettes causait l’hémorragie en mélangeant une partie de son propre sang à certains des enfants.

«Se comporterait-il normalement?» dit-il en interview pour une histoire orale NCI projet en 1997. «Effectivement, c’est le cas.»

D’autres tests, effectués pour persuader ses sceptiques à l’institut du cancer, lui ont donné raison.

Mais il avait un autre problème: le sang que recevaient les enfants ne contenait pas les plaquettes nécessaires à la coagulation du sang car il avait au moins 48 heures. Les plaquettes s’étaient détériorées et étaient inutiles.

Le Dr Freireich a plaidé avec succès en faveur de l’utilisation de sang fraîchement donné qui pourrait être transfusé le plus rapidement possible plutôt que de languir dans la banque de sang de l’institut. Un ministre qui était le père de l’un des patients a amené 20 de ses fidèles pour donner du sang.

À la recherche d’un moyen plus efficace d’administrer des plaquettes à ses patients, le Dr Freireich a commencé à concevoir une machine pour extraire les plaquettes des globules blancs et rouges. Il trouva bientôt un allié inattendu en George Judson, un ingénieur d’IBM dont le fils était atteint de leucémie et qui s’était présenté à l’institut pour offrir son expertise.

Bientôt, ils ont collaboré sur un séparateur de sang à débit continu cela s’est avéré beaucoup plus efficace pour administrer des plaquettes que les transfusions sanguines. (Le séparateur, qui utilisait une centrifugeuse à grande vitesse, a été breveté en 1966.)

Mais la réalisation la plus importante et la plus durable du Dr Freireich a été l’utilisation d’une combinaison de médicaments pour envoyer la leucémie en rémission. Il a exploré les options de chimiothérapie avec plusieurs collègues du NCI, notamment Dr. Emil Frei III, qui était connu sous le nom de Tom.

Ils ont lancé une attaque agressive contre la leucémie infantile en élaborant un cocktail de quatre médicaments qui seraient administrés simultanément – une technique similaire au régime à trois médicaments utilisé pour traiter la tuberculose – afin que chacun s’attaque à un aspect différent de la physiologie du cancer. cellules.

«C’était fou», a déclaré le Dr Freireich à M. Gladwell. «Mais intelligent et correct. J’y ai pensé et je savais que ça marcherait. C’était comme les plaquettes. Il fallait que ça marche!

Mais pas sans péril et inquiétude. Certains des enfants ont failli mourir des suites de la drogue. Les critiques ont qualifié le Dr Freireich d’inhumain pour avoir expérimenté avec ses jeunes patients.

«Au lieu de cela, 90% d’entre eux sont immédiatement entrés en rémission», a-t-il déclaré à USA Today en 2015. «C’était magique. Mais temporaire. Un tour du cocktail n’était pas suffisant pour éliminer tous les cancers, alors le Dr Freireich et son équipe les ont traités avec les médicaments tous les mois pendant plus d’un an.

Quand lui et le Dr Frei a reçu le prestigieux prix de recherche médicale clinique Albert Lasker en 1972, le pourcentage d’enfants qui vivaient au moins cinq ans après leur diagnostic de leucémie était de 30 pour cent. Aujourd’hui – en utilisant des régimes similaires que le Dr Freireich et le Dr Frei ont mis au point – le taux de survie est de 90%, selon l’American Cancer Society. Dr Frei est mort en 2013.

Emil J Freireich est né le 16 mars 1927 à Chicago. Sa mère, Mary (Klein) Freireich a travaillé de longues heures dans un atelier de misère après la mort de son mari, David, quand Emil avait 2 ans. Il a été confié à une femme de chambre irlandaise, qui est devenue sa mère porteuse. Peu de temps après ses 9 ans, sa mère s’est remariée et a quitté son emploi; elle et son nouveau mari ont renvoyé la femme de chambre.

«Je n’ai jamais pardonné à ma mère pour cela», a déclaré le Dr Freireich à M. Gladwell.

Il a excellé en physique au lycée, où il a remporté le premier prix d’un concours scientifique. Son professeur de physique l’a encouragé à aller à l’université, où son objectif était d’être un médecin de famille comme celui qui soignait sa famille.

«Il travaillait pour rien et portait toujours un costume et une cravate et avait toujours l’air si digne,» Dr. Freireich a dit à la publication en ligne de l’American Society of Clinical Oncology en 2015.

Après avoir obtenu un baccalauréat en médecine en 1947 de l’Université de l’Illinois à Chicago, il a obtenu son diplôme de médecine en 1949 au College of Medicine de l’université, également à Chicago.

Son internat à l’hôpital du comté de Cook à Chicago a pris fin après avoir confronté une infirmière pour avoir placé un patient souffrant d’insuffisance cardiaque dans la soi-disant «salle des mourants» plutôt que de le garder dans le service où le Dr Freireich l’avait soigné. Il a été qualifié de «fauteur de troubles», a-t-il dit.

Il a ensuite effectué sa résidence à l’hôpital presbytérien voisin (qui fait maintenant partie du Rush University Medical Center), puis a déménagé à Boston pour une bourse pour étudier l’anémie dans un hôpital là-bas. Là-bas, il a rencontré Haroldine Lee Cunningham, une infirmière. Ils se sont mariés en 1953.

La même année, il a été enrôlé dans l’armée, mais a pu rejoindre le service de santé publique des États-Unis et travailler au NCI, une branche des National Institutes of Health.

Lors de leur première rencontre, le Dr Zubrod, son patron, lui a demandé: «Freireich, que faites-vous?»

«Je suis hématologue», se souvient le Dr Freireich avoir répondu, puis il a vu le Dr Zubrod se gratter la tête en lui disant: «Freireich, vous devriez guérir la leucémie aiguë chez les enfants.

«Et j’ai dit: ‘Oui, monsieur.’»

Après une décennie de conception de traitements pour la leucémie infantile au NCI, le Dr Freireich et le Dr Frei ont été recrutés chez MD Anderson en 1965. Ensemble, ils ont formé le Department of Developmental Therapeutics et ont engagé des scientifiques pour développer des combinaisons de médicaments pour divers cancers, y compris la leucémie adulte , lymphome et maladie de Hodgkin, en utilisant les mêmes méthodologies que celles utilisées pour traiter la leucémie infantile.

En raison de la personnalité et du magnétisme plus grands que nature du Dr Freireich, il a attiré des gens du monde entier pour étudier avec lui », a déclaré le Dr Kantarjian.

Il a pris sa retraite en 2015 mais a continué à enseigner et à consulter chez MD Anderson.

Outre son épouse et Mme Freireich-Bier, le Dr Freireich laisse dans le deuil une autre fille, Lindsay Freireich; deux fils, David et Tom; six petits-enfants et trois arrière-petits-enfants.

Le Dr Freireich a comparé son combat précoce pour guérir la leucémie infantile à une bataille dans laquelle lui et l’équipe du NCI avaient une alliance «forgée sous le feu».

Pour guérir le cancer, il a ajouté: «Motiver les gens et leur donner l’opportunité. Les gens sont naturellement motivés. Personne n’aime être paresseux et ne rien faire. Tout le monde veut être significatif. »

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