Aider les toxicomanes à survivre, pas à s’abstenir : la « réduction des méfaits » bénéficie du soutien fédéral

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GREENSBORO, NC – Le jeune homme mince a discrètement pénétré dans la pièce en attendant les fournitures gratuites destinées à l’aider à éviter de mourir : de l’eau stérile et des réchauds pour dissoudre les drogues illicites ; seringues propres; lingettes imbibées d’alcool pour prévenir l’infection; et la naloxone, un médicament qui peut inverser les surdosages. Un panneau sur le mur – «Nous défendons d’aimer les toxicomanes tels qu’ils sont» – ressemblait à une étreinte.

C’était le premier jour où le centre d’accueil d’un quartier résidentiel d’ici ouvrait ses portes depuis que le coronavirus les a forcés à fermer au printemps 2020. « Je suis tellement content que vous soyez tous à nouveau ouverts », l’homme, dont le prénom est Jordan, a déclaré un bénévole qui lui a tendu un sac en papier plein pendant que de la musique heavy metal résonnait sur un haut-parleur en arrière-plan. Il a demandé de la naloxone supplémentaire pour des amis dans son comté rural, à une heure de route, où il a déclaré qu’elle avait été rare tout au long de la pandémie.

Les décès par surdose ont augmenté de près de 30% au cours de la période de 12 mois qui s’est terminée en novembre, pour atteindre plus de 90 000, selon données fédérales préliminaires publié ce mois-ci – suggérant que 2020 a dépassé les records récents de tels décès. L’augmentation stupéfiante pendant la pandémie a de nombreux facteurs contributifs, notamment des pertes d’emplois et des expulsions généralisées; accès réduit au traitement de la toxicomanie et aux soins médicaux; et un approvisionnement en drogues illégales qui est devenu encore plus dangereux après la fermeture du pays.

Mais l’isolement forcé des personnes aux prises avec des problèmes de toxicomanie et d’autres problèmes de santé mentale est peut-être l’un des plus importants. Maintenant, avec la réouverture du pays, l’administration Biden soutient l’approche controversée adoptée par le centre ici, connue sous le nom de réduction des risques. Au lieu d’aider les toxicomanes à atteindre l’abstinence, l’objectif principal est de réduire leur risque de mourir ou de contracter des maladies infectieuses comme le VIH en leur donnant du matériel stérile, des outils pour vérifier leurs médicaments pour le fentanyl et d’autres substances mortelles, ou même simplement un espace sûr pour faire la sieste. .

De tels programmes ont longtemps été attaqués pour avoir permis la consommation de drogues, mais le président Biden a fait de l’expansion des efforts de réduction des risques l’un de ses priorités de la politique antidrogue – le premier président à le faire. La loi américaine sur le sauvetage comprend 30 millions de dollars spécifiquement pour les services de réduction des méfaits fondés sur des preuves, la première fois que le Congrès a affecté des fonds spécifiquement à cette fin. Le financement, bien que modeste, est une victoire pour les programmes, à la fois symboliquement et pratiquement, car ils fonctionnent souvent avec des budgets restreints.

« C’est un signal énorme, reconnaissant que tous ceux qui consomment des drogues ne sont pas prêts pour un traitement », a déclaré Daliah Heller, directrice des initiatives de consommation de drogues chez Vital Strategies, une organisation mondiale de santé publique. « Les programmes de réduction des méfaits disent : ‘D’accord, vous consommez de la drogue. Comment pouvons-nous vous aider à rester en sécurité, en bonne santé et en vie avant tout ? »

Bien que certains programmes comme celui-ci, exécutés par le Union des survivants de Caroline du Nord, a réussi à continuer à fournir des fournitures pendant la pandémie – en les remettant par les fenêtres, en proposant un ramassage en bordure de rue ou même en les postant – pratiquement tous ont cessé d’inviter des toxicomanes à l’intérieur. De nombreux clients, comme Jordan, ont cessé de venir, perdant un filet de sécurité de confiance.

Certains anciens habitués du centre de Greensboro sont morts ou ont disparu. Beaucoup ont perdu leur logement ou leur travail. Dans le même temps, le centre a été inondé de nouveaux clients et a maintenant du mal à garder suffisamment de fournitures à portée de main.

« La quantité de lutte que les gens ont en ce moment, non reconnue et sans réponse, est vraiment difficile », a déclaré Louise Vincent, directrice générale de l’Union des survivants.

Pourtant, de nombreux élus et communautés continuent de résister à équiper les gens de fournitures pour la consommation de drogue, y compris l’ajout récent de bandelettes de test pour vérifier la présence de fentanyl fabriqué illicitement, qui apparaît dans la plupart des décès par surdose. Certains disent aussi que les seringues des programmes de réduction des méfaits finissent par joncher les quartiers ou que les programmes provoquent une augmentation de la criminalité. Des chercheurs contester les deux revendications.

Virginie-Occidentale juste passer une loi rendant le fonctionnement des programmes de service de seringues beaucoup plus difficile, même s’il une augmentation des cas de VIH entraînée par l’usage de drogues par voie intraveineuse. La législature de Caroline du Nord a pesé une proposition similaire ce printemps, et les élus du comté de Scott, dans l’Indiana, dont l’échange de seringues a contribué à freiner une épidémie majeure de VIH il y a six ans, voté ce mois-ci pour le fermer. Mike Jones, un commissaire là-bas qui a voté pour la fin du programme, a déclaré à l’époque qu’il craignait que les seringues distribuées ne contribuent aux décès par surdose.

« Je connais des gens qui sont alcooliques et je ne leur achète pas une bouteille de whisky » il a dit. « Et je connais des gens qui veulent se suicider, et je ne leur achète pas une balle pour leur arme. »

De nombreux programmes de réduction des méfaits sont gérés par des personnes qui ont consommé des drogues dans le passé ou qui le font encore parfois, et leurs propres luttes contre la toxicomanie, la maladie mentale ou d’autres problèmes de santé ont également éclaté pendant la pandémie. Dans Baltimore, Boston, New York et ailleurs, des dirigeants bien-aimés du mouvement sont eux-mêmes décédés d’overdoses, de problèmes de santé chroniques et d’autres causes au cours de l’année dernière, leurs décès laissant des trous dans les efforts pour continuer à fournir des services.

Mme Vincent, dont la dépendance aux opioïdes découle d’une longue lutte contre le trouble bipolaire, est brièvement revenue à la consommation de drogues illicites ce printemps. Elle était impatiente d’éviter le sevrage, a-t-elle déclaré, après avoir tenté en vain de passer de la méthadone à un autre médicament anti-fringale, la buprénorphine. Elle a appris plus tard que la petite quantité de fentanyl qu’elle utilisait était mélangée à de la xylazine, un tranquillisant animal qui peut provoquer des ulcères cutanés suintants. Elle a atterri à l’hôpital, son taux d’hémoglobine si bas qu’elle a eu besoin d’une transfusion sanguine.

Au début de la pandémie, a déclaré Mme Vincent, le prix des drogues de rue a grimpé en flèche. Ensuite, les drogues vendues comme l’héroïne, la méthamphétamine ou la cocaïne ont commencé à être coupées avec des additifs inconnus. Le fentanyl était omniprésent, y compris, de plus en plus, dans les pilules contrefaites vendues comme analgésiques sur ordonnance ou anxiolytiques. Mais il en était de même pour des substances comme la xylazine, qui a fait son apparition dans les drogues illicites de crême Philadelphia à Saskatchewan.

« C’est juste du poison », a déclaré Mme Vincent, qui a repris son traitement à la méthadone. « L’approvisionnement en médicaments ne ressemble à rien de ce que nous avons jamais vu auparavant. »

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L’après-midi de la réouverture du centre, une jeune femme a demandé un rappel sur la façon de s’injecter de la naloxone et si Mme Vincent pouvait expliquer à quoi ressemblait une surdose de meth. Un homme plus âgé a demandé s’il y avait à manger avec des seringues propres ; un bénévole lui a mis une pâtisserie au micro-ondes.

En plus de diriger le programme ici, Mme Vincent fait la promotion des services de réduction des méfaits à travers le pays en tant que directrice exécutive du Union nationale des survivants urbains, une plus grande organisation à but non lucratif. En 2016, sa fille de 19 ans est décédée d’une overdose d’héroïne alors qu’elle se trouvait dans un centre de traitement pour patients hospitalisés qui n’avait pas de naloxone sous la main, a-t-elle déclaré.

La naloxone est maintenant plus répandue, mais Mme Vincent aimerait qu’un autre outil salvateur devienne courant : des programmes de contrôle des drogues qui permettraient aux gens de savoir exactement quelles substances se trouvent dans les drogues illicites avant de les prendre. De tels programmes existent légalement dans d’autres pays, dont le Canada, les Pays-Bas et Nouvelle-Zélande. Un autre type de programme de réduction des méfaits utilisé dans d’autres pays – où les gens consomment des drogues illicites sous surveillance médicale en cas de surdose – reste illégal ici après qu’un groupe cherchant à en ouvrir un à Philadelphie a perdu au tribunal jusqu’à présent.

« Nous caurait un système de surveillance en temps réel au lieu d’attendre les rapports de décès du coroner », a déclaré Mme Vincent. « Ça changerait la donne, non ? »

Elle a découvert la xylazine dans les médicaments qu’elle a pris récemment avec un appareil appelé spectromètre infrarouge à transformée de Fourier, qu’un donateur a donné à son groupe cette année. Il peut déterminer en quelques minutes les substances contenues dans les échantillons de drogues illicites.

Jordan, qui a 23 ans, avait voyagé depuis le comté de Stokes, près de la frontière de la Virginie, où le taux de décès par surdose avant même la pandémie était presque deux fois plus élevé que la moyenne de l’État. Son cousin, a-t-il dit, avait été hospitalisé des semaines plus tôt après une surdose d’un « vrai mauvais lot » de fentanyl dont les tests ont révélé qu’il contenait des traces de métaux lourds.

« Au moins 50 personnes dans ma région ont été sauvées par Narcan d’ici », a-t-il déclaré en prenant plusieurs boîtes, chacune contenant 10 flacons de la forme injectable de l’antidote. « Même ma grand-mère sait comment l’administrer. »

De nombreux programmes de réduction des méfaits, dont celui-ci, aident les gens à suivre un traitement médicamenteux ou même parfois à le fournir. Mais Jordan fait partie des nombreux toxicomanes qui ne s’intéressent pas à cette voie, du moins en ce moment. Les programmes les plus proches sont à Greensboro ou à Winston-Salem, chacun à une bonne distance de son domicile. Et un traitement avec des médicaments anti-fringales comme la buprénorphine ou la méthadone, tandis que éprouvé à sauver des vies, « ne fonctionne pas vraiment pour moi, » at-il dit.

Le comté qui comprend Greensboro, la troisième plus grande ville de Caroline du Nord, a vu 140 overdoses mortelles l’année dernière, contre 111 l’année précédente. Les chiffres n’incluent pas les personnes décédées des suites d’infections causées par l’injection de drogues, y compris le fiancé d’une femme qui est entrée dans le centre à la tombée de la nuit le jour de la réouverture, appelant Mme Vincent : « Où est Louise ? »

Elle a rencontré Mme Vincent alors qu’elles étaient toutes les deux patientes dans une clinique de méthadone il y a six ans, et venait régulièrement au centre pour se procurer des seringues et de la naloxone. Elle et son fiancé avaient essayé d’arrêter de consommer de la drogue pendant la pandémie, énervés par les étranges nouveaux adultérants apparaissant dans l’approvisionnement. Mais son fiancé a commencé à avoir de fortes fièvres en décembre dernier et a été admise dans une unité de soins intensifs d’un hôpital, gravement malade d’une endocardite, une infection des valves cardiaques pouvant résulter de l’injection de drogues. Il est mort juste avant Noël.

« Vous avez tous une réunion ce soir ? » a demandé la femme à Mme Vincent, faisant référence aux groupes de soutien que le centre tenait plusieurs fois par semaine avant la pandémie.

« Ils vont bientôt redémarrer », lui assura Mme Vincent. « Être connecté est bien plus important que nous ne le pensions. »

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