Combien de temps pouvons-nous vivre?

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Compte tenu de ces statistiques, vous pouvez vous attendre à ce que le record de durée de vie la plus longue augmente également. Pourtant, près d’un quart de siècle après la mort de Calment, personne n’est connu pour avoir égalé, encore moins surpassé, ses 122 ans. La plus proche était une Américaine nommée Sarah Knauss, décédée à 119 ans, deux ans après Calment. La personne la plus âgée en vie est Kane Tanaka, 118 ans, qui réside à Fukuoka, au Japon. Très peu de gens dépassent 115. (Quelques chercheurs se sont même demandé si Calment avait vraiment vécu aussi longtemps qu’elle le prétendait, bien que la plupart acceptent son dossier comme légitime sur la base du poids des preuves biographiques.)

Alors que la population mondiale approche les huit milliards et que la science découvre des moyens de plus en plus prometteurs pour ralentir ou inverser le vieillissement en laboratoire, la question des limites potentielles de la longévité humaine est plus urgente que jamais. Lorsque leur travail est examiné de près, il est clair que les scientifiques de la longévité ont un large éventail de perspectives nuancées sur l’avenir de l’humanité. Historiquement, cependant – et quelque peu désinvolte, selon de nombreux chercheurs – leurs perspectives ont été divisées en deux grands camps, que certains journalistes et chercheurs appellent les pessimistes et les optimistes. Les membres du premier groupe considèrent la durée de vie comme une mèche de bougie qui ne peut brûler que si longtemps. Ils pensent généralement que nous approchons rapidement, ou avons déjà atteint, un plafond sur la durée de vie, et que nous ne verrons personne de plus âgé que Calment de si tôt.

En revanche, les optimistes voient la durée de vie comme une bande extrêmement élastique, voire infiniment infinie. Ils prévoient des gains considérables d’espérance de vie dans le monde, un nombre croissant de personnes à la longévité extraordinaire – et finalement, des supercentenaires qui survivent à Calment, poussant le record à 125, 150, 200 et au-delà. Bien que non résolu, le débat de longue date a déjà inspiré une compréhension beaucoup plus profonde de ce qui définit et contraint la durée de vie – et des interventions qui pourraient un jour la prolonger de manière significative.

Les limites théoriques sur la durée d’une vie humaine ont contrarié les scientifiques et les philosophes pendant des milliers d’années, mais pendant la plus grande partie de l’histoire, leurs discussions ont été largement basées sur des réflexions et des observations personnelles. En 1825, cependant, l’actuaire britannique Benjamin Gompertz a publié un nouveau modèle mathématique de mortalité, qui a démontré que le risque de décès augmentait de façon exponentielle avec l’âge. Si ce risque continuait de s’accélérer tout au long de la vie, les gens finiraient par atteindre un point auquel ils n’avaient pratiquement aucune chance de survivre jusqu’à l’année suivante. En d’autres termes, ils atteindraient une limite effective de durée de vie.

Au lieu de cela, Gompertz a observé qu’à mesure que les gens entraient dans la vieillesse, le risque de décès plafonnait. «La limite de la durée possible de la vie est un sujet qui ne sera probablement jamais déterminé», a-t-il écrit, «même si elle existait». Depuis lors, en utilisant de nouvelles données et des mathématiques plus sophistiquées, d’autres scientifiques du monde entier ont découvert de nouvelles preuves d’une accélération des taux de mortalité suivie de plateaux de mortalité non seulement chez les humains mais aussi chez de nombreuses autres espèces, y compris rats, souris, crevettes, nématodes, mouches des fruits et coléoptères.

En 2016, une étude particulièrement provocante dans la prestigieuse revue de recherche Nature sous-entend fortement que les auteurs avaient trouvé la limite de la durée de vie humaine. Jan Vijg, généticien à l’Albert Einstein College of Medicine, et deux collègues ont analysé des décennies de données sur la mortalité provenant de plusieurs pays et ont conclu que, bien que l’âge au décès le plus élevé dans ces pays ait augmenté rapidement entre les années 1970 et 1990, il avait échoué. à augmenter depuis, stagnant à 114,9 ans en moyenne. La durée de vie humaine, semblait-il, était arrivée à sa limite. Bien que certains individus, comme Jeanne Calment, puissent atteindre des âges stupéfiants, ils étaient des valeurs aberrantes et non des indicateurs d’un allongement continu de la vie.

«Quelqu’un pourrait-il courir un mile de deux minutes? Non. Le corps humain est incapable de bouger aussi vite en raison de limitations anatomiques.

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