Une nouvelle maison sûre pour les trésors invisibles du Louvre

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LIÉVIN, France – Il s’agit de la décision la plus ambitieuse de l’histoire du Louvre – un projet de cinq ans visant à transférer un quart de million d’œuvres d’art vers un site de stockage ultramoderne situé à 120 kilomètres du nord de la France.

Depuis plus de 16 mois, un flot de camions a transporté tranquillement des trésors du sous-sol parisien du musée, et d’autres sites, au Centre de conservation du Louvre, forteresse de la culture installée dans la ville de Liévin, près de Lens.

Déjà 100 000 œuvres ont été déplacées – y compris des peintures, tapis, tapisseries, grandes sculptures, petites figurines, meubles et pièces décoratives – datant de l’Antiquité au XIXe siècle.

Les musées en France étant fermés à cause de la pandémie, Jean-Luc Martinez, le directeur du Louvre, a du temps libre. Mardi, il a emmené un petit groupe de journalistes visiter le site nouvellement opérationnel, qui est destiné à devenir l’un des plus grands centres de recherche artistique d’Europe et à accueillir des experts de musées, des universitaires et des restaurateurs du monde entier.

Le Louvre se trouve sur un terrain bas le long des rives de la Seine. En 2016, inondations à Paris était si grave que le musée lui-même a été menacé, ce qui a incité une opération d’urgence 24 heures sur 24 pour emballer, mettre en caisse et transporter des milliers d’objets d’art hors du stockage souterrain et sur des terrains plus élevés.

Le projet de conservation de Liévin, d’un coût de 60 millions d’euros, soit environ 73 millions de dollars, a débuté fin 2017 comme une réponse nécessaire à la montée imprévisible et inévitable du fleuve.

«La réalité est que notre musée se trouve dans une zone inondable», a déclaré mardi M. Martinez lors de la visite. «Vous ne pouvez pas simplement ramasser et déplacer des sculptures en marbre», a-t-il noté. «Il y avait un risque que les égouts remontent et que les eaux usées sales et malodorantes endommagent l’art. Il fallait trouver une solution. Instamment. »

Le Louvre a envisagé, puis rejeté, l’idée de construire un site proche de Paris: trop cher et peu pratique. Au lieu de cela, il a choisi Liévin, à 10 minutes à pied de l’avant-poste du mini-musée du Louvre dans la ville voisine de Lens, qui a ouvert ses portes en 2012.

Cette poche de France, autrefois un centre minier prospère, ne s’est jamais remise économiquement des bombardements qu’elle a subis pendant la Première Guerre mondiale et de l’effondrement de l’industrie houillère. Les autorités locales étaient si désireuses d’étendre la présence du Louvre – et d’attirer les visiteurs – qu’elle a vendu une grande partie du terrain au Centre de conservation pour la somme symbolique d’un euro.

La structure en verre, béton et acier, qui a ouvert ses portes en octobre 2019, ressemble à un bunker de style Bauhaus partiellement enfoui dans le paysage.

Un sous-sol de sable crayeux au-dessus du substrat rocheux calcaire absorbe l’excès de pluie. Un système de détection de fuite spécial de fabrication allemande imperméabilise le toit à deux reprises. Des systèmes de sécurité complexes protègent contre les attaques terroristes et les incendies. Des luminaires verts brillants suspendus dans tout l’établissement piègent et tuent des ennemis dangereux comme le coléoptère commun des meubles.

Les camions déplacent les œuvres d’art dans un garage où elles sont déchargées et placées dans une chambre temporaire pour les acclimater à leur environnement et éliminer les contaminants. Six voûtes de stockage aux murs de béton – chacune se concentrant sur un type d’objet différent – s’étendent sur près de 2,4 acres. Il y a des espaces pour les artisans, restaurateurs, chercheurs et photographes du Louvre et éventuellement pour ceux d’autres musées. Le Louvre espère que le site pourra un jour offrir un refuge à l’art en danger de destruction dans les pays confrontés à la guerre et aux conflits.

En visitant les voûtes avec leurs hauts plafonds, leur éclairage fluorescent et leurs fenêtres du sol au plafond, M. Martinez s’est arrêté dans une chambre où des morceaux de marbre et de pierre étaient enveloppés dans du plastique et empilés dans des caisses en bois sur de lourdes étagères en métal.

«Dans un entrepôt bien fait, il n’y a pas grand chose à voir», dit-il, un soupçon d’excuses dans la voix. «Tout est bien emballé.»

Soudain, sur une haute étagère près du plafond, il aperçut une œuvre complexe en marbre, sculptée par Bernini et destinée à servir de base à une célèbre statue ancienne du Louvre d’un hermaphrodite endormi. Et puis, sur une étagère inférieure, il a souligné un morceau de pierre de 1 300 livres qui faisait autrefois partie d’un bâtiment près de l’ancien site grec de la «Victoire de Samothrace», une autre sculpture précieuse de la collection du Louvre.

«Un chercheur pourrait demander à voir le Bernin, ou dire: ‘Je veux voir l’article de Samothrace!’», A-t-il déclaré.

Dans un caveau voisin, Isabelle Hasselin, conservatrice principale, a examiné et catalogué plus d’une douzaine de petites figurines en terre cuite de la déesse romaine Minerva, trouvées en Turquie. Mme Hasselin en a soulevé une, qui montrait deux femmes, bras dessus bras dessous, d’un tiroir d’une armoire métallique, expliquant comment elle avait été mal restaurée avec de la colle et une épingle en métal dans les années 1960.

«Nous sommes en mesure de faire des recherches approfondies ici, loin de l’agitation de Paris – et loin de l’inquiétude des inondations», a-t-elle déclaré. « Quel soulagement. »

Avec 620 000 œuvres, la collection du Louvre est la plus importante au monde. Seuls 35 000 d’entre eux sont exposés à Paris; 35 000 autres sont répartis dans les musées régionaux en France. Plus de 250 000 dessins, gravures et manuscrits – trop fragiles pour être exposés à la lumière – resteront entreposés au Louvre de Paris, à un étage élevé à l’abri des inondations.

Le sous-sol n’est pas le seul refuge du Louvre pour les œuvres d’art invisibles. Certains sont cachés dans d’autres zones de stockage à travers le musée; d’autres sont gardés dans des endroits secrets à travers le pays, où ils ont été déplacés pour être mis en sécurité au fil des ans. Fin décembre, 80% des ouvrages dans les zones inondables les plus vulnérables avaient été déplacés, selon Brice Mathieu, directeur du Centre de conservation.

Dans le processus, les conservateurs ont fait des découvertes surprenantes. Une caisse en bois oubliée s’est avérée être remplie de fragments de céramique vieux de 6 000 ans de l’ancienne ville perse de Susa; les restaurateurs l’ont reconstitué dans un vase. Une autre découverte de Susa était une épaule en pierre qui appartenait à la sculpture de la déesse Narundi, vieille de 4000 ans.

Alors que M. Martinez errait dans les salles du centre avec Marie Lavandier, la directrice du musée du Louvre-Lens, ils sont tombés sur une boîte en cuir du XVIIIe siècle ornée de fleur de lys en or qui contenait probablement autrefois une couronne. Mme Lavandier a pris une photo sur son téléphone portable.

«Je vois un objet comme celui-ci, et je me dis, vraiment, nous protégeons tous les trésors et la sophistication du musée tout au long de son histoire», a-t-elle déclaré. «Cela me touche profondément.»

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