Distributeurs de médicaments et J.&J. Annonce d’un accord de 26 milliards de dollars pour mettre fin aux poursuites contre les opioïdes

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Après deux ans de querelles, les trois principaux distributeurs de médicaments du pays et un géant pharmaceutique ont conclu un accord de 26 milliards de dollars avec des États qui libérerait certaines des plus grandes entreprises du secteur de toute responsabilité légale dans l’épidémie d’opioïdes, une santé publique de plusieurs décennies crise qui a tué des centaines de milliers d’Américains.

L’annonce a été faite mercredi après-midi par un groupe bipartite de procureurs généraux des États.

L’offre sera désormais envoyée à tous les États et municipalités du pays pour approbation. Si suffisamment d’entre eux y adhèrent officiellement, des milliards de dollars des entreprises pourraient commencer à être débloqués pour aider les communautés à payer les services de traitement et de prévention de la toxicomanie et d’autres coûts financiers élevés de l’épidémie.

En retour, les États et les villes abandonneraient des milliers de poursuites contre les entreprises et s’engageraient à n’engager aucune action future.

Le règlement ne lie que ces quatre sociétés – les distributeurs de médicaments Cardinal Health, AmerisourceBergen, McKesson et Johnson & Johnson – laissant des milliers d’autres poursuites contre de nombreux autres défendeurs pharmaceutiques, y compris des fabricants et des chaînes de pharmacies, dans le gigantesque litige national toujours non résolu.

Mais ces quatre sociétés sont largement considérées comme parmi les accusés les plus riches.

Dans une déclaration envoyée par courrier électronique, Michael Ullmann, vice-président exécutif et avocat général de Johnson & Johnson, a déclaré : « Nous reconnaissons que la crise des opioïdes est un problème de santé publique extrêmement complexe, et nous avons une profonde sympathie pour toutes les personnes concernées. Ce règlement soutiendra directement les efforts des États et locaux pour faire des progrès significatifs dans la lutte contre la crise des opioïdes aux États-Unis. »

Dans une déclaration commune, les trois distributeurs ont déclaré : « Bien que les sociétés contestent fermement les allégations formulées dans ces poursuites, elles estiment que l’accord de règlement proposé et le processus de règlement qu’il établit sont des étapes importantes vers une résolution globale des réclamations gouvernementales relatives aux opioïdes et un soulagement significatif des communautés à travers les États-Unis.

Les distributeurs, qui par la loi sont censés surveiller les quantités de médicaments délivrés sur ordonnance, ont été accusés d’avoir fermé les yeux pendant deux décennies alors que les pharmacies à travers le pays commandaient des millions de pilules pour leurs communautés. Les plaignants allèguent également que Johnson & Johnson, qui avait l’habitude de passer des contrats avec des producteurs de pavot en Tasmanie pour fournir des matériaux opioïdes aux fabricants et fabriquait ses propres patchs de fentanyl pour les patients souffrant de douleur, a minimisé les propriétés addictives des médecins ainsi que des patients.

Selon les données fédérales, de 1999 à 2019, 500 000 personnes sont mortes de surdoses d’opioïdes sur ordonnance et de rue. Décès par surdose d’opioïdes atteint un record en 2020, les Centers for Disease Control and Prevention ont déclaré plus tôt ce mois-ci.

En vertu de l’accord, les trois distributeurs du pays effectueraient des paiements sur 18 ans. Johnson & Johnson paierait 5 milliards de dollars sur neuf ans. Une caractéristique clé de l’accord est que les distributeurs établiraient une chambre de compensation indépendante pour suivre et signaler les expéditions des uns et des autres, un mécanisme nouveau et inhabituel destiné à rendre les données transparentes et à envoyer des signaux d’alarme immédiatement lorsque des commandes surdimensionnées sont passées.

Un accord séparé entre les entreprises et les tribus amérindiennes est toujours en cours de négociation.

L’accord a été présenté par les procureurs généraux de Caroline du Nord, Pennsylvanie, New York, Delaware, Louisiane, Tennessee et Connecticut.

L’annonce de mercredi suggère qu’un élément critique – une grande majorité d’États d’accord sur le principe – a été rencontré. Mais il reste des obstacles redoutables avant que les contrôles ne soient réellement coupés.

Les États et le District de Columbia auront désormais 30 jours pour examiner de près l’accord, y compris combien chacun serait payé sur 17 ans. De nombreux États n’ont pas encore eu la chance d’examiner l’accord. Et tandis que beaucoup autorisent leurs procureurs généraux à signer, d’autres exigent que les législateurs soient consultés. Un nombre indéterminé d’États doit signer pour que l’accord se poursuive. Si ce seuil n’est pas atteint, les entreprises pourraient se retirer.

Pendant que les États décident, un procès intenté par plusieurs comtés de Californie devant un tribunal d’État contre Johnson & Johnson et un procès local de Virginie-Occidentale devant un tribunal fédéral contre les distributeurs se poursuivront.

Les États doivent également commencer à cajoler leurs localités, y compris celles qui ont déjà déposé des plaintes et celles qui ne l’ont pas fait, pour qu’elles acceptent l’accord. Plus le nombre de gouvernements locaux qui adhèrent, plus le montant d’argent que chaque État recevra.

« Les avocats feront beaucoup pour armer leurs clients, les localités, pour qu’ils acceptent les règlements, car si l’accord n’est pas conclu, les avocats ne seront pas payés », a déclaré Elizabeth Burch, une avocate professeur à l’Université de Géorgie qui a suivi le litige de près.

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