Un trio de rôles pour Leahy: témoin, juré et juge dans le procès de Trump

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WASHINGTON – Alors que les sénateurs dévalaient un tunnel du sous-sol du Sénat fuyant la foule pro-Trump prenant d’assaut le Capitole le 6 janvier, Patrick J. Leahy, le sénateur le plus ancien de la chambre, a jeté un coup d’œil au drapeau du Vermont suspendu au-dessus de sa tête et a offert une promesse.

«Ne vous inquiétez pas, le Vermont sera représenté», a juré M. Leahy. Peu de temps après, un agent des forces de l’ordre a offert une autre assurance, invoquant un ancien indicatif d’appel du tour précédent du sénateur en tant que président intérimaire: «Ne vous inquiétez pas, Shamrock, nous allons vous protéger.

M. Leahy, 80 ans, a survécu à l’agression meurtrière et a maintenant été plongé dans un trifet sans précédent de rôles dans le procès de destitution de Donald J.Trump, qui est accusé de l’avoir incité. M. Leahy est à la fois témoin du crime présumé élevé, juré pesant le sort de l’ancien président et juge qui préside la procédure.

Le sénateur était à l’intérieur de la salle du Sénat lorsqu’elle a été verrouillée le mois dernier alors que des émeutiers ont violé le Capitole. Il est l’un des 100 sénateurs actuellement chargés de décider de condamner ou non M. Trump pour «incitation à l’insurrection» pour son rôle dans l’agitation du déchaînement. Et, à peine un mois après avoir repris son rôle de président intérimaire du Sénat – un poste réservé au membre le plus âgé du parti majoritaire qui le place troisième à la présidence – il lui incombe de superviser le procès.

Pour M. Leahy, ce rôle est le dernier chapitre difficile d’une carrière sénatoriale qui a duré plus de quatre décennies et qui est plus ancienne que certains de ses collègues actuels. Il présentera également un test pour le sénateur du Vermont, désormais président du puissant comité des crédits, de son ambition d’aider à ramener la chambre vers le comité bipartisan du passé, qui avait flétri bien avant l’attaque du Capitole.

«Ce n’est pas quelque chose que j’ai demandé», a déclaré M. Leahy lors d’une interview. «Je veux m’assurer de faire le meilleur travail possible, quand les gens y repensent.»

Pour préparer le premier procès d’un ancien président de l’histoire américaine, M. Leahy a passé en revue des centaines de pages de droit et de procédure constitutionnels. Il a fait appel à Michael Gerhardt, un expert en impeachment et professeur à l’Université de Caroline du Nord, pour lui servir de conseiller spécial. Mais le sénateur a déclaré qu’il espérait que ses nombreuses décennies passées à siéger sur l’estrade du Sénat et à brandir le marteau d’ivoire l’avaient préparé à cette tâche.

«J’ai présidé des centaines d’heures – je ne sais pas combien de décisions j’ai rendues», a déclaré M. Leahy. «Je n’ai jamais vu personne, républicain ou démocrate, dire que mes décisions n’étaient pas justes. C’est ce que le président est censé faire.

Pourtant, les avocats de M. Trump ont souligné la participation de M. Leahy au procès comme preuve de leur affirmation – rejetée par de nombreux universitaires et d’éminents avocats – selon laquelle le toute la procédure est inconstitutionnelle.

«Désormais, au lieu du juge en chef, le procès sera supervisé par un sénateur partisan et partisan qui agira soi-disant également en tant que juré tout en statuant sur les questions qui se poseront pendant le procès», ont-ils écrit dans leur mémoire d’essai soumis lundi.

Le rôle de l’officier président dans un procès de mise en accusation a toujours été obscur et limité. La Constitution fournit peu d’indications, si ce n’est de préciser que le juge en chef de la Cour suprême doit présider le procès de destitution d’un président.

Mais M. Trump est un ancien président et le juge en chef John G. Roberts Jr., qui a pris grand soin de réduire son apport dans le premier procès de destitution de M. Trump en 2020, a indiqué qu’il n’était pas intéressé à reprendre le rôle cette fois. En tant que présidente du Sénat, la vice-présidente Kamala Harris était le prochain choix logique, mais elle avait peu d’appétit pour s’insérer dans ce qui promettait d’être un procès hautement politisé, dans lequel les fausses déclarations de M. Trump selon lesquelles elle et le président Biden avaient volé l’élection. étaient susceptibles d’être un sujet de débat.

Le travail a donc atterri sur les genoux de M. Leahy.

Les sénateurs ont déjà supervisé les procès de destitution de fonctionnaires inférieurs: le sénateur Daniel Inouye d’Hawaï, un ancien président pro tempore décédé en 2012, présidait le Sénat jugé et destitué Thomas G.Porteous Jr., un juge fédéral, en 2010.

M. Leahy a prêté serment pour le procès de M. Trump fin janvier, prêtant serment de «rendre une justice impartiale» avant de l’administrer à ses collègues. Il a supervisé le vote le mois dernier au cours duquel les démocrates se sont regroupés avec cinq républicains pour tuer un Effort républicain pour rejeter la procédure comme inconstitutionnelle.

À compter de mardi, M. Leahy sera chargé de se prononcer sur toute question de procédure judiciaire qui se poserait. Il aura également pour tâche de lire à haute voix les questions écrites que les sénateurs soumettent aux procureurs de destitution de la Chambre et à l’équipe de défense de M. Trump.

Certains républicains se sont opposés à la participation de M. Leahy, affirmant qu’il était clairement en conflit d’intérêts.

« Je respecte le sénateur Leahy, mais le fait est qu’il ne peut pas être un arbitre impartial », a déclaré lundi le sénateur John Cornyn, républicain du Texas, soulignant que M. Leahy avait sévèrement critiqué M. Trump après l’émeute du Capitole et a voté pour le condamner lors de son premier procès en destitution.

« Aucun Américain, et encore moins un ancien président, ne devrait être jugé devant un juré qui a déjà déterminé sa culpabilité ou son innocence et qui sert également de juge », a ajouté M. Cornyn.

Mais le sénateur Richard C. Shelby de l’Alabama, qui dirige le panel des crédits avec M. Leahy depuis 2016, a déclaré dans une interview que son ami de longue date serait «honnête, juste et sénatorial».

«À la fin de la journée, il se penchera pour être juste parce qu’il a un vote», a déclaré M. Shelby. «Tout le monde le regarde. Il le sait. C’est un rôle inhabituel.

Le dernier des soi-disant bébés du Watergate – le terme inventé pour les démocrates élus au milieu d’une vague de colère après la démission de Richard M. Nixon pour éviter sa propre destitution – M. Leahy est le seul sénateur en exercice à avoir servi pendant le mandat de l’ancien président Gerald Ford . Élu pour la première fois en 1974 à 34 ans après avoir été procureur, il est également le premier et le seul démocrate enregistré à être élu pour représenter le Vermont au Sénat.

Plus de quatre décennies plus tard, il jouit du pouvoir et des responsabilités d’avoir la plus haute ancienneté au Sénat – en plus de ses avantages; il aime montrer l’immobilier de choix de son refuge dans le Capitole, qui surplombe le Washington Monument et le National Mall.

Il n’a pas décidé s’il devait briguer un neuvième mandat en 2022, une question qui a été examinée de près après une brève alerte à la santé fin janvier qui l’a envoyé en voyage de précaution à l’hôpital. Elle a également souligné la fragilité du pouvoir démocrate dans un Sénat également divisé, où bon nombre des membres les plus hauts placés sont d’âge avancé.

«Je suis un sénateur américain – personne ne m’a forcé à être ici», a déclaré M. Leahy. «Je veux juste défendre le Sénat et faire de mon mieux.»

M. Leahy, un aficionado de Batman, est peut-être mieux connu en dehors du Capitole pour ses camées dans les films de la franchise, y compris lorsqu’il a grogné: «Nous ne sommes pas intimidés par des voyous», au Joker de Heath Ledger dans «The Dark Knight».

Un éventail de lois portant son nom reflète le talent de M. Leahy pour manœuvrer dans une institution où l’ancienneté et le compromis sont primordiaux. Membre de longue date de la Commission judiciaire avant d’en devenir le président, il a voté la confirmation de chaque membre siégeant de l’actuelle Cour suprême. Il s’est battu pour freiner la surveillance intérieure dans les semaines qui ont suivi les attentats du 11 septembre 2001, une poussée qui l’a conduit à être la cible des attaques à l’anthrax sur Capitol Hill.

En tant que principal démocrate du comité des crédits sous l’administration Trump, il a aidé à piloter un certain nombre d’accords de financement critiques qui ont permis au gouvernement de rester financé et ont constitué le noyau de plus de 4 billions de dollars d’aide aux coronavirus passés en 2020. Il a également travaillé pour établir un certain nombre de programmes qui ont fourni des secours aux victimes de la guerre, y compris un fonds de guerre pour les victimes des guerres en Afghanistan et en Irak et pour réparer les dommages causés par l’agent Orange au Vietnam.

M. Leahy régalait fréquemment ses plus jeunes collègues avec des histoires sur les années où le Sénat n’était pas en proie à une impasse partisane et prévoit de commencer à accueillir des rassemblements bipartites dans le but d’aider la prochaine génération de sénateurs à établir des relations à travers le fossé politique.

«Patrick a vu le meilleur et le pire du Sénat», a déclaré le représentant Peter Welch, le seul démocrate du Vermont à la Chambre. «Son chagrin au Sénat, c’est quand il n’est pas à la hauteur de ce qu’il pourrait être dans ses moments les plus élevés.

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