Reggie Jones, le sauveteur le plus ancien de Jones Beach, décède à 93 ans

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Reggie Jones, dont le mandat de 64 ans a fait de lui le sauveteur le plus ancien du Jones Beach State Park à Long Island, est décédé le 30 janvier à Rockville Center, New York.Il avait 93 ans.

Son décès, dans un centre de vie avec assistance, a été confirmé par son fils, également nommé Reggie Jones, qui a déclaré que la cause était probablement le diabète.

M. Jones, un vétéran de la marine de la Seconde Guerre mondiale, a commencé sa carrière de sauveteur à Jones Beach à l’adolescence en 1944 et a travaillé chaque été – y compris plusieurs années sur d’autres plages d’État de Long Island – jusqu’en 2009, effectuant plus de 1000 sauvetages en mer.

Même jusqu’à 70 ans, M. Jones a continué d’étonner ses collègues sauveteurs en passant le test de recertification notoirement exigeant de la plage chaque printemps.

Une figure drôle et flamboyante, il se montrait dans son vieux costume de sauveteur en une pièce en laine et passait le sprint en piscine. Il a réussi le test pour la dernière fois en 2008, alors qu’il avait 80 ans.

Mais l’année suivante, il a raté le temps requis de 100 mètres de natation de 80 secondes – de deux secondes – forçant la bouée de sauvetage apparemment sans âge à la retraite, a déclaré son fils.

Bien que ce ne soit qu’une coïncidence si le nom de famille de M. Jones était également celui de la célèbre plage qu’il protégeait, cela semblait renforcer encore son statut d’employé le plus connu.

Après avoir pris sa retraite de la surveillance, il a passé plusieurs années à travailler sur la promenade en tant qu’ambassadeur de la plage et conteur en chef. Cela lui a permis de continuer à encadrer des sauveteurs et de profiter de son programme d’exercices intenses: nages vigoureuses dans l’océan, courses sur la plage et musculation.

«Il aimait tout l’environnement – être dehors au grand air, l’exercice et l’aspect social de celui-ci», a déclaré son fils, assistant maître-nageur à Point Lookout à Long Island qui a lui-même travaillé pendant 53 ans sur la plage.

Le fils de M. Jones a dit qu’il avait demandé qu’il soit incinéré et ses cendres dispersées dans l’océan au large de Jones Beach à partir d’un doris de sauvetage.

Albert Reginald Jones est né à Manhattan le 8 avril 1927 de Mary Kate et Adam Jones, immigrants irlandais, et a grandi à Long Island. En tant que lutteur à Baldwin High School, il a remporté un championnat de Long Island en 1944.

La même année, a déclaré son fils, il a commencé le sauvetage à Jones Beach pour échapper à la station-service de son père.

«Il n’a jamais eu de leçon de natation formelle, mais il était si fort qu’il aurait pu réussir n’importe quel test», a déclaré le plus jeune M. Jones. «Une fois qu’il a obtenu le poste, il a dit: ‘Valhalla, je suis arrivé.’»

C’était un temps avant que la climatisation et les piscines d’arrière-cour ne soient généralisées. Les foules de Jones Beach étaient énormes et les sauveteurs, comme de nombreux amateurs de plage, s’habillaient modestement

«Maintenant, ils portent du fil dentaire,» M. Jones a déclaré au New York Times en 2000.

«Le premier bikini a marché sur la plage vers 1952», se souvient-il. «Elle a failli provoquer une émeute et la police l’a emmenée.

À la fin des années 40, M. Jones a rencontré sa future épouse, Bette Gallacher, dans un stand de concession de plage, où elle travaillait comme caissière. Ils se sont mariés en 1950. Elle est décédée en 2006.

En plus de son fils Reggie, M. Jones laisse dans le deuil un autre fils, Gavin; une soeur, Sheila Uris; et deux petites-filles. Son fils Kevin est décédé en 1982.

M. Jones a enseigné les sciences sociales pendant plus de 30 ans à la Garden City Junior High School, où il a également entraîné la lutte. Il a passé un demi-siècle à travailler comme arbitre de lutte au lycée et collégial et en 1997 est devenu membre de la Temple de la renommée de la lutte nationale.

Dans les années 1990, M. Jones était devenu le doyen d’un cadre improbable d’anciens sauveteurs océaniques. Il travaillait dans une cabane de sauveteurs à East Bathhouse de Jones Beach qui, parce que c’était une base pour les sauveteurs vétérans, est devenue affectueusement connue sous le nom de Jurassic Park.

L’un d’eux, Lee Hahn, 77 ans, qui après 56 ans en tant que sauveteur travaille maintenant comme gestionnaire d’équipement de sauveteur à Jones Beach, a déclaré que M. Jones «était en bonne forme physique comme s’il n’y avait pas de lendemain» et que chaque jour de l’an, M. Jones a conduit un ours polaire à nager dans les eaux glaciales de Jones Beach, toujours dans son vieux maillot de bain en laine.

« Il a appelé cela son examen physique annuel », a déclaré M. Hahn. «Si ça ne le tuait pas, il serait bon pour une autre année.

Hors du stand de sauveteur, M. Jones travaillait ou racontait des histoires et des blagues aux baigneurs, a déclaré Bruce Meirowitz, 69 ans, un sauveteur avec 53 étés sur la plage.

M. Jones a aimé montrer sa capacité à faire des pompes à un bras et des pull-ups à un bras avec les jambes étendues horizontalement.

Cary Epstein, un autre sauveteur de Jones Beach, a déclaré que lorsqu’il a commencé à la plage il y a 23 ans à l’âge de 17 ans, M. Jones inspirait toujours les jeunes sauveteurs en organisant avec enthousiasme les sauvetages en mer et en travaillant constamment.

«Quand j’ai travaillé avec lui, il avait quatre fois mon âge, mais il a pris des gars comme moi sous son aile et nous a guidés sur la façon de repérer les sauvetages et nous a appris l’amour de la plage et de l’eau», a déclaré M. Epstein.

Le sauvetage le plus critique de M. Jones a été celui d’un grand nageur en difficulté dans l’océan pendant un épais brouillard. Il a atteint le nageur mais ne pouvait pas voir le rivage pour le nager.

«Il a dit que c’était les expériences les plus éprouvantes et les plus épuisantes de sa vie», se souvient son fils. «Pour garder ce type à flot seul et lutter contre le courant. Mais il a réussi à le sauver.

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