Pourquoi sept sénateurs républicains ont voté pour condamner Trump

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WASHINGTON – La graine pour La décision du sénateur Bill Cassidy pour déclarer Donald J.Trump coupable d’incitation à une insurrection a été planté un jour l’automne dernier, lorsqu’il a reçu un courriel d’un ami qui était plein de fausses déclarations du président de l’époque au sujet d’une élection volée.

Alarmé que Les mensonges de M. Trump gagnaient en crédibilité, M. Cassidy, un républicain de Louisiane, est devenu membre d’une petite minorité de son parti – et l’un des rares fonctionnaires du Sud – à reconnaître la victoire du président Biden. Des mois plus tard, après que la campagne de M. Trump pour renverser les élections a abouti à l’émeute du Capitole, M. Cassidy était l’un des seuls sept sénateurs républicains qui a voté samedi pour le condamner.

Pris au pied de la lettre, M. Cassidy – un médecin conservateur nouvellement réélu avec une tendance décalée – a peu de choses en commun avec les six autres sénateurs qui ont rompu avec leur parti et ont déclaré M. Trump coupable dans le vote le plus bipartisan pour une condamnation pour destitution présidentielle dans l’histoire des États-Unis. La plupart étaient face à un jeu intense dimanche des républicains de leurs états furieux du vote, tout comme les 10 républicains de la maison qui a soutenu la destitution le mois dernier.

Mais les sénateurs étaient unis par un fil conducteur: chacun d’eux, pour ses propres raisons, n’avait pas peur des représailles politiques de M. Trump ou de ses partisans.

«Deux partent à la retraite, et trois ne le sont pas avant 2026, et qui sait à quoi ressemblera le monde dans cinq ans», a déclaré Whit Ayres, un sondeur républicain chevronné. «Il y a cinq ans, c’était assez différent de ce qu’il était aujourd’hui. Tous les sept ont une certaine indépendance que ceux qui doivent se présenter en 2022 dans une primaire républicaine fermée n’ont tout simplement pas.

Pour M. Cassidy, c’est un sentiment d’indignation face aux actions de l’ancien président, bien avant l’agression du 6 janvier, qui a joué le rôle dominant. Dans une interview dimanche, M. Cassidy a déclaré que M. Trump avait «trompé ce mensonge» à propos de l’élection pendant des mois, puis était resté assis pendant des heures alors que les législateurs et son propre vice-président étaient attaqués au Capitole et n’a rien fait – à part appeler les sénateurs républicains pour leur demander de continuer à contester les résultats des élections.

«Cette colère mijote en arrière-plan», a déclaré M. Cassidy. «Toute ma vie, j’ai lu des histoires d’hommes et de femmes formidables qui se sacrifient pour notre pays, qui se sacrifient pour que nous puissions avoir les libertés que nous avons ici aujourd’hui – et l’idée que quelqu’un tenterait de les usurper et de les détruire?

«Cela me met toujours en colère», a-t-il poursuivi. « Cela me met vraiment en colère. »

De nombreux républicains partageaient en privé la colère de M. Cassidy, mais le fait que seuls sept d’entre eux étaient finalement disposés à déclarer M. Trump coupable a souligné l’extraordinaire fidélité que l’ancien président commande toujours au parti.

Même avec M. Trump hors de la Maison Blanche, les législateurs républicains ont été réticents à croiser l’ancien président de peur d’invoquer sa colère et d’exaspérer les électeurs primaires qui l’adorent encore. Tous les républicains sauf un a voté pour condamner M. Trump n’aura pas à affronter les électeurs aux urnes pendant des années – ou plus jamais, dans le cas de deux qui devraient prendre leur retraite en 2022.

M. Cassidy a été réélu en novembre, tout comme deux autres qui ont voté pour condamner l’ancien président – les sénateurs Susan Collins du Maine et Ben Sasse du Nebraska – ce qui signifie qu’ils ont cinq ans avant que leurs noms n’apparaissent sur un bulletin de vote. Deux autres, les sénateurs Richard M. Burr de Caroline du Nord et Patrick J. Toomey de Pennsylvanie, prennent leur retraite. Les deux autres, les sénateurs Lisa Murkowski de l’Alaska et Mitt Romney de l’Utah, le candidat républicain à la présidence de 2012, ont depuis longtemps établi leur volonté de rompre avec leur parti, et en particulier avec M. Trump.

Mme Murkowski est la seule du groupe à faire face à une réélection l’année prochaine, ce qui fait de son vote le plus risqué politiquement de tous.

Elle est restée célèbre à Washington même après avoir perdu une primaire républicaine en 2010 en battant les candidats républicains et démocrates dans une audacieuse campagne écrite, et elle n’a semblé pas troublée par les conséquences politiques potentielles de son vote.

Cela pourrait être en partie influencé par un changement dans le système de vote de l’Alaska: les électeurs en novembre ont approuvé une mesure visant à éliminer les primaires du parti et à instituer un concours de choix hiérarchisé dans lequel n’importe quel candidat pourrait l’emporter, atténuant l’influence des électeurs d’extrême droite qui décident le plus républicain. primaires.

Au Capitole samedi, Mme Murkowski a déclaré qu’elle devait à ses électeurs de voter comme elle l’avait fait. «Si je ne peux pas dire ce que je crois que notre président devrait représenter, alors pourquoi devrais-je demander aux Alaskiens de me soutenir?» elle a dit aux journalistes.

Et dans une déclaration cinglante dimanche, Mme Murkowski a expliqué pourquoi elle avait jugé M. Trump coupable.

«Si des mois de mensonges, organiser un rassemblement de partisans dans un effort pour contrecarrer le travail du Congrès, encourager une foule à marcher sur le Capitole, puis ne prendre aucune mesure significative pour arrêter la violence une fois qu’elle a commencé n’est pas digne de destitution, conviction et la disqualification », a-t-elle dit,« je ne peux pas imaginer ce que c’est. »

Les républicains avaient considéré Mme Murkowski comme une sénatrice susceptible de faire défection, avec Mme Collins. Les deux ont déjà lié les bras pour rompre avec leur parti lors de votes importants, y compris lorsqu’ils ont aidé à soutenir un effort dirigé par les républicains pour démanteler la loi sur les soins abordables. Mme Collins a été réélue en novembre, triomphant dans un concours brutal que peu de gens s’attendaient à ce qu’elle gagne, alors que les électeurs réaffirmaient leur adhésion à sa longue séquence indépendante.

« Ce procès de destitution ne concerne pas un seul mot prononcé par le président Trump le 6 janvier 2021 », a déclaré Mme Collins dans un discours du Sénat le samedi. «Il s’agit plutôt du non-respect par le président Trump du serment qu’il a prêté le 20 janvier 2017. Ses actions pour interférer avec la transition pacifique du pouvoir – la marque de notre Constitution et de notre démocratie américaine – étaient un abus de pouvoir et constituent des motifs pour condamnation.

Dans les semaines précédant le procès de destitution, Mme Collins s’est blottie dans plusieurs réunions Zoom avec une équipe d’avocats, y compris des conseillers externes et des membres de son personnel, pour discuter de la constitutionnalité de la mise en jugement d’un ancien président et de la possibilité pour M. Trump d’organiser un procès. défense fondée sur son droit à la liberté d’expression, selon Richard H. Fallon Jr., professeur de droit à Harvard et conseiller de Mme Collins qui a participé aux discussions.

«Je ne pense pas qu’il y ait eu de désaccord substantiel à la fin sur les points constitutionnels», a-t-il déclaré.

Le vote de M. Cassidy pour condamner était moins attendu. Gastro-entérologue qui a été facilement réélu en novembre pour un second mandat, c’est un conservateur fiable. Mais il a montré une volonté croissante ces dernières semaines de renverser son parti dans le but de travailler avec M. Biden et ses collègues démocrates, et manifestement moins d’intérêt pour l’humour de M. Trump.

Cette approche a entraîné des retombées intenses à la maison. Le Parti républicain de Louisiane a proposé samedi de le censurer pour son vote, et M. Cassidy a déclaré que les gens seraient «consternés de voir à quel point les commentaires sur sa page Facebook étaient devenus négatifs.

Mais il a également déclaré qu’il avait reçu «un sacré soutien» dans les textes et les appels des électeurs – et qu’il s’attendait à ce que ce sentiment grandisse.

«Le président a passé deux mois à construire cela», a déclaré M. Cassidy. «Ça va être dur; les gens ne renoncent tout simplement pas à une croyance profondément ancrée de quelqu’un en qui ils ont confiance, juste comme ça. Mais plus les faits ressortiront, plus les gens passeront à cette position. »

Pour ses collègues qui prennent leur retraite, les réactions des électeurs étaient moins préoccupantes. Ni M. Burr ni M. Toomey n’étaient un critique particulièrement virulent de M. Trump pendant qu’il était en fonction, et tous deux étaient farouchement conservateurs sur les questions de politique, en particulier M. Toomey, un faucon fiscal et ancien président du Pro-Business Club pour Croissance.

Mais les deux se sont mêlés à l’ancien président à leur manière. Alors que M. Trump continuait à prétendre à tort qu’il avait remporté les élections, M. Toomey a vivement repoussé et est allé jusqu’à critiquer ses propres collègues pour avoir tenté de renverser les résultats.

M. Burr, alors président du Comité du renseignement, a assigné le témoignage de Donald Trump Jr.en 2019 dans le cadre de son travail de conduite de la seule enquête bipartisane du Congrès sur l’ingérence électorale russe. Le fils de l’ancien président a répondu par commencer une guerre politique contre le sénateur pour tenter de retourner son parti contre lui.

Les votes les plus prévisibles provenaient peut-être de deux des critiques les plus acerbes de M. Trump au Sénat: M. Sasse et M. Romney, qui était le seul républicain à voter pour condamner M. Trump lors de son premier procès de destitution.

Alors que les deux sénateurs ont employé un langage tout aussi cinglant pour excorier l’ancien président, ils sont à des moments très différents de leur carrière. M. Romney, 73 ans, après avoir essayé et échoué d’atteindre la Maison Blanche, s’est positionné comme un ancien homme d’État essayant de détourner le parti de l’influence de M. Trump, quelles que soient les retombées politiques. M. Sasse, 48 ans, jeune et ambitieux, a misé ses espoirs sur la direction d’un parti républicain post-Trump.

Maintenant, M. Sasse fait face à des menaces de censure de la part du Parti républicain du Nebraska. Un effort l’an dernier d’un législateur républicain de l’Utah pour censurer M. Romney pour son premier vote de destitution est tombé à plat après que le gouverneur républicain de l’État ait défendu le sénateur, qui risque d’être réélu en 2024.

On ignore à quel point les sept sénateurs ont discuté du verdict avant le vote de samedi. Mais M. Cassidy a tranquillement partagé sa décision avec M. Burr lors des plaidoiries finales du procès, passant subrepticement au républicain de Caroline du Nord une note au Sénat.

«Je suis un oui», disait-il.

M. Burr hocha la tête dans un accord silencieux.

Emily Cochrane et Nicolas Fandos contribution aux rapports.

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