Opinion | Une ancienne façon d’empêcher les Noirs de voter fonctionne toujours

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Henry Cabot Lodge, un jeune membre du Congrès républicain du Massachusetts et président du comité des élections à la Chambre, a répondu à l’appel. En juin 1890, alors que les élites du Mississippi débattaient de l’opportunité de tenir une convention constitutionnelle, Lodge présenta son projet de loi sur les élections fédérales. Plutôt que de laisser les fonctionnaires du Sud certifier les élections, Lodge placerait ce pouvoir entre les mains des fonctionnaires fédéraux. Le projet de loi, il a expliqué à l’étage de la maison, rendrait public «tous les faits relatifs aux élections, pour protéger les électeurs et faciliter la répression de la fraude». Il continua:

Il n’y a absolument rien dans ce projet de loi si ce n’est des dispositions pour assurer la plus grande publicité en matière d’élections et pour protéger les urnes en assurant la punition de ceux qui commettent des crimes contre le suffrage.

Faisant écho au président Harrison, Lodge déclaré cette:

Le gouvernement qui a fait de l’homme noir un citoyen est tenu de le protéger dans ses droits de citoyen des États-Unis, et c’est un gouvernement lâche s’il ne le fait pas! Aucun peuple ne peut se permettre d’écrire quoi que ce soit dans sa Constitution et de ne pas la soutenir. Le fait de ne pas faire ce qui est juste entraîne son propre châtiment aux nations comme aux hommes.

Les démocrates du Sud étaient furieux, qualifiant la proposition de Lodge de «projet de loi de force» inconstitutionnel. Au Sénat, John W. Daniel de Virginie a déclaré qu’il «dépouillerait les États» de leur «droit ancien et avoué de déterminer les qualifications de leurs électeurs» ainsi que «les prérogatives d’un État de choisir et le droit de chacun. Chambre pour juger de l’élection, du retour et de la qualification de ses membres. »

De retour au Mississippi, la nouvelle du projet de loi Lodge a poussé les élites blanches à l’action. « Prenons l’avertissement des républicains qui se retranchent au pouvoir, dans l’espoir d’un contrôle permanent du gouvernement fédéral », a écrit un rédacteur en chef du journal, selon le récit de Pratt. Bien qu’il y ait encore des différends sur la forme exacte d’une nouvelle constitution, il y a eu un large accord sur la nécessité de supprimer les électeurs noirs et, en tant que délégué Mets-le, « Garantis à l’État du Mississippi, la suprématie blanche. »

La convention avait plusieurs contraintes. Il ne pouvait pas aller à l’encontre du quinzième amendement à la Constitution, qui interdisait aux États de refuser le droit de vote sur la base de la race. Il fallait également veiller à ne pas priver trop d’hommes blancs, étant donné le risque réel de réaction violente. La solution était un ensemble de règles, de règlements et de réformes qui se chevauchaient, établissant la domination blanche et désamorçant certains antagonismes de classe (tout en exacerbant d’autres).

La nouvelle Constitution du Mississippi imposerait une taxe de vote pour le vote et un test d’alphabétisation – appelé «Clause de compréhension» – pour l’enregistrement. Celles-ci priveraient de leurs droits un nombre important d’électeurs blancs dans les régions les plus pauvres et les moins développées de l’État. Pour en tenir compte et pour résoudre les différends sur la répartition, les délégués ont créé un nouveau système basé sur la population électorale, dans lequel la plus grande partie de la représentation allait aux comtés blancs à majorité. Il s’agissait d’un changement significatif par rapport au statu quo, où les sièges étaient basés sur la population, et les riches blancs dans les comtés à majorité noire ont récolté une représentation supplémentaire en raison de la suppression des électeurs des Noirs.

La convention, tenue dans la capitale de l’État de Jackson, a également créé de nouveaux districts à majorité blanche à partir de plusieurs comtés à majorité noire. Pour terminer, pour garantir le contrôle blanc de la politique de l’État, les délégués ont mis en place un collège électoral pour choisir le gouverneur, appelé «système d’unités», dans lequel un candidat devrait remporter une majorité de voix et une majorité de comtés pour revendiquer la victoire.

Le Mississippi a achevé sa nouvelle constitution au moment même où le projet de loi sur la loge est passé de la Chambre des représentants – où il a été adopté sans un seul vote démocrate – au Sénat. Et dans le débat sur le projet de loi, le plan du Mississippi de priver sa population noire de ses droits de vote a occupé le devant de la scène. «Le corps blanc du Sud gardera à jamais les gens de couleur comme une couche inférieure, sans pouvoir politique ni signification sociale», le sénateur Henry Blair du New Hampshire mentionné, «Jusqu’au moment où les masses du peuple blanc elles-mêmes ont assez d’intelligence pour savoir ce qu’est la vraie liberté et pour voter ce scrutin qui ordonne la liberté pour les millions de toutes les races, et non l’élévation et le pouvoir pour quelques uns.

Cependant, tous les républicains ne pensaient pas que le projet de loi était nécessaire. Certains, explique Alexander Keyssar dans «Le droit de vote: l’histoire contestée de la démocratie aux États-Unis», Étaient convaincus que« le développement procapitaliste, pro-économique, les opinions protarifistes »du parti« attireraient une nouvelle circonscription blanche dans le Sud tout en renforçant le soutien républicain ailleurs ». Le parti, ont-ils soutenu, n’avait pas besoin des électeurs noirs pour prospérer.

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