Un nouveau retard pour les chiffres du recensement pourrait brouiller les élections au Congrès

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WASHINGTON – La date de livraison des données du recensement de 2020 utilisées dans le redécoupage, retardée d’abord par la pandémie de coronavirus, puis par l’ingérence de l’administration Trump, est maintenant si tardive qu’elle menace de brouiller les élections de 2022, y compris les courses au Congrès.

Le Bureau du recensement a conclu qu’il ne pouvait pas publier les chiffres de population nécessaires pour dessiner de nouveaux districts pour les assemblées législatives des États et la Chambre des représentants jusqu’à la fin septembre, ont déclaré des responsables du bureau et d’autres lors d’entretiens récents. C’est plusieurs mois au-delà de la date limite habituelle du 1er avril, et près de deux mois après la date limite du 30 juillet annoncée par l’agence le mois dernier. Le bureau n’a pas répondu à une demande de commentaire mais devrait annoncer le retard vendredi.

Le hold-up, déjà consternant dans certains Etats, pourrait influencer l’avenir de quartiers clés. Et avec les démocrates détenant une mince majorité de 10 sièges à la Chambre, il a même le potentiel de modifier l’équilibre des pouvoirs à la Chambre et dans certaines législatures d’État, selon Michael Li, avocat principal au Brennan Center for Justice de la New York University School. de la loi. Les États ont besoin des chiffres cette année pour redessiner les limites des districts pour les 435 sièges à la Chambre des représentants et pour des milliers de sièges dans les assemblées législatives des États.

Le retard signifie qu’il y aura moins de temps pour les audiences publiques et les commentaires extérieurs requis dans de nombreux États, et moins de temps une fois les cartes dessinées pour contester les nouvelles lignes de district devant les tribunaux, comme cela se produit souvent après le redécoupage.

«La préoccupation dans certains de ces États est que les législateurs utiliseront simplement une session spéciale pour passer secrètement des cartes sans examen public, puis compteront sur un calendrier serré pour organiser au moins un cycle électoral» avant qu’un tribunal puisse exiger de nouvelles cartes à dessiner, a déclaré Kathay Feng, directrice du redécoupage et de la représentation chez Common Cause.

Les défis vont au-delà de la simple création de quartiers. Les responsables électoraux nationaux et locaux ont besoin de temps après l’approbation des nouvelles cartes politiques pour redessiner les circonscriptions électorales et réviser les listes électorales afin de s’assurer que tout le monde est dirigé vers l’endroit approprié pour voter. Et les candidats potentiels ne peuvent généralement pas déposer leur candidature tant qu’ils ne savent pas s’ils vivent dans les nouvelles limites des districts qu’ils cherchent à représenter.

«Les États sont littéralement assis sur leurs mains, se demandant:« Quand les données viendront-elles? », A déclaré Jeffrey M. Wice, professeur adjoint à la New York Law School et expert de longue date en droit des recensements et des redécoupages.

Le retard du Census Bureau découle principalement des problèmes causés par la pandémie lors du décompte de certains endroits de l’année dernière, y compris les dortoirs d’université et le logement des travailleurs agricoles. Les étudiants des collèges, par exemple, devraient être dénombrés dans les dortoirs et les appartements près de leurs écoles, mais la pandémie a renvoyé la plupart des étudiants à la maison au printemps dernier au moment même où le recensement commençait. Désormais, les experts doivent les trouver et les localiser correctement – et également s’assurer qu’ils ne sont pas comptés deux fois comme vivant avec leurs parents.

De tels problèmes peuvent être résolus, disent les responsables du Census Bureau, mais cela prend du temps. L’emplacement de millions de personnes est en jeu, et l’attribution ou le placement de sièges pendant le changement de répartition et le redécoupage peut activer l’emplacement de centaines.

On ne sait toujours pas quelle sera la gravité des répercussions politiques du retard, mais les premières indications sont que les démocrates ont plus de raisons de s’inquiéter.

D’après les calculs de M. Li dans un rapport publié jeudi, Les républicains dessineront très probablement les cartes pour 181 sièges à la Chambre et les démocrates pour 49 sièges, pouvant atteindre 74 si la législature de New York (qui est contrôlée par les démocrates) choisit de passer outre la nouvelle commission de redécoupage indépendante de l’État.

La carte du reste des sièges de la Chambre sera dessinée par d’autres commissions de redécoupage non partisanes, qui ont principalement proliféré dans les États bleus comme la Californie et la Virginie et les États violets comme le Michigan.

Cela signifie que les républicains, qui ont déjà montré un appétit pour le gerrymandering extrême dans des États comme la Caroline du Nord et le Wisconsin, pourraient en bénéficier de manière disproportionnée s’il reste trop peu de temps pour contester les cartes dessinées par les législatures pour 2022 et le reste de la décennie.

Les principaux objectifs pour augmenter la part d’un parti au Congrès sont les États du sud à croissance rapide du Texas, de la Floride, de la Géorgie et de la Caroline du Nord, où les républicains supervisent le dessin des cartes en contrôlant les deux chambres de la législature.

Au Texas, M. Li s’attend à ce que les républicains dessinent des cartes qui assureraient le contrôle républicain de trois nouveaux sièges à la Chambre que l’État devrait ajouter en raison de la croissance démographique et de deux sièges existants maintenant détenus par des démocrates. Le retard dans la réception des données du recensement «pourrait être utilisé dans certains États pour jouer contre le processus de redécoupage, en laissant moins de temps pour la contestation judiciaire», a déclaré M. Li.

«Auparavant, par exemple, le Texas avait terminé le redécoupage en juin, ce qui donnait aux parties concernées six mois pour intenter des poursuites», a-t-il déclaré. « Désormais, une carte pourrait ne pas être approuvée avant novembre, ce qui vous laisse moins de temps pour recueillir des preuves et des témoignages d’experts. »

Les poursuites qui remettent en question le redécoupage impliquent souvent une enquête compliquée sur la question de savoir si un État s’est engagé dans le gerrymandering racial (soit en regroupant les électeurs noirs et latinos dans un petit nombre de districts pour limiter la portée de leur pouvoir politique, soit en les répartissant légèrement afin qu’ils ne puissent pas facilement élire un candidat).

Les démocrates pourraient essayer de retirer quelques sièges supplémentaires dans les États qu’ils contrôlent par le biais du gerrymandering. Mais en dehors de New York, où l’Assemblée législative contrôlée par les démocrates a le pouvoir de rejeter les cartes dessinées par une commission indépendante, le parti a des choix plus minces, a déclaré M. Li.

Certains démocrates sont plus optimistes. Les changements de population dans les États à croissance rapide comme le Texas sont concentrés dans les villes et les banlieues à tendance démocrate, ce qui rend plus difficile le dessin de districts qui diluent le pouvoir du parti, a déclaré Patrick Rodenbush, porte-parole du Comité national de redécoupage démocratique du parti.

En Caroline du Nord et en Pennsylvanie – qui ont toutes deux élu des gouverneurs démocrates – les cours suprêmes des États ont statué que les gerrymanders républicains du dernier cycle de redécoupage violaient les constitutions des États, dressant un obstacle aux futures cartes déformées.

Et dans d’autres grands États que les républicains contrôlaient et gerrymander il y a dix ans – le Wisconsin, le Michigan et l’Ohio parmi eux – les gouverneurs démocrates ou les commissions de redécoupage non partisanes imposent des limites aux cartes législatives trop biaisées.

Pour d’autres raisons, le retard dans les totaux du recensement a le potentiel de renverser le dessin cartographique dans l’Illinois et l’Ohio.

Les démocrates contrôlent 13 des 18 sièges de la Chambre dans l’Illinois, en partie à cause du gerrymandering. (Le nombre total de l’État pourrait chuter à 17 après la redistribution de la Chambre cette année.) Mais si les cartes définitives ne peuvent pas être approuvées avant le 1er septembre, la Constitution de l’Illinois transfère le pouvoir de cartographie de la législature contrôlée par les démocrates à un panel de quatre démocrates, quatre républicains et une personne choisie au hasard parmi les deux partis. Donner aux républicains leur mot à dire dans le dessin de carte augmenterait probablement la part de sièges qu’ils sont susceptibles de gagner.

La même chose pourrait être vraie au Sénat de l’État, où les démocrates contrôlent désormais 70% des sièges de la chambre, et à la State House, où ils en détiennent 60%. La législature est consciente de la disposition de redécoupage de la Constitution, et les démocrates pourraient essayer de résoudre le problème, bien que la manière de procéder ne soit pas claire.

«L’Illinois est un exemple où la législature parle d’utiliser d’anciennes données pour produire des cartes qui sont en grande partie les mêmes que celles dont elles disposent actuellement – et de laisser les gens intenter des poursuites», a déclaré Mme Feng, de Common Cause.

L’inverse s’applique dans l’Ohio, où un référendum de 2018 a été modifié la Constitution de l’État de confier à une commission bipartite les devoirs législatifs du Congrès et des États. Le même amendement rend les fonctions de redécoupage à l’Assemblée législative dominée par les républicains si la commission n’approuve pas les cartes politiques avant le 31 octobre, à peine un mois après l’estimation actuelle du Bureau du recensement pour terminer les calculs de population.

Certains experts ont déclaré que des contestations juridiques du redécoupage sur la base du retard du Census Bureau semblaient probables, de la part d’électeurs ou de candidats qui souhaiteraient prolonger la période de dessin des cartes.

«Si les données nécessaires ne sont pas disponibles au moment où la loi stipule que le redécoupage de l’État doit être effectué, un tribunal pourrait assouplir le délai», a déclaré Nathaniel Persily, professeur de droit à Stanford et codirecteur des élections saines de Stanford-MIT. Projet. Dans certains États, les tribunaux ont accordé des prolongations similaires liées à la pandémie pour les délais liés aux procédures de vote lors des élections de novembre, comme le vote par correspondance.

Le raisonnement est que «compte tenu de circonstances extraordinaires, nous faisons quelque chose de différent cette fois», a déclaré M. Persily.

Le retard dans la réception des données du recensement pourrait également faire en sorte que l’achèvement du dessin de la carte se heurte aux délais de dépôt des candidats dans des États comme la Virginie et le New Jersey, qui organiseront des élections à l’Assemblée législative de l’État en novembre, ainsi que dans les États avec un dépôt au début de 2022. dates limites pour les élections primaires ultérieures.

En Virginie, ont déclaré des responsables, le retard augmente la perspective de la tenue d’élections législatives dans l’État trois ans de suite – en utilisant d’anciennes cartes en 2022 si les nouvelles ne sont pas terminées, en utilisant de nouvelles cartes en 2023 et en organisant des élections législatives prévues en 2024.

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