Ce qui peut et ne peut pas être appris d’un médecin en Chine qui a été le pionnier des masques

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À la fin de 1910, une peste mortelle a commencé à se propager dans le nord-est de la Chine, atteignant la grande ville de Harbin. Des dizaines de milliers de personnes ont craché du sang; leur peau se tailla et devint violette. Ils sont tous morts.

Cette épidémie a envoyé le gouvernement Qing dans une chute: ils ne savaient pas quelle maladie causait ces décès, et encore moins comment la contrôler. Ils ont donc fait appel à l’un des médecins les mieux formés d’Asie à l’époque, le Dr Wu Lien-Teh. Après avoir pratiqué des autopsies, le Dr Wu a trouvé Yersinia pestis, une bactérie similaire à celle qui avait causé la peste bubonique en Occident. Il a reconnu la peste de Mandchourie comme une maladie respiratoire et a exhorté tout le monde, en particulier les professionnels de la santé et les forces de l’ordre, à porter des masques.

Les autorités chinoises, répondant à son appel, ont associé le masquage à des verrouillages stricts imposés par la police. Quatre mois après la convocation du médecin, la peste a pris fin. Bien que souvent négligé dans les pays occidentaux, le Dr Wu est reconnu dans l’histoire mondiale comme un pionnier de la santé publique, contribuant à changer le cours d’une maladie respiratoire transmise par des gouttelettes qui aurait pu ravager la Chine au début du XXe siècle, et peut-être se propager bien au-delà. ses frontières.

Alors que les Chinois de cette époque se conformaient à ces stratégies, les professionnels de la santé publique aux États-Unis et dans d’autres pays occidentaux ont eu du mal à faire en sorte que les gens les écoutent. pendant la pandémie de Covid-19. La Chine a également été confrontée à des défis dès le début, mais la mémoire institutionnelle du pays des épidémies virales précédentes a contribué à inverser la tendance. Et alors que de nombreux Américains abandonnent le masquage, poussent pour restaurer la normalité dans les endroits où les risques d’infection restent élevés et hésitent à se faire vacciner, certains experts en santé publique se sont penchés sur le succès du Dr Wu, cherchant des leçons sur la gestion non seulement de Covid, mais aussi des futures épidémies.

Mais certains chercheurs qui ont étudié le Dr Wu pensent que la mauvaise leçon est tirée de son héritage: un seul individu ne peut pas sauver une nation. «Nous ne pouvons pas toujours attendre les personnages historiques», a déclaré Alexandre White, sociologue médical et historien à l’Université Johns Hopkins de Baltimore. Au lieu de cela, lui et d’autres experts disent que des pays comme les États-Unis doivent tenir compte de leurs systèmes de santé publique inéquitables et chargés afin de mieux faire face aux menaces pour la santé.


Le Dr Wu est né d’immigrants chinois le 10 mars 1879 à Penang, une île au large des côtes de la Malaisie péninsulaire, sous le nom de Ngoh Lean Tuck. (Il a ensuite changé son nom en Wu Lien-Teh, parfois orthographié Wu Liande)

À l’âge de 17 ans, le Dr Wu a remporté une bourse pour étudier à l’Emmanuel College en Angleterre et est resté pour étudier la médecine au St Mary’s Hospital de Londres. Dans le cadre de sa formation, il a étudié les maladies infectieuses à la Liverpool School of Tropical Medicine et à l’Institut Pasteur de Paris.

En 1903, à son retour en Malaisie, le Dr Wu était l’une des premières personnes d’origine chinoise à obtenir un diplôme de médecin occidental.

En mai 1908, le Dr Wu et sa femme se rendirent en Chine, où il fut nommé vice-directeur du Collège militaire impérial près de Pékin, ce qui le rend bien placé pour enquêter sur le moment où des gens ont commencé à mourir d’une maladie inconnue en Mandchourie.

Le Dr Wu entrait dans un endroit où des experts comme lui étaient rares et nécessaires de toute urgence. À l’époque, la Chine était en plein bouleversement politique: la Russie et le Japon se disputaient le contrôle de la Mandchourie et tous deux considéraient la peste comme une opportunité de faire progresser leurs objectifs. Les pays occidentaux à l’époque considéraient en grande partie la Chine comme «l’homme malade de l’Est», un pays surchargé par la maladie, la dépendance à l’opium et un gouvernement inefficace.

Les historiens qui étudient la Chine disent que le gouvernement a accepté et intériorisé cette étiquette. Mais lorsque le Dr Wu est intervenu, il a eu le poids social et politique nécessaire pour être un catalyseur du changement.

Le Dr Wu est souvent présenté comme «l’homme derrière le masque», un inventeur de l’utilisation de revêtements pour le visage pour prévenir la propagation des maladies respiratoires. Une grande partie de ce récit était de sa propre conception dans son autobiographie, a déclaré Marta Hanson, historienne de la médecine également à Johns Hopkins. Les versions précédentes du masque existaient dans d’autres pays, et certains Chinois portaient déjà des respirateurs de style japonais avant l’arrivée du Dr Wu à Harbin.

Ce qui est vrai, c’est que le Dr Wu a introduit et encouragé une idée née en Occident auprès du public chinois. Le masque qu’il a conçu était basé sur des ventilateurs de l’époque victorienne: des couches de rembourrage de coton et de gaze, avec des ficelles pour que l’utilisateur puisse le fixer à sa tête. Le masque était bon marché et facile à fabriquer.

En plus des masques, les responsables ont imposé un strict cordon sanitaire, une autre méthode qui remonte au moins aux années 1800 lorsque les autorités françaises ont cherché à contenir la propagation de la fièvre jaune. Les déplacements étaient limités, les agents du gouvernement avaient reçu pour instruction de tirer sur quiconque tentait de s’échapper et les policiers faisaient du porte-à-porte à la recherche de quiconque était mort de la peste. En écho à certaines de ces techniques l’année dernière lors de la lutte contre Covid, la Chine a strictement réduit les transports autour de Wuhan, et les gens avaient besoin de l’autorisation des autorités pour quitter leur domicile.

Le printemps après que la peste a été maîtrisée en Chine, le Dr Wu a accueilli la Conférence internationale sur la peste. Les respirateurs et les masques étaient au centre des discussions et de nombreux chercheurs occidentaux pensaient qu’ils pouvaient prévenir efficacement la peste.

Pendant que les masques sont devenus un point d’éclair politique aux États-Unis et ailleurs pendant la pandémie de grippe espagnole, l’idée de les utiliser a persisté en Chine, et les masques de gaze sont devenus un outil important dans l’agenda politique du Parti nationaliste lors de sa prise de pouvoir en 1928. Les responsables de la santé publique ont recommandé à tous les citoyens de porter des masques de gaze en public. espaces lors d’épidémies de méningite ou de choléra.

D’ici là, les masques sont devenus un symbole de modernité hygiénique, contribuant à une plus grande acceptation du port de masques en Chine aujourd’hui, a déclaré le Dr Hanson. Au début du 21e siècle, l’épidémie de SRAS a une fois de plus mis en évidence la nécessité de masques et d’autres interventions de santé publique en Chine et dans d’autres pays d’Asie de l’Est.

En 1930, le Dr Wu a été nommé à la tête d’une nouvelle organisation nationale de la santé. Mais après que les Japonais ont envahi le nord de la Chine en 1937 et que sa maison à Shanghai a été bombardée, le Dr Wu a cherché refuge dans sa Malaisie natale. Il y a terminé sa carrière en tant que médecin de famille et est décédé en 1960, à 80 ans.


Les historiens de la médecine et les experts en santé publique ont quelques théories pour expliquer le succès du Dr Wu à persuader les autorités chinoises de contrôler la peste.

Selon les historiens de la médecine, un facteur qui a probablement aidé le Dr Wu est qu’il a rendu les masques abordables et accessibles. Une approche similaire a été utilisée lors de la pandémie de coronavirus à Hong Kong, qui a offert à chaque résident un masque gratuit et réutilisable et a mis des kiosques en public pour les distribuer.

Les pays qui ont fourni un soutien important à leurs citoyens pour se conformer aux mandats de santé publique pendant cette pandémie se sont généralement mieux comportés que les pays qui ont laissé les mêmes mesures aux individus, a déclaré le Dr White de Johns Hopkins.

Et plus les mesures de santé publique sont abordables et accessibles, plus elles ont de chances d’être adoptées, a déclaré Kyle Legleiter, directeur principal du plaidoyer politique à la Colorado Health Foundation.

Un autre facteur qui aurait pu contribuer au succès du Dr Wu en Chine serait le respect que les résidents et les fonctionnaires avaient pour lui en tant que figure d’autorité, a déclaré Yanzhong Huang, chercheur principal pour la santé mondiale au Council on Foreign Relations.

À certains égards, le Dr Anthony Fauci, conseiller médical en chef sur Covid du président Biden et éminente personnalité de la santé publique depuis les années 1980, a joué un rôle similaire à celui que Wu a joué en Chine, a déclaré le Dr Huang. Mais son message n’est peut-être pas toujours passé parce que les Américains sont plus polarisés dans leurs identités et croyances politiques.

Le Dr Legleiter a ajouté que les messages de santé publique ne pénètrent que si le public s’identifie à cette figure d’autorité ou lui fait confiance.

«Une personne individuelle est un substitut pour un ensemble plus large d’institutions ou de systèmes dont elle parle au nom», a déclaré le Dr Legleiter. Ceux qui penchent pour les conservateurs, par exemple, peuvent placer le Dr Fauci et d’autres scientifiques dans la catégorie des «élites». En tant que tels, ils sont plus susceptibles de faire fi des politiques de santé publique promues par de telles figures d’autorité et de se conformer aux proclamations des personnes avec lesquelles ils s’identifient le plus.

D’autres disent que la santé publique est intrinsèquement liée à la légitimité de l’État qui la promeut. Au tournant du 20e siècle, la Chine était en détresse, a déclaré le Dr Hanson. Le Dr Wu a aidé à sortir la Chine d’une période tumultueuse, et l’application des mesures de santé publique a donné au pays plus de légitimité.

De même, parce que la pandémie actuelle a mis à nu les lacunes des systèmes de santé publique aux États-Unis, en Grande-Bretagne et dans d’autres pays occidentaux, certains experts estiment qu’elle peut être un catalyseur de changement.

«Depuis le milieu du 19e siècle, l’Occident a généralement considéré sa capacité à contrôler les maladies infectieuses comme un marqueur de leur supériorité civilisationnelle sur une grande partie du reste du monde», a déclaré le Dr White. Alors que la Chine était alors considérée comme l’homme malade du monde, certains commentateurs en Chine tentent maintenant de marquer les États-Unis avec cette étiquette.

Ruth Rogaski, historienne médicale à l’Université Vanderbilt spécialisée dans l’étude de la dynastie Qing et de la Chine moderne, estime que la crise des coronavirus offre également une opportunité de réflexion, qui peut être très motivante.

«Les épidémies peuvent servir de points d’inflexion», a déclaré le Dr Rogaski. «Des opportunités pour repenser, réorganiser et même révolutionner les approches de la santé.»

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