Rencontres à très longue distance: les volontaires du Corps de la paix se marient

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Quelques jours en 2017 et 2018, lorsque l’humidité était faible et que le ciel était exempt de fumée de canne à sucre en feu, Benjamin Hampton Ewing a pu regarder depuis une ligne de crête sur Viti Levu, l’île principale des Fidji, et voir quelque chose de spécial.

À 6 heures du matin, M. Ewing montait à bord d’un bus dans les montagnes de Viti Levu, où il vivait. Le bus se dirigeait vers Suva, la capitale des Fidji, zigzaguant à travers des lacets tissés dans les montagnes. Environ 15 minutes après le début du voyage, les coureurs atteignaient une ligne de crête qui donnait sur les sommets et les vallées, et dans l’océan au-delà. La plupart du temps, M. Ewing ne pouvait rien voir au-delà de l’eau. Mais de temps en temps, quand c’était très clair, il distinguait un bout de terre à l’horizon, si faible que cela ressemblait à un mirage.

«Si je voyais la plus petite masse terrestre», dit-il, «je savais que c’était Thea.

Quelques instants plus tard, Thea Louise Mink, qui vivait sur l’île de Koro, à des dizaines de kilomètres de l’autre côté de l’océan, remarqua le bourdonnement de son téléphone. Elle l’ouvrait pour trouver un texte excité de M. Ewing, informant Mme Mink qu’il pouvait la «voir».

C’était un geste romantique. Mais ni Mme Mink, aujourd’hui âgée de 28 ans, ni M. Ewing, 33 ans, ne sont allés aux Fidji à la recherche de romance. Ils étaient là par l’intermédiaire du Peace Corps; tous deux ont rejoint en 2016.

Mme Mink, qui a grandi à Washington, DC, était depuis longtemps curieuse de faire du bénévolat avec le Peace Corps. Son père avait travaillé pour l’organisation au Zaïre (aujourd’hui République démocratique du Congo) dans les années 1970, et elle avait entendu ses histoires en grandissant. En 2016, Mme Mink était sortie de l’Université Tufts depuis quelques années et elle avait un peu envie de voyager. «C’était le bon moment pour faire bouger les choses», dit-elle.

M. Ewing, qui a grandi à Atlanta, était à un stade différent: il était diplômé du Presbyterian College de Clinton, Caroline du Sud, en 2010, avait travaillé dans un pensionnat de Caroline du Nord pendant cinq ans, puis était allé à l’Université de Columbia pendant une maîtrise en leadership d’école privée. À la fin de son séjour à Columbia, un colocataire lui a suggéré de postuler au Peace Corps.

Le corps était leur égalisateur. Lorsqu’ils se sont rencontrés, M. Ewing et Mme Mink étaient des volontaires au visage frais qui entreprenaient une mission de deux ans aux Fidji. Ils ont appris à se connaître au cours de leurs semaines de formation, où ils se réunissaient avec leurs camarades bénévoles avant de partir en mission dans tout le pays. Ce paramètre a peut-être été un avantage.

«Nous avons d’abord appris à nous connaître en groupe», a déclaré Mme Mink. «Nous pourrions donc en quelque sorte nous observer les uns les autres et voir comment nous étions avec les autres.»

Mme Mink a remarqué que M. Ewing avait une personnalité détendue et imperturbable. Elle était attirée par son sens de l’humour sec – qui, souligna-t-elle avec amour, «n’a pas toujours atterri comme il l’entendait.» M. Ewing admirait Mme Mink pour la façon dont elle ajoutait du lest au groupe. «Quand quelqu’un passe une mauvaise journée, il va naturellement vers elle», dit-il.

Pendant des semaines, ils ont gardé pour eux leur admiration mutuelle. Puis, la veille de leur séparation pour leurs affectations individuelles sur différentes îles, Mme Mink et M. Ewing sont sortis pour célébrer avec leurs camarades bénévoles à Suva. C’était une scène de bar typique de fin de soirée – lumières, musique, sols collants – avec un groupe d’intrus bien visible.

«Nous étions tous des volontaires du Peace Corps nouvellement créés, puis la foule régulière de ce pub irlandais du centre-ville de Suva», a déclaré Mme Mink.

Elle a demandé à M. Ewing de danser. Ils ont pris la parole.

Cela aurait pu être le début et la fin de leur histoire d’amour. M. Ewing est parti pour son affectation le lendemain matin; Mme Mink est partie pour la sienne peu de temps après. Mais dans les jours qui ont suivi, alors que M. Ewing se tenait dans la cuisine de sa nouvelle maison dans un village des montagnes de Viti Levu, il a pensé à un moyen de poursuivre la conversation. Mme Mink avait mentionné un jour, en passant, un conseil pour faire du riz frit: utilisez du riz d’un jour. M. Ewing a décidé d’essayer la méthode de Mme Mink, puis de l’appeler pour lui en parler. Ayant grandi avec la cuisine du Sud frite, M. Ewing avait une légère idée fausse sur la façon de préparer ce plat.

«J’ai jeté un bouquet d’huile dans une casserole, je l’ai chauffé et j’y ai versé un bouquet de riz d’un jour», dit-il.

Bien qu’il ne s’agisse pas d’un succès culinaire («Laissez-moi vous dire, ce n’était pas bon»), le fiasco lui a donné de bonnes raisons d’appeler Mme Mink pour obtenir des conseils. Leur conversation a rapidement dépassé le stade de la cuisine: ils ont discuté des nouvelles expériences qu’ils vivaient et des défis auxquels ils étaient confrontés à leurs débuts sur le terrain. À la fin de leur conversation, M. Ewing a demandé à Mme Mink s’il pouvait l’appeler ce dimanche-là. Elle a dit oui.

Les deux ont commencé à parler tous les dimanches à 20 heures. les frontières.

«Nous nous sommes présentés tous les deux pour faire connaissance avec les Fidji et pour travailler avec les Fidji», a déclaré M. Ewing. «Nous avons fait attention de ne pas laisser passer notre temps au téléphone.»

Pendant des mois, les appels téléphoniques ont été le principal moyen de communication. Mme Mink s’asseyait sur son lit, enfermée sous une moustiquaire, avec son téléphone branché sur une lampe solaire qui faisait également office de chargeur. À l’autre bout de la ligne, M. Ewing ferait de son mieux pour continuer à se déplacer dans sa petite maison – pour mieux se réchauffer les nuits froides de montagne. Les deux n’avaient pas à s’embarrasser de rendez-vous ou de se présenter à leurs amis et à leur famille, ou à d’autres choses auxquelles ils auraient peut-être dû réfléchir s’ils sortaient ensemble à la maison. Ils pourraient se concentrer, a déclaré Mme Mink, à se connaître mutuellement «le cerveau et les antécédents», d’une manière qu’elle n’avait pas encore expérimentée auparavant.

Ils passaient parfois du temps ensemble en personne. De temps en temps, Mme Mink trouvait une raison de prendre le ferry de nuit hebdomadaire pour Viti Levu, où tout le temps supplémentaire dont elle disposait serait passé avec M. Ewing. Une fois, elle s’est rendue au village de M. Ewing pour animer un atelier sur l’élevage durable de poulets.

Au cours de leur deuxième année aux Fidji, ils ont profité du temps de vacances économisé pour se rendre en Nouvelle-Zélande, où ils ont passé trois semaines à voyager ensemble dans un camping-car. Pendant la plupart de leurs deux premières années ensemble, cependant, ils ont dû communiquer à distance.

«Le Corps de la paix s’est assuré que nous étions tous les deux à l’aise d’être seuls avant d’être à l’aise ensemble», a déclaré M. Ewing. «Cela nous a permis de nous compléter et de construire à partir de ce lieu d’indépendance.»

Ils sont chacun retournés aux États-Unis en 2018. La distance entre eux, autrefois couverte par des kilomètres d’océan, s’est rétrécie; ils ont emménagé ensemble dans un appartement à Atlanta. Et ils ont également commencé à s’acclimater à la vie en Amérique.

«Cette période de réajustement est vraiment difficile pour tous les volontaires du Peace Corps», a déclaré Caitlin Barrow, une amie qui a rencontré le couple du Peace Corps. «C’était vraiment magnifique de les voir se soutenir les uns les autres à travers cela.

L’envie de voyager du couple est restée. M. Ewing a proposé le 31 décembre 2018, et à un moment donné, lui et Mme Mink ont ​​discuté de leur mariage à l’été 2020. Ils ont même commandé une paire de livres, « Un mariage pratique: des idées créatives pour planifier une célébration belle, abordable et significative » et « APplanificateur de mariage pratique, » tous deux de Meg Keene, pour l’inspiration. Quand est venu le temps de s’asseoir et de planifier le mariage, cependant, Mme Mink et M. Ewing ont été distraits en regardant les cartes routières; ils ont fini par camper en voiture dans le Montana cet été-là, alors que les livres de mariage ramassaient la poussière chez eux.

Ils ont finalement organisé une petite cérémonie en plein air dans un parc près de leur appartement cette année à Atlanta. Et ainsi, le 17 janvier, Mme Mink, maintenant étudiante diplômée à la Rollins School of Public Health de l’Université Emory à Atlanta, a épousé M. Ewing, maintenant éducateur à la Pace Academy à Atlanta. Mme Barrow, l’amie qui était l’une des autres volontaires du Corps de la paix du couple, est devenue ministre de la vie universelle pour officier pendant qu’une douzaine d’invités regardaient en personne.

Définir la relation en des termes aussi tangibles est un grand changement pour le couple, en particulier par rapport à leurs années fidjiennes. Avec le recul, l’une des choses que Mme Mink et M. Ewing appréciaient à propos des fréquentations à l’étranger, c’est qu’ils n’ont pas ressenti de pression pour mettre une étiquette sur leur relation. Pendant très longtemps, ils n’ont pas eu à se demander s’ils formaient officiellement un couple, car personne de chez eux n’était là pour leur demander.

«Ce n’était jamais une question, parce que cela n’a jamais été forcé», a déclaré M. Ewing.

La relation «pouvait être ce qu’elle était», a-t-il ajouté. «Jusqu’à ce que ça devienne plus.»

Lorsque 17 janvier 2021

Atlanta, Géorgie.

Le réglage Un parc public à proximité de l’appartement du couple. «Nous y promenons notre chien tous les jours», a déclaré Mme Mink. «On se sent comme à la maison.»

Le camée Le professeur d’anglais du lycée de M. Ewing est passé pendant la cérémonie. (C’était un espace public, après tout.) Elle a offert ses félicitations.

La nourriture «Nous avons appelé un restaurant thaïlandais du coin de la rue», a déclaré M. Ewing. La réception était sur le toit-terrasse extérieur de l’appartement du couple, qui surplombe le parc où ils se sont mariés. Ils répandent des radiateurs de terrasse sur la terrasse.

La voiture M. Ewing possède un coupé Ford Model 48 que son grand-père et son grand-oncle ont acheté neuf en 1935. Lorsque le père de M. Ewing en a hérité, M. Ewing a déclaré: «Vous pouviez voir à travers le plancher et si vous le touchaiez, cela déchirerait vos vêtements. Au fil du temps, le père de M. Ewing l’a fait restaurer. Mme Mink et M. Ewing ont fait un tour de fête dans la voiture après leur cérémonie. Mais d’abord, pendant que les jeunes mariés posaient pour des photos, le père de Mme Mink s’est caché secrètement à l’arrière de la voiture, se tenant hors de leur vue. Puis il a attaché des boîtes à l’arrière.

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