Shaka King se rend à Hollywood

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Shaka King se sentait déprimée. C’était sa dernière journée prévue au Festival du film de Sundance 2013, et le voyage ne s’était pas bien passé. Le premier film de King, une comédie douce-amère sur les mésaventures d’un couple accro à la marijuana «Newlyweeds», avait été rejetée par toutes les grandes entreprises d’Hollywood. «Newlyweeds» avait coûté six chiffres à King et à ses investisseurs, mais il s’est finalement vendu à un petit distributeur canadien pour seulement 25 000 $ – un résultat qui laisse encore un mauvais goût dans sa bouche. Même le temps semblait être contre King – une mauvaise tempête de neige à Park City, dans l’Utah, avait bloqué son vol de retour à New York, le laissant coincé en ville pour une nuit supplémentaire dégonflante.

Dans son hôtel ce soir-là, King a rencontré un autre cinéaste pour la première fois, Ryan Coogler, dont le vol avait également été annulé. L’expérience de Coogler à Sundance était pratiquement le contraire de celle de King – il venait de remporter le premier prix pour son long métrage «Station Fruitvale.» Mais les deux hommes, parmi les très rares réalisateurs noirs du festival, s’étaient remarqués en faisant le tour. Ils ont décidé de se retrouver pour le dîner.

« Vous vous liez rapidement d’amitié avec Shaka, » Coogler, qui a ensuite réalisé « Credo » et « Panthère noire, » m’a dit récemment. « Il est hilarant, intelligent et charismatique – vous voulez juste être avec lui. »

Bien que son expérience à Sundance ait été une déception, cette amitié mènerait finalement au genre de percée sensationnelle dans sa carrière que King avait espérée, une que peu de cinéastes – et encore moins de cinéastes de couleur – expérimentent.

Vendredi, son deuxième film, «Judas et le Messie noir», que lui et Coogler ont produit avec Charles D. King, arrive dans les salles et sur HBO Max comme l’un des films les plus attendus de l’année. Ses stars – Daniel Kaluuya en tant que chef du parti des panthères noires de l’Illinois, Fred Hampton, et Lakeith Stanfield en tant qu’informateur égaré William O’Neal, qui a aidé le FBI orchestrer son meurtre – semblent presque destinés aux nominations aux Oscars. Et les critiques ont chanté les louanges de King, avec AO Scott écrit dans le New York Times, «Bien que la direction rapide de King n’épargne pas le suspense, elle laisse également place au chagrin, à la colère et même à une certaine exaltation.»

Mais la réalisation la plus remarquable peut être que le film – une fable pointue sur l’étreinte historique de la violence suprémaciste blanche dans le gouvernement des États-Unis, soutenue par l’imprimatur et la puissance promotionnelle d’un grand studio – existe. Il annonce l’arrivée d’une nouvelle voix non conventionnelle et pourrait servir de test à une stratégie audacieuse pour faire passer une révolution de la justice raciale à Hollywood.

LE ROI, 40 ANS, EST GRAND avec une bobine indisciplinée de dreadlocks; une barbe courte et moelleuse; et des yeux doux derrière des lunettes d’aviateur surdimensionnées dorées. Il parle avec un accent détendu de Brooklyn (il est né à Crown Heights et a grandi à Bedford-Stuyvesant) et dans de longs paragraphes qui bouclent impulsivement d’une anecdote intéressante (ou comique ou inquiétante) à l’autre.

Il a pris un chemin sinueux vers le cinéma. Adolescent, il a travaillé comme machiniste sur une pièce de théâtre locale écrite et produite par ses parents, enseignants à plein temps des écoles publiques que King a décrit comme «très afrocentriques». Il détestait le travail à l’époque – ses vraies passions étaient la musique rap et le basket-ball – mais a découvert son propre amour de l’écriture créative dans un cours de fiction courte au lycée.

«J’étais un élève de C, D bas jusqu’à ce que je réussisse bien dans cette classe», m’a dit King, sur la terrasse d’un café de Williamsburg en janvier. «Je n’avais été doué pour rien depuis longtemps. Cela m’a donné envie de me ressaisir.

King a changé ses notes et est allé au Vassar College. Il faisait tourner ses roues en tant que spécialiste en sciences politiques lorsque son colocataire, Kristan Sprague, a encouragé King à le rejoindre dans un cours de production cinématographique. Les deux se sont imaginés suivre les traces de leurs héros de cinéma d’origine, Martin Scorsese et Spike Lee. Alors qu’ils étaient encore à l’école, ils ont réalisé un documentaire intitulé «Stolen Moments» sur le hip-hop et le capitalisme (réalisé par King, édité par Sprague) et ont été de fréquents collaborateurs depuis, notamment sur «Newlyweeds» et «Judas and the Black Messiah».

«Il était excité par les films qui, selon lui, n’étaient pas des emporte-pièces, qui étaient un défi pour le public tout en étant divertissants», m’a dit Sprague. «Nous parlions de choses comme «  Après-midi de chien  » et comment une histoire peut prendre des changements de direction et de ton surprenants.

Après avoir obtenu son diplôme, King a travaillé pendant plusieurs années comme tuteur parascolaire et conseiller pour les jeunes à New York tout en écrivant des scénarios à côté. En 2007, il a été accepté au programme de cinéma d’études supérieures de l’Université de New York, où il a étudié le travail de Sidney Lumet, Bong Joon Ho et Robert Altman.

«Newlyweeds», son film de thèse, reflétait son talent pour mélanger des moments d’intimité naturaliste avec des séquences de genre plus stylisées. Dans une scène, un homme de pension moralement en conflit sur le point de se retirer de la substance a une vision paranoïaque de sa petite amie devenant trop à l’aise avec un collègue. King a filmé la vision comme un film d’horreur des années 70: la fréquence d’images passe au ralenti lorsque la caméra zoome, s’attardant sur les visages étrangement semi-éclairés et rieurs maniaques des personnages.

UN AGENT DE VENTE qui a refusé de représenter «Newlyweeds» à Sundance en 2013 a donné à King des commentaires qui l’ont intrigué. «Il a dit qu’il ne pouvait pas vendre le film parce qu’il n’y avait pas de Noirs célèbres», a déclaré King. «J’étais comme, ‘C’est Sundance – le festival qui pauses Talent. Je ne sais pas qui sont ces Blancs dans ces films.  »

Cette expérience et le succès de Jordan Peele « Sortez » (2017), a aidé à convaincre King qu’il devrait être plus tactique s’il voulait faire des films stimulants sur les Noirs à Hollywood. L’astuce semblait être de travailler, au moins nominalement, dans un genre au potentiel commercial indéniable.

En 2016, il a eu l’idée de ce qui allait devenir «Judas» en passant du temps avec Keith et Kenny Lucas, du duo comique The Lucas Brothers. Les frères, qui avaient travaillé avec King sur un pilote de télévision, pensaient que l’histoire de Hampton, O’Neal et du FBI ferait un thriller policier puissant: «Les défunts» se déroulant dans le monde de Cointelpro.

«Je pensais que c’était la meilleure idée que j’aie jamais entendue», se souvient King. «J’ai pu voir tout le film instantanément.»

Il a commencé à travailler sur un scénario, s’associant à un autre écrivain, Will Berson, qui avait écrit sa propre ébauche d’une histoire basée sur la vie de Hampton. En 2017, King a envoyé un scénario à Coogler, qui a accepté de produire le film sous sa bannière, Proximity Media, et a fait appel à Charles D.King, le fondateur noir et directeur général de la société de production Macro, pour financer la moitié du budget.

Au cours de plusieurs cycles de développement de scripts, King, Berson et Coogler ont travaillé pour maximiser la valeur de divertissement de l’histoire, en évitant les formules biopiques conventionnelles et en limitant l’intrigue à quelques personnages essentiels. Ils savaient que les idées que Hampton avait incarnées dans sa courte vie – commémoré dans des discours enflammés vanter le potentiel révolutionnaire d’un mouvement socialiste et interracial contre le capitalisme et la suprématie blanche – avait été écrit hors des livres d’histoire traditionnels et devait être revisité. Mais ils voulaient les positionner pour toucher le public le plus large possible.

« Quelqu’un n’a peut-être pas un intérêt direct pour un film d’époque ou le Panther Party, mais il pourrait être intéressé par un film sur le feu qui est disponible pour regarder ce week-end », a déclaré Coogler. «Je sentais que si nous pouvions enfiler les deux aiguilles – le divertissement et la politique – alors il serait très difficile pour les gens de rejeter le contenu de ce film.»

Avant que les cinéastes n’aient la chance de tester leur théorie sur les cinéphiles, ils ont dû trouver un studio pour aider à financer le film et à le diffuser sur les écrans. Même avec le scénario pulpeux, l’attachement des étoiles montantes Kaluuya et Stanfield, et l’implication de Coogler – alors fraîchement sorti du succès record de « Panthère noire » – le terrain n’était pas un slam dunk.

De nombreux studios ont fait ce que les producteurs considéraient comme des offres lowball évidentes. «C’était déconcertant pour moi», a déclaré King. «J’ai appris que vous ne pouvez pas appliquer la logique au racisme.» Mais ils ont trouvé une championne en Niija Kuykendall, la vice-présidente principale de la production chez Warner Bros. et l’une des rares femmes cadres noires du secteur.

La réalisation de films en studio est un processus intensément collaboratif, dans lequel les visions créatives des artistes sur un plateau doivent de manière plausible être mises en conformité avec les intérêts des actionnaires de Wall Street. L’expérience a pris un certain temps pour que King se réchauffe.

Avant le tournage, il a passé des semaines à se battre avec les dirigeants de Warner Bros.et d’autres producteurs sur les modifications proposées au scénario, y compris l’ajout d’une première scène qui se concentre sur le réalisateur du FBI J.Edgar Hoover (Martin Sheen).

Une contribution critique supplémentaire – et plus personnelle – est venue d’un autre type d’intervenant. King avait initialement raconté l’histoire en grande partie du point de vue d’O’Neal, mais après une première projection pour d’autres réalisateurs noirs, dont Barry Jenkins et Ava DuVernay, il a fait des coupes dramatiques qui ont donné plus de temps à l’écran à Hampton.

Pour King, qui avait passé près d’une décennie à frapper à la porte d’Hollywood en tant qu’étranger, les leçons étaient les bienvenues.

«Il a fallu de longues conversations avec Ryan avant que j’apprenne à prendre« la note derrière la note »», dit-il. «Pour entendre ce que les gens demandaient et savoir comment le faire à ma manière. Une fois que j’ai appris à faire cela, le film s’est amélioré, il est devenu plus grand, il est devenu plus regardable et cela a conduit à quelque chose d’encore plus grand que ce que j’avais imaginé par moi-même.

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