Comment la marche peut développer le cerveau

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Cependant, ces études antérieures sur la plasticité cérébrale se sont généralement concentrées sur la matière grise, qui contient les célèbres petites cellules grises, ou neurones, qui permettent et créent des pensées et des souvenirs. Moins de recherches ont porté sur la matière blanche, le câblage du cerveau. Composée principalement de fibres nerveuses enveloppées de graisse appelées axones, la substance blanche relie les neurones et est essentielle à la santé du cerveau. Mais il peut être fragile, s’amincir et développer de petites lésions avec l’âge, des délabrements pouvant être précurseurs d’un déclin cognitif. Fait inquiétant, il a également été considéré comme relativement statique, avec peu de plasticité ou de capacité à s’adapter au fur et à mesure que nos vies changent.

Mais Agnieszka Burzynska, professeur de neurosciences et de développement humain à la Colorado State University à Fort Collins, soupçonnait que la science sous-estimait la substance blanche. « C’était comme la demi-soeur laide et négligée » de la matière grise, dit-elle, ignorée et mal jugée. Elle considérait qu’il était probable que la matière blanche possédait autant de plasticité que sa contrepartie grise et puisse se remodeler, surtout si les gens commençaient à bouger.

Ainsi, pour la nouvelle étude, qui a été publiée en ligne en juin dans NeuroImage, elle et son étudiante diplômée Andrea Mendez Colmenares et d’autres collègues ont entrepris de transformer la matière blanche des gens. Ils ont commencé par rassembler près de 250 hommes et femmes plus âgés qui étaient sédentaires mais en bonne santé. Au laboratoire, ils ont testé la capacité aérobique et les compétences cognitives actuelles de ces volontaires et ont également mesuré la santé et la fonction de leur substance blanche, à l’aide d’une forme sophistiquée d’IRM cérébrale.

Ensuite, ils ont divisé les volontaires en groupes, dont l’un a commencé un programme supervisé d’étirements et d’entraînement à l’équilibre trois fois par semaine, pour servir de contrôle actif. Un autre a commencé à marcher ensemble trois fois par semaine, rapidement, pendant environ 40 minutes. Et le dernier groupe a commencé à danser, se réunissant trois fois par semaine pour apprendre et pratiquer les danses en ligne et la chorégraphie de groupe. Tous les groupes se sont entraînés pendant six mois, puis sont retournés au laboratoire pour répéter les tests depuis le début de l’étude.

Et, pour beaucoup, leur corps et leur cerveau avaient changé, ont découvert les scientifiques. Les marcheurs et les danseurs étaient en meilleure forme aérobie, comme prévu. Plus important encore, leur matière blanche semblait renouvelée. Dans les nouveaux scanners, les fibres nerveuses de certaines parties de leur cerveau semblaient plus grosses et toutes les lésions tissulaires avaient rétréci. Ces altérations souhaitables étaient les plus répandues parmi les marcheurs, qui ont également obtenu de meilleurs résultats aux tests de mémoire maintenant. Les danseurs, en général, non.

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