«  Probablement une peine de mort  »: les responsables craignent que le temps froid ne soit plus risqué pour les sans-abri que le virus

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KANSAS CITY, Missouri – Pendant des semaines après avoir ouvert un refuge de jour pour les sans-abri, Jae Bennett était assez rigide quant à la capacité de 37 personnes du bâtiment. La dernière chose qu’il souhaitait, c’était un manque de distanciation sociale pour provoquer la propagation du coronavirus mortel parmi une population dans laquelle de nombreuses personnes étaient en santé fragile.

Mais ensuite, les températures à Kansas City, dans le Missouri, ont plongé dans les chiffres à un chiffre il y a un peu plus d’une semaine et y sont restées, l’explosion arctique la plus froide de la saison. Et M. Bennett a regardé dans les yeux des gens qui attendaient dehors parce que le bâtiment brun et trapu était plein.

«J’ai dit:« Vas-y, viens juste d’entrer »», a déclaré M. Bennett, qui a fondé une organisation à but non lucratif, Street Medicine Kansas City, il y a six ans. «Quelle est l’option? Suivez le code de santé de Covid, ou mettez-les au froid et laissez-les mourir? »

Le temps froid et la crise des sans-abri dans le pays sont depuis longtemps un mélange fatal que les défenseurs de la communauté et les fonctionnaires ont du mal à résoudre. Mais cet hiver, le coronavirus a ajouté une nouvelle complication dangereuse alors que les villes et les groupes communautaires se débattent pour mettre à l’abri les membres d’une population vulnérable des éléments sans les exposer à un virus en suspension dans l’air qui se propage plus facilement à l’intérieur.

Le calcul a pris une plus grande urgence ces derniers jours alors que le temps arctique gèle une grande partie du milieu du pays, du Minnesota au Texas, avec des refroidissements éoliens qui devraient descendre jusqu’à moins 60 degrés Fahrenheit à certains endroits.

Les fonctionnaires du comté de Ramsey, au Minnesota, qui comprend St. Paul, ont mis en place des abris dans un hôpital vacant et un dortoir de séminaire vacant afin de mieux éloigner les résidents sans-abri les uns des autres. Les responsables de Chicago ont utilisé d’anciens bâtiments scolaires ainsi que des locaux de l’Armée du Salut et du YMCA pour donner aux fournisseurs de services plus d’espace pour les lits de refuge. New Life Center, une mission de sauvetage à but non lucratif à Fargo, ND, a équipé un entrepôt abandonné pour étendre sa capacité d’abri. Et à Kansas City, où les prévisions annoncent un minimum de moins 14 degrés lundi, les responsables ont converti le centre des congrès du centre-ville – de la taille de huit terrains de football – en abri.

Avec la fermeture des espaces publics comme les bibliothèques et les salles à manger de nombreux restaurants de restauration rapide, les personnes sans domicile fixe ont moins d’endroits pour se réchauffer pendant la journée ou utiliser la salle de bain. Les abris traditionnels ont dû réduire leur capacité de distanciation sociale.

Dans le même temps, les dirigeants et les défenseurs des villes affirment que la destruction économique de la pandémie a entraîné une augmentation du nombre de personnes ayant besoin de services pour les sans-abri. Bien qu’il y ait peu de données solides pour prouver que plus de personnes sont devenues sans-abri au cours de l’année écoulée, ces dirigeants et défenseurs disent que les preuves anecdotiques sont claires.

Des responsables de la Coalition du Grand Kansas City pour mettre fin à l’itinérance ont vu des clients anciennement sans-abri revenir dans les rues, a déclaré Marqueia Watson, la directrice générale. Ils ont également vu de nombreux nouveaux noms sur les listes d’abris. Et, a déclaré Mme Watson, les fournisseurs de services sociaux leur ont dit que leurs téléphones sonnent sans arrêt avec des personnes qui ont besoin de choses comme le loyer et l’aide aux services publics.

«Nous voyons tous les signes avant-coureurs de malheur que nous recherchons lorsque nous parlons de prévention des sans-abri», a-t-elle déclaré.

Kansas City dépense généralement 1,5 million de dollars par an pour les services aux sans-abri, selon un porte-parole de la ville. Mais cette année, avec l’aide des fonds de secours fédéraux, il prévoit de dépenser 8,5 millions de dollars pour des programmes qui comprennent le paiement de chambres d’hôtel pour loger les familles et la fourniture d’une aide financière pour éviter les expulsions.

À la demande des militants locaux, les responsables de la ville ont ouvert un abri temporaire, d’une capacité de 65 personnes, dans un centre communautaire à la mi-janvier. Le nombre de personnes qui se sont présentées a rapidement dépassé ce chiffre et les dirigeants de la ville ont eu un appel difficile à passer.

«Nous avons pris la décision collective de dire:« Écoutez, si l’une de ces personnes devait passer la nuit dans la rue, c’est probablement une condamnation à mort », a déclaré Brian Platt, le directeur de la ville. «S’ils entrent à l’intérieur et qu’il y a une possibilité de propager ou d’attraper le virus Covid, il y a plus de chances qu’ils puissent vivre cela.»

Ils ont donc permis au refuge de fonctionner au-dessus de sa capacité.

Cela a inquiété Anton Washington, un organisateur communautaire qui a aidé à diriger les efforts pour exhorter la ville à ouvrir l’abri temporaire.

«Cela ne peut pas arriver», a rappelé M. Washington aux responsables de la ville, préoccupés par une épidémie de Covid-19 alors que les quartiers devenaient de plus en plus encombrés. Il a exhorté les dirigeants de la ville à trouver un endroit plus grand.

La ville a connu quelques éclosions mineures dans les refuges et parmi les personnes sans domicile. À l’échelle nationale, des flambées sporadiques ont conduit à des grappes de dizaines d’infections, bien que les exigences en matière de dépistage et de notification des cas parmi la population sans-abri n’aient pas été aussi strictes que pour d’autres groupes, comme les résidents des maisons de retraite et les détenus.

Après les officiels de San Diego a ouvert un refuge dans un centre de congrès au printemps dernier, très peu de résidents ont été testés positifs au cours des prochains mois. Mais après Thanksgiving, plus de 150 résidents ont été testés positifs, ce qui indique à quel point le virus peut se propager spontanément et rapidement dans les abris.

À la fin du mois de janvier, la demande était si forte que les responsables de Kansas City ont déplacé le refuge du centre communautaire au centre des congrès, Bartle Hall, et l’ont nommé en l’honneur de Scott Eicke, un homme de 41 ans qui vivait dans la rue et était retrouvé gelé à mort le jour de l’An. La population du centre des congrès est rapidement passée de 150 à plus de 300 jeudi, moins de deux semaines après son ouverture.

Le refuge n’aurait pas pu ouvrir assez tôt pour Celestria Gilyard, qui a été expulsée de son appartement de deux chambres en octobre après que son propriétaire ait perdu ses remboursements au titre de l’article 8 parce qu’il n’avait pas effectué les réparations. Mme Gilyard, une serveuse dont le gagne-pain a été décimé par la pandémie car elle recevait moins de postes et de pourboires, ne pouvait pas se permettre un dépôt sur un nouvel appartement et a rebondi entre vivre dans la rue et chez des parents et des amis.

M. Bennett, le fondateur de Street Medicine, a parlé à Mme Gilyard, 48 ans, du refuge de la ville, et elle y dort depuis la mi-janvier.

«Ils essaient de nous faire entrer tous les soirs et de s’assurer que nous n’avons pas froid», a déclaré Mme Gilyard, dont le fils de 12 ans habite chez des parents. «Quand nous frappons la porte, ils nous demandent, voulons-nous des collations, du chocolat chaud, du café? Et ils nous satisfont vraiment au point que je sens que toute personne sans-abri doit vraiment embrasser cela.

Mme Gilyard laisse son lit bébé au centre des congrès impeccablement maquillé quand elle part chaque matin, avec une couverture bordeaux drapée dessus, des oreillers appuyés et des chaises de chaque côté servant de tables de nuit.

L’expérience a été confortable au point que les préoccupations concernant le coronavirus sont secondaires pour elle.

La température de chacun est vérifiée à son entrée. Les masques sont obligatoires. Les lits bébé sont espacés en rangées ordonnées dans une salle lumineuse et aérée avec des sols en béton poli et de hauts chevrons qui donnent la sensation d’un hangar d’avion. Les responsables prévoient de commencer à proposer des tests Covid-19 sur place.

Des affiches colorées sont collées sur un mur avec des messages manuscrits: «Nous voulons des emplois et de la formation.» «Le logement, pas les menottes.» « Nous avons le pouvoir. »

Alors que la ville fournit l’espace, le refuge est géré par des militants et des organisations communautaires. Ils l’ont façonné non seulement comme un endroit où dormir la nuit, mais comme un centre où les sans-abri peuvent obtenir les services dont ils ont besoin et s’organiser et plaider en faveur de changements systémiques pour mettre fin à l’itinérance.

«Fondamentalement, un refuge est un problème», a déclaré Troy Robertson, 27 ans, un organisateur communautaire qui vit dans la rue par intermittence depuis l’âge de 16 ans.

Les responsables municipaux devaient «nous trouver un espace que nous pouvons appeler le nôtre pour un logement temporaire ou permanent», a-t-il ajouté, debout dans le refuge, où il est bénévole. «Juste un abri pour la nuit, payer tout cet argent pour dire: ‘Oh, nous pouvons loger ces gens la nuit’ et nous laisser dehors le matin, ce n’est pas juste pour moi.

Cette sensation passagère d’un abri a gardé Fahri Korkmaz dans les rues il y a quelques jours, dans des températures à un chiffre et un vent mordant qui engourdissait les doigts en 10 minutes. Il n’était pas intéressé par un soulagement temporaire, a-t-il dit, mais un endroit qui offre des services pour l’aider à se remettre sur pied. Il avait entendu parler du refuge du centre des congrès, mais ne savait pas qu’il offrait des services, soulignant le défi que doivent relever les fonctionnaires pour faire passer le message à la population des sans-abri.

M. Korkmaz, 45 ans, a été libéré de prison il y a quelques années et vit dans la rue depuis que sa voiture est tombée en panne il y a cinq mois. Il craignait d’attraper une maladie dans un refuge – bien que Covid-19 ne soit pas une grande préoccupation, a-t-il déclaré. Il ne voulait pas non plus laisser ses effets personnels sans surveillance car il craignait qu’ils ne soient volés.

Ainsi, en ce récent après-midi froid, il s’est assis dans une tente à dôme gris sous un viaduc inter-états. Vêtu d’un sweat-shirt à capuche noir, d’une veste rouge et d’un pantalon de neige, il s’est enveloppé dans trois couvertures et a fumé une cigarette. Il se réchauffait en allumant des bougies parfumées lorsqu’il était réveillé et en se recroquevillant pour utiliser sa chaleur corporelle lorsqu’il dormait.

Pourtant, M. Korkmaz, originaire de Turquie, a admis qu’il pourrait y avoir une limite à ce qu’il pourrait supporter. Si les températures devaient descendre aussi bas que prévu, a-t-il dit, il pourrait devoir céder et se mettre à l’abri.

«Je veux dire, si je n’y vais pas, je suis stupide, tu vois ce que je veux dire? il a dit. «Si je perds mes mains et mes pieds, c’est comme un auto-suicide, une auto-destruction.

Mitch Smith a contribué au reportage.

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