«  Cela prend du temps  »: les travailleurs des soins intensifs aident leurs anciens patients Covid à guérir

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LOS ANGELES – Trois jours après avoir été libéré de l’hôpital communautaire Martin Luther King Jr., Gilbert Torres est revenu sur une civière, un tube transparent passant de son nez à un réservoir d’oxygène. C’était le dernier endroit où il voulait être.

Mais M. Torres, 30 ans, qui venait de passer deux semaines sous respirateur dans l’unité de soins intensifs, n’était pas là parce que son état s’était aggravé. Il était là pour visiter une nouvelle clinique externe pour les survivants de Covid-19, dans le but de soigner leurs blessures physiques et psychiques persistantes – et de les aider à ne pas avoir besoin d’être réadmis.

Plusieurs centres médicaux à travers le pays, y compris le Massachusetts General Hospital, ont créé des cliniques similaires, signe d’une appréciation croissante de la nécessité de s’attaquer aux effets à long terme de Covid. D’autres hôpitaux qui avaient déjà des programmes de suivi aux soins intensifs ont ajouté un grand nombre de patients Covid à leurs listes: Indiana University Health Methodist Hospital, par exemple, en a traité plus de 100. Et certaines institutions, comme Providence St. Jude à Fullerton, Californie, ont programmes de rétablissement qui servent également les patients atteints de coronavirus qui n’ont jamais été hospitalisés.

«Nous mettons mille pour cent de notre énergie dans ces patients», a déclaré le Dr Jason Prasso, l’un des médecins de soins intensifs de l’hôpital MLK qui a créé la clinique là-bas. «Nous nous sentons responsables de leur amélioration même après avoir quitté l’hôpital.»

Bien avant la pandémie, les médecins savaient que certains patients se remettant d’une maladie grave ont développé une constellation de symptômes connus sous le nom de syndrome de soins post-intensifs qui peuvent inclure une faiblesse musculaire et de la fatigue. La dépression, l’anxiété et les troubles cognitifs surviennent chez environ la moitié des personnes qui ont passé du temps sous respirateur dans une unité de soins intensifs, selon des études. Environ un quart de ces patients développent un trouble de stress post-traumatique. Le risque est plus élevé chez ceux qui ont eu une insuffisance respiratoire, de longs séjours à l’hôpital et un traitement avec des médicaments pour les sédater ou les paralyser – tous courants chez les patients atteints de coronavirus les plus malades.

Le Dr Prasso et ses collègues ont créé la clinique du MLK après avoir réalisé que de nombreux patients dont ils s’étaient battus pour sauver la vie recevaient peu de soins de suivi. L’hôpital est situé dans un quartier à faible revenu où les services de santé, insuffisants avant même la pandémie, se sont raréfiés.

Depuis son ouverture en août, la clinique a accueilli plus de 30 patients. Les visites, qui ont lieu le mardi matin et comprennent un examen physique et un dépistage de la santé mentale, impliquent souvent des discussions sur le logement, la sécurité alimentaire et les problèmes d’emploi qui peuvent survenir en raison de symptômes à long terme. Les patients reçoivent également des soins spirituels.

Le premier à entrer dans la salle d’examen de M. Torres en février fut Rudy Rubio, un aumônier de l’hôpital qui lui avait souvent rendu visite à l’USI. Le pasteur leur demanda s’ils pouvaient prier ensemble et lui proposa de lui obtenir une Bible.

M. Torres, dont les parents ont fui la guerre au Salvador, a grandi dans le quartier et a travaillé à nettoyer de grosses plates-formes dans un Blue Beacon Truck Wash. voir un docteur. Il n’avait aucune idée de la façon dont il a contracté le coronavirus ou est devenu si malade que les médecins ont dû insérer un tube respiratoire dans les heures suivant son arrivée à MLK.Pendant des jours avant qu’il ne commence à montrer des signes d’amélioration, ils craignaient qu’il ne survivrait pas.

«Vous avez été épargné», lui a dit l’aumônier à la clinique. «Qu’allez-vous faire de cette opportunité?»

Lorsque le Dr Prasso est entré dans la pièce, M. Torres ne l’a pas reconnu au début sans sa blouse de protection et son casque. «C’était toi», dit-il lorsque la réalisation se fit jour.

Pendant que le médecin l’examinait, M. Torres a dit qu’il était capable de marcher sur de courtes distances, mais craignait que s’il le faisait, son taux d’oxygène chuterait. «C’est un peu un jeu d’esprit», a déclaré le Dr Prasso. «Vous pouvez vous sentir essoufflé, mais votre oxygène peut toujours être tout à fait normal.»

La clinique s’arrangerait pour obtenir à M. Torres une machine à oxygène portable parce que les petits réservoirs étaient rares à l’échelle nationale, a déclaré le médecin. Il a expliqué que le sevrage des patients pouvait prendre de quelques semaines à plusieurs mois; certains pourraient en avoir besoin indéfiniment.

M. Torres a soulevé un autre problème. Un physiothérapeute chargé de lui rendre visite avait annulé. «Beaucoup d’agences sont un peu réticentes à entrer dans les maisons des gens en ce moment à cause de Covid», lui a dit le Dr Prasso. Il a dit que la clinique pourrait plutôt inscrire M. Torres dans un programme de réadaptation pulmonaire, afin qu’il puisse travailler avec des thérapeutes axés sur la récupération de ses poumons.

M. Torres a partagé qu’il était anxieux et hanté par des souvenirs de bips des moniteurs de l’unité de soins intensifs et une sensation d’étouffement. Il avait à peine dormi depuis son retour à la maison et n’avait pas encore revu son fils de 5 ans, qui séjournait temporairement chez ses grands-parents. M. Torres avait peur de s’effondrer devant lui.

«Tout ce que vous ressentez est normal», le rassura le Dr Prasso. «Sachez simplement que ce que vous avez vécu était un traumatisme. Cela prend du temps pour guérir.

Les deux ont échangé des souvenirs du moment où le tube respiratoire de M. Torres a été retiré. «Vous m’avez supplié de sortir le tube, et dès que nous l’avons sorti, vous avez demandé à le remettre en place», a déclaré le Dr Prasso.

«C’était difficile de respirer», a déclaré M. Torres. «Je ne voulais pas être réveillé.»

«Ce type avait un étau sur ma main», a déclaré le Dr Prasso à la partenaire de M. Torres, Lisseth Salguero, qui l’avait rejoint dans la salle d’examen. Les membres de la famille, eux-mêmes à risque de problèmes de santé mentale, sont encouragés à accompagner les patients à la clinique. Mme Salguero avait développé des symptômes de Covid le même jour que M. Torres, mais s’est rétablie rapidement. Depuis qu’il était rentré chez lui, elle s’était réveillée pour vérifier le niveau d’oxygène de M. Torres la nuit. «Je suis heureuse tant qu’il va bien», dit-elle.

Le stress extraordinaire d’un séjour aux soins intensifs à l’ère de Covid-19 est souvent aggravé par une solitude presque insupportable. Les restrictions aux visiteurs visant à réduire la transmission du virus peuvent signifier des semaines séparées de leurs proches. «Je n’arrêtais pas de demander à quelqu’un de me tenir la main», se souvient M. Torres. «Je voulais un contact.»

Les membres du personnel sont devenus une famille de fait. «Vous n’avez personne à part vos infirmières», a déclaré M. Torres.

Pour ces infirmières en soins intensifs, prendre soin des patients Covid tout en étant parmi les rares conduits vers leur famille conduit à des attachements émotionnels profonds. Nina Tacsuan, l’une des infirmières de M. Torres, n’a pas pu retenir ses larmes lorsqu’elle l’a vu à la clinique.

«Merci de m’avoir gardé en vie, de me donner une seconde chance», lui a dit M. Torres. « Je suis reconnaissant. »

«Vous avez mon âge», a déclaré Mme Tacsuan. «C’était vraiment très dur tout le temps.»

Souvent, l’expérience se termine par un chagrin d’amour: au moment où M. Torres a été hospitalisé, environ 15 pour cent seulement des patients Covid à MLK traités avec des ventilateurs avaient survécu pour rentrer chez eux.

Ceux qui survivent, comme lui, incitent le personnel à continuer. Mais généralement, les travailleurs des soins intensifs n’ont pas la possibilité de voir leurs anciens patients une fois qu’ils vont mieux. La clinique a changé cela.

Mme Tacsuan et une infirmière responsable, Anahiz Correa, ont plaisanté en disant que M. Torres n’était plus le bienvenu dans leur unité de soins intensifs

Au moment où l’ambulance de transport est venue le chercher pour rentrer chez lui, M. Torres a dit qu’il se sentait beaucoup mieux qu’à son arrivée. Il a retrouvé son jeune fils, Austin, quelques jours plus tard, et il n’a cessé de s’améliorer au cours des semaines qui ont suivi.

M. Torres a visité la clinique deux fois de plus, en février et en mars. Bien qu’il ait fini par refuser la réadaptation ambulatoire – optant plutôt pour monter les escaliers et faire d’autres exercices seul à la maison – il a dit qu’il se sentait bien et qu’il était heureux d’être parti.

Un travailleur social là-bas l’a mis en contact avec un médecin de soins primaires du système MLK pour plus de suivi. Un ostéopathe a manipulé son dos et lui a appris des étirements pour aider à soulager l’inconfort persistant de son temps dans le lit d’hôpital. Et la semaine dernière, lors de son dernier rendez-vous, le personnel de la clinique a tendu une bannière de félicitations et a crié «Surprise!» comme il est entré, pour marquer sa «graduation» d’avoir à utiliser un réservoir d’oxygène.

Il a encore besoin de plus de force et d’endurance pour pouvoir retourner à son travail physiquement exigeant au lavage de camions, a-t-il dit, mais «je fais beaucoup plus de choses». Et il n’est plus hanté par l’anxiété, a-t-il ajouté. « Je me sens bien. »

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