Un autre type de gestion des terres: laissez les vaches piétiner

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CANADIEN, Texas – Adam Isaacs était entouré de bétail dans un vieux pâturage qui avait été surpâturé pendant des années. C’était maintenant un fouillis de mauvaises herbes.

«La plupart des gens voudraient sortir ici et commencer à le pulvériser» avec des herbicides, dit-il. «Ma famille faisait ça. Cela ne fonctionne pas.

Au lieu de cela, M. Isaacs, un éleveur de quatrième génération sur cette terre vallonnée dans le coin nord-est du Texas Panhandle, mettra ses animaux au travail sur le pâturage, en utilisant des clôtures électrifiées portables pour les confiner dans une petite zone afin qu’ils puissent ‘ t aider mais piétiner certaines des mauvaises herbes pendant qu’elles broutent.

«Nous laissons le bétail piétiner beaucoup de choses», dit-il. Cela ajoute de la matière organique au sol et l’expose à l’oxygène, ce qui aidera les graminées et autres plantes plus souhaitables à prendre le relais. Finalement, grâce à une gestion prudente continue du pâturage, le pâturage redeviendra sain.

«Ces vaches sont mon outil de gestion des terres», a déclaré M. Isaacs. «Il est beaucoup plus facile de travailler avec la nature que contre elle.»

Son objectif est de transformer ces 5 000 acres en quelque chose de plus proche de la luxuriante prairie mixte qui a prospéré dans cette partie des Grandes Plaines du Sud pendant des millénaires et a servi de pâturages à des millions de bisons.

M. Isaacs, 27 ans, dirige une exploitation vache-veau, avec plusieurs centaines de vaches et une dizaine de taureaux qui produisent des veaux qu’il vend à l’industrie bovine après leur sevrage. L’amélioration de ses terres profitera à son entreprise, grâce à un meilleur pâturage pour ses animaux, à moins de pertes de sol et de nutriments par érosion, et à une meilleure rétention de l’eau dans une région où les précipitations ne dépassent en moyenne que 18 pouces par an.

Mais les ranchs plus sains peuvent également aider la planète en séquestrant plus de carbone, sous la forme de racines et d’autres tissus végétaux qui utilisaient le dioxyde de carbone de l’air pour leur croissance. Le stockage de cette matière organique dans le sol empêchera le carbone de rentrer dans l’atmosphère sous forme de dioxyde de carbone ou de méthane, deux contributeurs majeurs au réchauffement climatique.

Avec l’administration Biden proposer de payer les agriculteurs pour stocker le carbone, la séquestration des sols est devenue un outil de lutte contre le changement climatique. Fait à une échelle suffisamment grande, disent les partisans, il peut jouer un rôle important dans la limitation du réchauffement climatique.

Mais de nombreux scientifiques disent que cette affirmation est exagérée, que les sols ne peuvent pas stocker presque suffisamment de carbone, sur une période suffisamment longue, pour avoir un effet important. Et la mesure du carbone dans le sol est problématique, disent-ils.

Les pratiques d’amélioration des sols suivies par les éleveurs comme M. Isaacs sont appelées pâturage régénératif, faisant partie d’un mouvement plus large connu sous le nom d’agriculture régénérative.

Il n’y a pas de définitions claires des termes, mais les techniques d’agriculture régénérative incluent un travail minimal ou nul du sol, la rotation des cultures, la plantation de cultures pour couvrir et profiter au sol après la récolte de la culture principale, et une plus grande utilisation de compost plutôt que d’engrais chimiques. .

Le pâturage régénératif signifie gérer étroitement où et pendant combien de temps les animaux se nourrissent, contrairement à une approche plus conventionnelle dans laquelle les animaux sont laissés paître plus ou moins continuellement dans le même pâturage. Les éleveurs comptent également davantage sur le fumier de leurs animaux pour maintenir leurs pâturages en bonne santé.

Ces pratiques se répandent parmi les agriculteurs et les éleveurs aux États-Unis, stimulées par les préoccupations environnementales concernant ce que l’agriculture industrialisée et la production de viande ont fait à la terre et la contribution de l’agriculture au réchauffement climatique. Aux États-Unis, l’agriculture représente environ 10% des émissions de gaz à effet de serre.

Les entreprises agroalimentaires et les grands producteurs alimentaires sont lancement d’initiatives encourager les pratiques régénératrices, dans le cadre des efforts visant à attirer les consommateurs préoccupés par le changement climatique et la durabilité.

Et l’administration Biden, dans ses premières actions de lutte contre le changement climatique, a cité l’agriculture comme «pivot» de sa stratégie. Une idée est d’allouer 1 milliard de dollars pour payer aux agriculteurs 20 dollars pour chaque tonne de carbone qu’ils emprisonnent dans le sol.

Les partisans de l’agriculture régénérative ont parfois fait des déclarations extravagantes sur son potentiel en tant qu’outil de lutte contre le réchauffement climatique. Parmi eux, Allan Savory, un agriculteur originaire du Zimbabwe et un leader du mouvement, qui, dans un Conférence TED 2013 souvent citée a déclaré qu’il pourrait «inverser» le changement climatique.

Quelques recherches a suggéré que la mise en œuvre généralisée de pratiques régénératives dans le monde entier pourrait avoir un effet significatif, stockant jusqu’à 8 milliards de tonnes métriques de carbone par an sur le long terme, soit presque autant que les émissions annuelles actuelles provenant de la combustion de combustibles fossiles.

Bien qu’il existe un large consensus sur le fait que les techniques de régénération peuvent améliorer la santé des sols et apporter d’autres avantages, certaines analyses ont révélé que les chiffres potentiels de séquestration du carbone sont largement surestimés. Parmi les critiques, les chercheurs soulignent que les études à court terme peuvent montrer de fortes augmentations du carbone du sol, mais que ces gains diminuent avec le temps.

«C’est vraiment formidable de voir le secteur privé et le gouvernement américain prendre au sérieux la réduction des émissions agricoles», a déclaré Richard Waite, chercheur principal au World Resources Institute, une organisation de recherche environnementale à Washington. Mais pour la séquestration du carbone dans les sols, l’analyse de l’institut suggère que «les opportunités d’atténuation sont plutôt modestes».

Se concentrer sur la séquestration du carbone par le sol risque également d’attirer l’attention sur d’autres moyens importants de réduire l’empreinte carbone de l’agriculture, a déclaré M. Waite, notamment l’amélioration de la productivité, la réduction de la déforestation et le déplacement de la consommation alimentaire vers des régimes alimentaires plus respectueux du climat.

Jason Rowntree, chercheur à la Michigan State University qui a été conseiller scientifique pendant cinq ans pour un institut fondé par M. Savory, a déclaré que si le pâturage régénératif «crée une cascade de bonnes choses», ses recherches et celles d’autres ont montré la quantité de le carbone séquestré peut varier considérablement selon la région, affecté en grande partie par la quantité de précipitations et d’azote disponible dans le sol.

«Sur la base des quantités de ces produits là où vous vous trouvez, la capacité de produire du carbone peut changer radicalement», a-t-il déclaré. «Il doit être considéré dans un contexte localisé.»

De plus, a déclaré le Dr Rowntree, utiliser le carbone dans le sol comme base pour juger de la contribution de l’agriculture à la lutte contre le changement climatique pourrait être problématique car il est difficile à mesurer. En tant que métrique, a-t-il déclaré, «le carbone est probablement le pire que nous puissions trouver».

Tim LaSalle, ancien directeur exécutif de l’institut de M. Savory qui a cofondé plus tard un programme d’agriculture durable à la California State University, Chico, a déclaré qu’il considérait le mouvement comme «un changement dans la vision du sol et de son potentiel».

«Et c’est là que la science fait défaut», a-t-il dit, faisant valoir que la plupart des recherches se concentrent sur un ou deux facteurs sans prendre en compte le système plante-sol entier et complexe.

Le Dr LaSalle et ses collègues recueillent des données de recherche qui montrent les avantages des pratiques régénératives, y compris des essais sur le terrain utilisant du compost inoculé avec des champignons et d’autres microbes qui réduit ou élimine le besoin d’engrais chimiques.

«Nous devons diffuser les données pour que les gens comprennent mieux ce qui se passe», a-t-il déclaré.

M. Isaacs, qui a étudié la gestion de ranch à la Texas Tech University et a travaillé pendant deux ans pour le service de conservation des ressources naturelles du département américain de l’Agriculture, effectue des mesures et des analyses pour évaluer l’efficacité de ses efforts.

«Nous faisons beaucoup d’enquêtes», a-t-il dit, prenant des photos et des échantillons pour déterminer l’activité microbienne dans le sol, dans quelle mesure les plantes poussent et comment le mélange d’espèces change. «De cette façon, vous pouvez voir les tendances», dit-il. «Lorsque vous êtes ici tous les jours, il est difficile de voir ce que vous faites.»

Il est certain qu’il construit plus de carbone dans le sol et qu’il profite ainsi dans une certaine mesure au climat. Mais d’une promenade autour de son ranch, il est clair qu’une grande source de fierté est les améliorations visibles qu’il voit dans le pays.

S’arrêtant dans un pâturage sur le chemin du retour à la maison du ranch qu’il partage avec sa femme, Aubrie, il désigna une pente douce avec un mélange de végétation.

Comme pour les autres pâturages du ranch, M. Isaacs a utilisé sa clôture électrifiée pour faire paître son bétail sur de petites parcelles ici pendant de courtes périodes – 200 têtes, peut-être, mangeant et piétinant dans un espace pas plus grand qu’un propriétaire de banlieue. cour arrière pour aussi peu qu’une demi-heure. Déplacer les clôtures le long du pâturage vers de nouvelles parcelles permet aux terres pâturées de récupérer du temps.

«C’est ce que le bison a fait», dit-il. «Ils arrivaient par million à la fois, écrasaient tout et passaient à de nouveaux pâturages. Et ils ne reviendraient pas avant l’heure de paître à nouveau.

Les travaux nécessitent une planification et des déplacements fréquents du bétail. Mais M. Isaacs est aidé par la technologie – il utilise un petit drone pour aider à garder les animaux et investit dans des appareils qui soulèveront les barrières de clôture sur commande à partir d’une application sur son téléphone.

Le bétail fait un seul passage dans une grande partie du ranch en hiver, pour préparer la terre à la croissance printanière. D’autres cols suivent au printemps ou en été, le nombre dépendant en grande partie des précipitations.

«Au printemps, le fourrage pousse très vite, nous faisons donc tourner les vaches très rapidement dans le ranch», a déclaré M. Isaacs. «À mesure que l’été avance, qu’il fait plus chaud et que la croissance ralentit, nous ralentissons les vaches.»

M. Isaacs a signalé plusieurs espèces d’herbes hautes poussant parmi les plus petites sur la pente. Le pâturage intensif et la récupération ont aidé ces herbes hautes à revenir, a-t-il dit, et le bétail les dévore. «Pendant la saison de croissance, c’est aussi bon que possible», dit-il.

«Au fur et à mesure que je fais mieux pour le sol, il devient progressivement de mieux en mieux et vous faites pousser plus d’herbe», a déclaré M. Isaacs. «Et à mesure que vous cultivez plus d’herbe, vous obtenez de meilleurs sols.»

«Cela ne finit jamais.»

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