Candy Makers Sue THC Lookalikes

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À première vue, le paquet Skittles ressemble à celui vendu dans l’allée des bonbons d’un supermarché: il comporte des lettres majuscules remplies de blanc, un arc-en-ciel fluide et un bonbon rouge qui remplace le point au-dessus de la lettre «i».

Un examen plus attentif révèle quelques petites différences: un motif de fond de petites feuilles de marijuana stylisées; une étiquette d’avertissement; et des chiffres qui révèlent la quantité de THC, la substance enivrante du cannabis, dans chaque bonbon.

Les images sont incluses dans un procès que le Wm. Wrigley Jr. Company, propriété du géant des bonbons Mars Inc., a intenté une action en mai contre cinq sociétés pour la vente de produits comestibles infusés au cannabis qui ressemblent à nos vieux amis Skittles, Starburst et Life Savers. Bien que la poursuite se concentre sur les droits de propriété intellectuelle, les plaignants soutiennent également que les produits copieurs pourraient amener des personnes, en particulier des enfants, à ingérer par erreur des médicaments.

Une porte-parole de Mars Inc. a écrit dans un e-mail que l’entreprise était «profondément perturbée» par les produits.

L’Amérique est à un carrefour intéressant: celui où Big Candy, vilipendé à l’ère du bien-être en tant que principale source de sucre raffiné, est devenu un shérif improbable dans le Far West de consommation récréative de marijuana erré par des adultes stressés par une pandémie.

Ces dernières années, des poursuites similaires à celle intentée par Wrigley ont été intentées par la société Hershey (contre TinctureBelle pour des produits ressemblant aux tasses au beurre d’arachide de Reese, aux barres Heath, aux barres Almond Joy et aux galettes de menthe poivrée de York), Mondelez International (contre une entreprise colportant Stoney. Patch Kids) et Ferrara Candy Company (contre un magasin vendant Medicated Nerds Rope). Ces poursuites ont toutes été réglées, les plus petites entreprises acceptant d’arrêter la production et la vente des produits incriminés.

De nombreux responsables de la santé publique s’inquiètent du fait que sans réglementation appropriée, les cas d’ingestion accidentelle continueront d’augmenter chez les enfants à mesure que la disponibilité des produits comestibles augmente. Certains centres antipoison ont déjà observé cette tendance dans leurs données.

Par exemple, il y avait 122 cas d’exposition au THC pour les enfants de moins de 5 ans dans l’État de Washington au cours des neuf premiers mois de 2020, contre 85 pour la même période en 2019. Les effets secondaires les plus fréquemment rapportés comprenaient des vomissements, de la léthargie et des douleurs thoraciques.

Alors que de nombreuses entreprises comestibles opérant dans des États où le cannabis médical ou récréatif est légal s’efforcent de se conformer à leurs réglementations locales, le marché illégal est toujours en plein essor.

«Lorsque des entreprises comme celles-ci font la une des journaux pour faire ce que nous avons délibérément évité chez Wana, je ressens de la colère et de la frustration», a déclaré Joe Hodas, directeur du marketing chez Wana Brands, une entreprise du Colorado qui vend des produits infusés au cannabis.

Un examen récent des sites Web appartenant aux accusés dans le procès Wrigley a révélé des offres infusées de cannabis comme Stoner Patch Dummies, les Worlds Dankest Gushers, Gasheads Xtremes Sourfuls, Trips Ahoy, Buttafingazzz et Caribo Happy Cola.

«La situation est devenue de plus en plus flagrante», a déclaré Christopher Gindlesperger, porte-parole de la National Confectioners Association, une organisation commerciale de DC comptant 350 membres, dont Mars Inc., Hershey, Ferrara et Mondelez. «Les sociétés de cannabis ne peuvent et ne doivent pas être autorisées à ternir à volonté les marques existantes. Cela crée de la confusion chez les consommateurs. »

Une majorité d’États autorisent désormais l’utilisation de la marijuana à des fins médicales (l’Alabama rejoint la liste), et 18 d’entre eux, y compris New York, ont également légalisé la marijuana à des fins récréatives. Bien que les ventes à New York ne devraient pas commencer avant 2022 au plus tôt, les entreprises sont se précipiter pour saisir l’immobilier et préparez-vous à l’ouverture du marché. Certains vendent déjà Delta-8-THC, dérivé du chanvre, sous forme de bonbons.

La généralisation de la légalisation a amené plus d’acteurs et de consommateurs sur le marché des produits comestibles. «Les comestibles sont faciles. Ils sont portables. Vous n’avez pas besoin de trouver un espace pour vous retirer et fumer », a déclaré Sean Arnold, fondateur de Terradigm Consulting, qui conseille les sociétés de cannabis sur les licences, l’infrastructure et le développement de produits.

Les comestibles ont parcouru un long chemin depuis l’époque des brownies au pot, où une demi-pâtisserie pouvait conduire à des heures de fonction affaiblie ou à rien du tout. «Il y a dix ans, c’était la chance du tirage au sort si vous achetiez un brownie», a déclaré Henry Wykowski, un avocat qui se concentre sur la loi sur le cannabis depuis 17 ans. «Vous ne saviez pas où vous vous retrouveriez.»

Aujourd’hui, les fabricants autorisés sont tenus par les États de tester la puissance de leurs produits et d’étiqueter les emballages avec la quantité de THC dans chaque dose et dans l’emballage entier. Certaines entreprises de produits comestibles fabriquent des produits contenant de petites quantités de THC, permettant aux inexpérimentés d’expérimenter des dosages.

L’accessibilité des produits comestibles et la discrétion qu’ils offrent en ont fait la catégorie à la croissance la plus rapide du cannabis, selon Surfside, une société d’analyse de données sur le cannabis à New York. Surfside estime que les produits comestibles ont dépassé de 29% la croissance du reste du marché du cannabis au cours des trois derniers mois par rapport à la même période en 2020.

M. Wykowski a déclaré que les transgressions qui ont peut-être échappé à l’attention de grandes entreprises comme Mars ou Hershey dans le passé sont sur leur radar aujourd’hui «parce que le cannabis est maintenant une grande entreprise».

Il enseigne un cours sur le droit du cannabis au Hastings College of the Law de l’Université de Californie, et l’une des sessions traite des lois relatives à la ressemblance d’autres produits. «Il y a cinq ou 10 ans, lorsque le cannabis commençait à décoller, c’était une blague d’avoir quelque chose comme Cap’n Punch, une céréale infusée», a déclaré M. Wykowski. «Mais l’industrie a mûri et les gens qui savent ce qu’ils font ne se livrent plus à ce genre de comportement.»

Néanmoins, il travaille régulièrement avec des entreprises de produits comestibles qui reçoivent des lettres de cessation et de désistement de la part de sociétés de confiserie. La plupart de ces affaires ne parviennent pas aux tribunaux. «Quatre-vingt dix pour cent du temps, les gens regardent la lettre et s’arrêtent», a déclaré M. Wykowski.

La plupart des entreprises de cannabis légales s’efforcent de suivre de près les réglementations.

Lightshade, qui gère neuf dispensaires dans la région de Denver, dispose d’une équipe de conformité et d’audit de huit personnes dirigée par Charisse Harris. Mme Harris a dit qu’il y a quatre points de contrôle auxquels un produit est évalué et que chaque semaine, ses vérificateurs effectuent des contrôles aléatoires dans les magasins.

Certains signaux d’alarme incluent des produits qui comportent une itération du mot «bonbon» (par exemple, «kandy» ou «bonbon»), et ceux qui ne sont pas présentés dans un emballage conforme aux exigences de l’État en matière de sécurité des enfants, a déclaré Mme Harris. «Je dis beaucoup non», a-t-elle ajouté.

La conformité devient plus compliquée pour les entreprises opérant dans différents États, car il n’y a pas de réglementation fédérale concernant le cannabis.

«En Floride, nos emballages sont en noir et blanc et il n’y a pas d’images», a déclaré M. Hodas à propos de Wana, qui opère dans 11 États et au Canada. Les bonbons sont de couleur blanc cassé. Dans le Colorado, en revanche, le récipient Wana a une image de tranches de pastèque rose et les bonbons gélifiés sont d’une riche teinte corail.

Il y a trois aspects principaux d’un bonbon qui peuvent être protégés par les lois sur les marques et le droit d’auteur, a déclaré Nancy J. Mertzel, une avocate spécialisée dans le droit de la propriété intellectuelle.

Prenez les bisous d’Hershey. « Vous avez le nom Kisses, qui est une marque, la forme du bonbon lui-même, qui est à la fois une marque et un habillage commercial, et l’emballage, qui est protégé par le droit d’auteur », a déclaré Mme Mertzel.

Mme Mertzel a déclaré que d’autres protections possibles de la propriété intellectuelle comprennent les brevets – par exemple, Mars a demandé des brevets pour son chocolat, qui est plus résistant à la fusion que d’autres formulations – et les lois sur les secrets commerciaux. L’exemple le plus célèbre de secret commercial est la formule Coca-Cola; une autre est la mayonnaise Hellmann.

L’affaire que Wrigley a intentée contre les imitateurs du cannabis, a déclaré Mme Mertzel, est simple. «Je comprends certainement les préoccupations de Wrigley concernant l’utilisation de sa propriété intellectuelle par un tiers, et ces préoccupations sont exacerbées lorsqu’il s’agit d’un produit que les enfants ne devraient vraiment pas obtenir», a déclaré Mme Mertzel.

Elle a comparé les problèmes de santé publique en jeu à ceux qui ont été largement débattus lorsque l’industrie du tabac a utilisé des dessins animés pour cibler les enfants dans les années 1960. Même les Flintstones y étaient, avec Fred et Barney faisant la promotion des cigarettes Winston dans un spot commercial tristement célèbre.

Andrew Brisbo, directeur exécutif de la Marijuana Regulatory Agency au Michigan, a déclaré que la prévention de l’accès des jeunes au cannabis est l’une des principales fonctions du programme qu’il supervise. Et les comestibles sont la priorité.

«Lorsque nous examinons la consommation accidentelle, les produits comestibles sont un problème majeur», a déclaré M. Brisbo. «Un jeune ne fumera pas accidentellement une cigarette de marijuana.»

Gillian Schauer, une consultante en santé publique et en politique qui a travaillé avec un certain nombre d’États sur des questions de politique en matière de cannabis, a déclaré qu’il existe deux préoccupations potentielles concernant les produits comestibles du point de vue de la politique de santé publique: la surconsommation et la consommation accidentelle.

Parce que les produits comestibles peuvent prendre un certain temps à entrer en action, les gens se précipitent parfois pour manger plus sans attendre les premiers effets. Certains utilisateurs inexpérimentés ne savent pas quelle quantité de THC ils devraient consommer et ne sont pas informés des effets potentiels du cannabis. Une faible dose est considéré 1 à 2 milligrammes de THC, mais les effets varient en fonction de nombreux facteurs, comme le poids corporel et la quantité de nourriture que le consommateur a mangée ce jour-là.

La consommation accidentelle peut affecter n’importe qui, mais, a déclaré le Dr Schauer, «elle a principalement touché les enfants car ils peuvent confondre les produits comestibles au cannabis avec d’autres produits comestibles, car la plupart des produits comestibles ressemblent à des bonbons, des biscuits ou des gâteaux.» Elle a évoqué les rapports compilés par les centres antipoison du Colorado et de Washington, les deux premiers États à légaliser la consommation de cannabis à des fins récréatives, en 2012.

Entre 2014 et 2018, annuel appels au Washington Poison Center à propos des enfants de moins de 5 ans exposés involontairement au cannabis a presque triplé, passant de 34 à 94. En 2017, l’État de Washington a commencé à exiger que tous les produits comestibles portent un logo indiquant «Pas pour les enfants» (ce n’est pas pour les enfants que cela signifiera grand-chose pour 2 ans. vieille).

Au Colorado, les produits comestibles sont la principale méthode par lequel les enfants de moins de 5 ans consomment accidentellement du cannabis. En 2019, au Colorado, 108 personnes de moins de 19 ans étaient exposé accidentellement au cannabis. En 2011, l’année précédant la légalisation de l’utilisation récréative par l’État, ce nombre était de 16.

Comme Washington, Colorado maintenant a besoin l’emballage des produits comestibles doit inclure un symbole d’avertissement. L’État interdit également l’utilisation du mot «bonbon» sur tout emballage de marijuana et la vente de produits comestibles ressemblent à des personnes, des animaux ou des fruits.

Le Dr Schauer a déclaré que d’autres moyens de réduire les risques d’ingestion accidentelle comprennent l’obligation d’un emballage à l’épreuve des enfants, exigeant que chaque élément comestible dans un emballage soit emballé individuellement, limitant la puissance de chaque comestible individuel et éduquant les consommateurs qui vivent avec des enfants sur la façon de stocker leur produits du cannabis.

Faire des colis qui n’attireront pas l’attention d’un enfant est important, a-t-elle déclaré. Au Canada, par exemple, où le cannabis est légal, loi fédérale exige que l’emballage ait une couleur uniforme et une texture lisse, et qu’il n’ait pas de fenêtres découpées, de parfums, de sons ou d’inserts (entre autres exigences).

Malgré la rigueur des lois canadiennes, pas plus tard qu’à la mi-mai, un enfant était hospitalisé dans la province du Nouveau-Brunswick après avoir mangé des biscuits Stoneo qui ont été faits pour ressembler à des Oreos, selon la Société Radio-Canada.

En Amérique, les lois des États sont beaucoup moins strictes; pour la plupart, ils interdisent l’inclusion de personnages de dessins animés et font des déclarations générales sur la façon dont l’emballage ne devrait pas plaire à un enfant.

«Les risques peuvent être beaucoup plus limités que nous ne les avons vus jusqu’à présent», a déclaré le Dr Schauer.

M. Hodas a trois enfants, âgés de 12, 17 et 19 ans. Il travaille dans l’industrie du cannabis depuis plus de sept ans. Lorsqu’il a des produits à la maison, il les garde en sécurité dans des sacs fabriqués par StashLogix. Cela ne ralentira peut-être pas un jeune de 15 ans motivé, mais cela arrêtera un enfant en bas âge, a-t-il déclaré.

«Si vous l’avez enfermé et que vous le gardez dans un endroit où ils ne peuvent pas l’atteindre ou le voir, c’est le meilleur moyen d’empêcher l’ingestion», a déclaré M. Hodas.

Pour les parents d’un certain âge, la situation peut rappeler l’annonce d’intérêt public de 1983 «Nous ne sommes pas des bonbons», dans laquelle un quatuor de barbiers de pilules chantantes à la télévision conseille aux enfants «d’avoir une peur saine de nous».

Le fait que les produits actuellement examinés soient une forme de bonbon, juste améliorée – et que personne ne regarde plus le même écran – rend difficile d’imaginer un meme de marijuana si mémorable.

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