Ei-ichi Negishi, lauréat du prix Nobel de chimie, décède à 85 ans

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Ei-ichi Negishi, qui a partagé le prix Nobel de chimie en 2010 pour le développement de techniques désormais omniprésentes dans la fabrication de produits pharmaceutiques, est décédé le 6 juin à Indianapolis. Il avait 85 ans.

Sa mort, dans un hôpital, a été annoncée par l’Université Purdue, où le Dr Negishi a été professeur pendant quatre décennies. Aucune cause n’a été donnée.

La recherche du Dr Negishi, lauréate du prix Nobel, impliquait des réactions chimiques qui produisent des composés organiques complexes — de grosses molécules à base de carbone utilisées dans les médicaments, les plastiques et de nombreux autres matériaux industriels. Amener un atome de carbone à se lier à un autre peut être difficile, mais le Dr Negishi et d’autres chimistes ont compris que les métaux, le palladium en particulier, pouvaient être utilisés comme intermédiaires.

Dans ces réactions, deux molécules à base de carbone adhèrent d’abord au palladium. Le palladium se déconnecte alors d’eux et les deux carbones se fixent l’un à l’autre, formant une nouvelle molécule plus grosse. Le palladium agissant comme catalyseur, les réactions de chimie organique peuvent se dérouler à des températures plus basses avec moins d’étapes, ce qui réduit les coûts et les déchets.

« Cela permet simplement cette énorme sélectivité », a déclaré James M. Tour, professeur de chimie à l’Université Rice à Houston, qui était un étudiant diplômé du Dr Negishi. « Lorsque vous construisez des molécules, vous devez pouvoir travailler sur une partie de la molécule sans détruire l’autre partie. »

Les chimistes avaient découvert la magie du palladium plus tôt, et en 1977, le Dr Negishi s’est appuyé sur ce travail en utilisant des composés de zinc pour faciliter le mélange des atomes de carbone sur le palladium. Cela a rendu le processus plus applicable à un plus large éventail de réactions.

« Sans composés organiques, aucun de nous ne peut vivre », a déclaré le Dr Negishi lors d’une conférence de presse sur le jour où le Nobel a été annoncé. « L’un de nos principaux objectifs de rêve est de pouvoir synthétiser n’importe quel composé organique avec un rendement élevé et une efficacité élevée. »

Il a donné comme analogie la création de formations Lego élaborées. « C’est une description assez précise de ce que nous avons essayé de faire », a-t-il déclaré.

Traditionnellement, les chimistes organiques se limitaient largement aux molécules utilisant la dizaine d’éléments présents dans les composés organiques. Le Dr Negishi a déclaré que lui et d’autres avaient « réalisé que nous devions nous assurer de l’intégralité du tableau périodique ».

En s’étendant à d’autres éléments comme le palladium, les chimistes ont en effet augmenté le nombre de pièces de Lego qu’ils pouvaient utiliser, ce qui a ouvert de nouvelles voies pour synthétiser les molécules qu’ils voulaient fabriquer.

Le Dr Negishi a partagé le prix Nobel de chimie 2010 avec Richard F. Heck de l’Université du Delaware et Akira Suzuki de l’Université d’Hokkaido à Sapporo, Japon.

Contrairement à de nombreux prix Nobel qui disent qu’ils ne s’attendaient pas à recevoir la plus haute distinction du monde scientifique, le Dr Negishi a déclaré que ce n’était « pas une surprise majeure » de recevoir un appel téléphonique tôt le matin le 6 octobre 2010, de la part de l’Académie royale suédoise des sciences. Sciences, qui administre les prix Nobel.

Le Dr Tour a déclaré que le Dr Negishi avait poursuivi des recherches qu’il pensait dignes d’un prix Nobel. « Il en a rêvé », a déclaré le Dr Tour. « Il parlait souvent du prix Nobel. Et que faudrait-il faire pour gagner cela.

À cette fin, le Dr Negishi pourrait être implacable. « Il était extrêmement exigeant », a déclaré le Dr Tour. « Il n’a eu aucun mal à pousser les gens jusqu’aux larmes devant un tableau noir. »

Le Dr Tour a déclaré que le Dr Negishi avait également un côté généreux. « Si quelqu’un se dirigeait vers la porte de son bureau et frappait, sa porte était toujours ouverte », a déclaré le Dr Tour. « Et vous vous asseyiez généralement beaucoup plus longtemps que prévu, car il a analysé l’ensemble du projet sur lequel vous travaillez, pas seulement la question que vous posez. »

Ei-ichi Negishi est né le 14 juillet 1935 à Changchun, en Chine, alors connue sous le nom de Hsinking, la capitale de la partie du pays sous contrôle japonais, dans le nord-est. Sa famille a déménagé à Tokyo après la Seconde Guerre mondiale, puis dans une zone rurale à l’extérieur de Tokyo, où son père était agriculteur et sa mère s’occupait des cinq enfants de la famille.

Après avoir obtenu un diplôme d’ingénieur de l’Université de Tokyo en 1958, il a travaillé comme chimiste de recherche aux laboratoires de recherche d’Iwakuni au Japon. D’après son récit, il s’est rendu compte qu’il avait besoin de plus de formation académique, mais a estimé que les études supérieures étaient financièrement hors de portée.

Cependant, sa fortune a changé en 1960, lorsqu’il a remporté une bourse Fulbright pour fréquenter l’Université de Pennsylvanie. Après avoir terminé son doctorat en 1963, il rejoint le laboratoire de Herbert C. Brown à Purdue. Le Dr Brown est devenu le premier membre du corps professoral de Purdue à remporter un Prix ​​Nobel, en 2004; Le Dr Negishi était le deuxième.

« En termes de recherche, il est mon seul mentor », a déclaré le Dr Negishi à propos du Dr Brown dans une interview après l’annonce du prix Nobel. « J’ai eu d’autres professeurs, mais il m’a appris à peu près tout sur la façon de faire de la recherche. »

Le Dr Negishi a déménagé à l’Université de Syracuse en tant que professeur adjoint en 1972 et est retourné à Purdue en 1979 en tant que professeur. Il a pris sa retraite en 2019, après avoir été auteur de plus de 400 articles scientifiques.

En 2010, le Dr Negishi, qui est resté citoyen japonais, a reçu l’Ordre de la Culture des mains de l’empereur Akihito. Il a été élu à l’Académie nationale des sciences en 2014.

Les survivants comprennent deux filles, quatre petits-enfants et une arrière-petite-fille. Sa femme de 58 ans, Sumire, est décédée en 2018.

« Quand il a reçu son prix Nobel, il est devenu plus gentil », a déclaré le Dr Tour. « Il sortait son portefeuille de sa poche, et le médaillon du prix Nobel dépassait de son portefeuille. »

Le Dr Tour a déclaré que le Dr Negishi ferait circuler la médaille et que cela ne le dérangerait pas si quelqu’un la laissait tomber. « On pouvait voir le ding d’un côté », a déclaré le Dr Tour. « Et il a juste ri à ce sujet. »

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