Biden a élevé le poste de conseiller scientifique. Est-ce ce dont la science a besoin?

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Pendant la campagne électorale, Joseph R. Biden Jr. a juré de renverser Donald J.Trump et ramener la science à la Maison Blanche, le gouvernement fédéral et la nation après des années d’attaques présidentielles et de désaveu, de négligence et de désarroi.

En tant que président élu, il a démarré rapidement en janvier en nomination d’Eric S. Lander, un biologiste de haut niveau, pour être son conseiller scientifique. Il a également fait le travail un poste au niveau du cabinet, appelant son élévation une partie de son effort pour «redynamiser notre stratégie nationale en matière de science et de technologie».

En théorie, le poste amélioré pourrait faire du Dr Lander l’un des scientifiques les plus influents de l’histoire américaine.

Mais son audience de confirmation au Sénat a été retardée de trois mois, enfin fixé pour jeudi.

Le délai, selon Politico, découlait en partie de questions sur ses rencontres avec Jeffrey Epstein, le financier qui avait s’est insinué parmi l’élite scientifique malgré une condamnation en 2008 qui l’avait qualifié de délinquant sexuel. Le Dr Lander a rencontré M. Epstein lors d’événements de collecte de fonds à deux reprises en 2012, mais a nié avoir reçu un financement ou avoir eu une quelconque relation avec M. Epstein, qui a ensuite été inculpé de trafic sexuel fédéral et s’est suicidé en prison en 2019.

Le long retard dans sa confirmation au Sénat a fait craindre que l’élévation du rôle du Dr Lander par l’administration Biden soit plus symbolique que substantielle – qu’il s’agisse plus de créer l’apparence d’un fort soutien fédéral à l’entreprise scientifique plutôt que de travailler pour atteindre une réalité productive. .

Roger Pielke Jr., professeur à l’Université du Colorado, Boulder, qui a interviewé et profilé assistants scientifiques présidentiels, récemment noté l’un des principaux programmes scientifiques du président Biden, politique climatique, a progressé rapidement sans l’aide d’un conseiller scientifique de la Maison Blanche.

«Est-ce que Biden lui donne un travail chargé?» il a demandé quel était le rôle du Dr Lander. «Ou y a-t-il réellement un portefeuille de politiques?»

De même, le premier projet de budget fédéral de M. Biden, dévoilé le 9 avril, n’a reçu aucune approbation publique du conseiller scientifique présidentiel, mais néanmoins cherche des augmentations majeures en financement dans presque toutes les agences scientifiques.

Le fait que M. Biden se fasse le champion du poste scientifique et son lancement peu ponctuel ont soulevé un certain nombre de questions: que font réellement les conseillers scientifiques de la Maison Blanche? Que devraient-ils faire? Certains ont-ils plus de succès que d’autres et, si oui, pourquoi? Jouent-ils un rôle important dans les guerres budgétaires de Washington? L’approche de M. Biden a-t-elle des échos dans l’histoire?

Le public américain a obtenu peu de réponses à de telles questions pendant le mandat de M. Trump. Il a laissé le poste vide pendant les deux premières années de son administration – de loin le le plus long poste vacant depuis que le Congrès en 1976 a établi la version moderne du poste consultatif et de son bureau à la Maison Blanche. Sous la pression du public, M. Trump a comblé l’ouverture début 2019 avec Kelvin Droegemeier, un météorologue de l’Oklahoma qui a fait profil bas. Critiques ridiculisé la négligence de M. Trump de ce poste et des vacances d’autres postes d’experts scientifiques dans l’ensemble de l’exécutif.

Mais alors que les scientifiques de la main-d’œuvre fédérale ont généralement leurs responsabilités définies de manière très détaillée, chaque conseiller scientifique présidentiel entre en fonction avec ce qui équivaut à une ardoise vierge, selon Shobita Parthasarathy, directeur du programme Science, technologie et politique publique à l’Université du Michigan.

«Ils n’ont pas de portefeuille clair», dit-elle. «Ils ont beaucoup de flexibilité.»

le manque de responsabilités définies Cela signifie que les assistants dès 1951 et le président Harry S. Truman – le premier à faire venir un conseiller scientifique officiel à la Maison Blanche – ont eu la latitude d’assumer une diversité de rôles, y compris des rôles très éloignés de la science.

«Nous avons cette image d’une personne sage debout derrière le président, chuchotant à l’oreille, transmettant des connaissances», a déclaré le Dr Pielke. «En réalité, le conseiller scientifique est une ressource pour la Maison Blanche et le président à faire comme ils l’entendent.»

Le Dr Pielke a fait valoir que M. Biden souhaitait sincèrement reconstruire rapidement la crédibilité du poste et accroître la confiance du public dans le savoir-faire fédéral. «Il y a beaucoup à aimer pour nous», dit-il.

Mais l’histoire montre que même de bons débuts dans le monde du conseil scientifique présidentiel ne garantissent pas que la nomination se terminera sur une bonne note.

«Quiconque accède au poste de conseiller scientifique sans une expérience considérable en politique est confronté à des chocs violents», Edward E. David Jr., Conseiller scientifique du président Richard M. Nixon, dit dans une conférence longtemps après sa carrière meurtrière. Il est décédé en 2017.

Un jour de 1970, M. Nixon a ordonné au Dr David de couper tout financement fédéral de la recherche au Massachusetts Institute of Technology, l’alma mater du Dr David. À l’époque, il recevait plus de 100 millions de dollars par an.

La raison? Le président des États-Unis avait trouvé les opinions politiques du président de l’école intolérables.

«Je me suis simplement assis là, stupéfait», se souvient le Dr David. De retour dans son bureau, le téléphone sonna. C’était John Ehrlichman, l’un des assistants de confiance de M. Nixon.

«Ed, mon conseil est de ne rien faire», se souvient-il en disant M. Ehrlichman. Le problème de l’ortie s’est vite évanoui.

En 1973, peu après le Dr David quitter, M. Nixon a éliminé le fief. Le président avait serait venu voir le conseiller en tant que lobbyiste scientifique. Après que M. Nixon ait quitté ses fonctions, le Congrès est intervenu pour rétablir à la fois le poste consultatif et son organe administratif, en le renommant la Maison Blanche. Bureau de la politique scientifique et technologique.

La position, selon certains analystes, est devenue plus influente au fur et à mesure des exploits et des progrès scientifiques. Mais d’autres disent que la stature du poste a diminué à mesure que la science est devenue plus spécialisée et que le travail de conseil s’est de plus en plus concentré sur des sujets étroits peu susceptibles d’attirer l’intérêt présidentiel. D’autres encore soutiennent que tant de spécialistes informent maintenant le gouvernement fédéral qu’un scientifique en chef de la Maison Blanche est devenu superflu.

Mais les mouvements de M. Biden, a-t-il ajouté dans une interview, étaient maintenant sur le point d’augmenter l’importance et l’influence potentielle du poste. «Pour les démocrates», a-t-il dit, «la science et la politique convergent en ce moment, donc élever le statut de la science est intelligent. C’est de la bonne politique.

La communauté scientifique a tendance à considérer les conseillers présidentiels comme des militants efficaces pour les budgets scientifiques. Pas ainsi, Dr Sarewitz a argumenté. Il considère que les budgets fédéraux pour la science ont bien fonctionné au fil des décennies, indépendamment de ce que les conseillers scientifiques du président ont approuvé ou promu.

Neal F. Lane, un physicien qui a été conseiller scientifique du président Bill Clinton, a fait valoir que le poste était aujourd’hui plus important que jamais parce que son occupant offre une large perspective sur ce qui peut le mieux aider la nation et le monde.

«Seul le conseiller scientifique peut être l’intégrateur de toutes ces questions complexes et le courtier qui aide le président à comprendre le jeu entre les agences», a-t-il déclaré dans une interview.

Le moment est propice, a ajouté le Dr Lane. Des catastrophes comme la guerre, l’assassinat de Kennedy et les attentats terroristes de 2001, a-t-il dit, peuvent devenir des tournants de revigoration. De même, a-t-il ajouté, la pandémie de coronavirus est une période de l’histoire américaine où «de grands changements peuvent avoir lieu».

Son espoir, a-t-il dit, est que M. Biden réussira à soulever des questions telles que l’énergie, le changement climatique et la préparation à une pandémie.

Quant au budget fédéral, le Dr Lane, qui a dirigé le Fondation nationale de la science avant de devenir le conseiller scientifique de M. Clinton de 1998 à 2001, sa propre expérience suggérait que le poste pourrait avoir des impacts modestes qui réinitialisent néanmoins la trajectoire scientifique du pays. Son propre mandat, dit-il, a vu un augmentation des financements pour les sciences physiques, y compris la physique, les mathématiques et l’ingénierie.

Une partie de sa propre influence, a déclaré le Dr Lane, découlait de relations personnelles à la Maison Blanche. Par exemple, il a fait la connaissance du puissant directeur de la Bureau de la gestion et du budget, qui a fixé les finances de l’administration, tout en dînant au mess de la Maison Blanche.

Le poste consultatif devient plus influent, disent les analystes, lorsque les assistants scientifiques sont étroitement alignés sur les programmes présidentiels. Mais les objectifs d’un commandant en chef peuvent ne pas correspondre à ceux de l’establishment scientifique, et toute influence conférée par la proximité avec le président peut s’avérer assez étroite.

George A. Keyworth II était un physicien de Los Alamos – le berceau de la bombe atomique au Nouveau-Mexique. À Washington, en tant que conseiller scientifique de Ronald Reagan, il a fermement soutenu la vision du président du plan antimissile connu sous le nom de Star Wars.

Le Dr Pielke de l’Université du Colorado a déclaré que la question litigieuse était devenue la carte de visite du Dr Keyworth à Washington. «C’était Star Wars», a-t-il déclaré. « C’était ça. » Malgré un lobbying intense, l’appel présidentiel aux armes dans l’espace a suscité une vive opposition de la part des spécialistes et du Congrès, et l’effort coûteux n’a jamais dépassé le stade de la recherche.

Les analystes politiques disent que M. Biden a fait tout son possible pour communiquer ses intérêts fondamentaux au Dr Lander – un généticien et président du Broad Institute, un pôle de biologie avancée géré par l’Université Harvard et le MIT

Le 15 janvier, M. Biden a rendu publique une lettre avec des ordres de marche pour le Dr Lander d’examiner si la science pourrait aider «les communautés qui ont été laissées pour compte» et «s’assurer que les Américains de tous horizons» soient entraînés dans la fabrication de la science et en obtiennent les récompenses.

Le Dr Parthasarathy a déclaré que l’approche de M. Biden était inhabituelle à la fois en étant une lettre publique et en demandant à la science d’avoir une conscience sociale. Avec le temps, a-t-elle ajouté, l’ordre du jour pourrait transformer à la fois le bureau du conseiller et la nation.

«Nous sommes à un moment» où la science a le potentiel de faire une différence sur les questions de justice sociale et d’inégalité, a-t-elle déclaré. «Je sais que mes étudiants sont de plus en plus préoccupés par ces questions et je pense que les scientifiques de base le sont aussi», a ajouté le Dr Parthasarathy. «Si jamais il y avait un moment pour vraiment se concentrer sur eux, c’est maintenant.»

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