Opinion | Ne présumez pas que votre test Covid-19 est un faux positif

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Une amie a récemment annoncé sur les réseaux sociaux que son mari avait été testé positif pour le coronavirus. Il n’avait aucun symptôme et le reste de sa famille a été testé négatif. Presque immédiatement, les gens ont commencé à remettre en question les résultats de ses tests dans les commentaires. «Je pense que c’est un faux positif!» quelqu’un a écrit. Deux autres ont suggéré la même chose; L’une d’entre elles a déclaré qu’elle était sûre qu’elle avait récemment eu un résultat de test de coronavirus faussement positif, parce qu’elle n’avait pas eu de symptômes et que tous les autres membres de son ménage avaient été testés négatifs. Un scientifique que je connais m’a parlé d’une connaissance qui a été testée positive au virus en janvier, a décidé que son test était un faux positif et ne s’est pas isolé des membres de la famille qui venaient rencontrer son nouveau bébé.

Juste pour être clair: «Il est très mal avisé d’ignorer un résultat positif simplement parce que vous n’avez pas de symptômes», m’a dit Daniel Diekema, directeur de la division des maladies infectieuses à l’Université de l’Iowa Carver College of Medicine. «Cela met les autres en danger.» Environ un sur cinq les personnes qui développent Covid-19 ne présentent jamais de symptômes et peuvent encore infecter les autres.

Plus important encore, toutes les données dont nous disposons jusqu’à présent montrent que lorsque les tests de dépistage du coronavirus reviennent positifs, ils se trompent rarement. Une grande majorité des cas aux États-Unis sont retrouvés avec un test qui utilise une technologie appelée réaction en chaîne par polymérase, ou PCR Ces tests ne devraient être positifs que s’ils détectent du matériel génétique spécifique au coronavirus – ce qui les rend beaucoup plus précis que de nombreux autres types de tests de diagnostic et de dépistage, comme celui du cancer de la prostate qui évalue les taux sanguins d’une protéine qui peut augmenter pour de nombreuses raisons autres que la malignité.

Dans la plupart des cas, «le taux de faux positifs est extrêmement faible – bien inférieur à 1 pour cent», a déclaré Ilan Schwartz, clinicien et chercheur en maladies infectieuses à l’Université de l’Alberta. Bon nombre des tests PCR couramment utilisés aux États-Unis n’avait pas de faux positifs lors de tests en laboratoire.

Mais le test est si sensible qu’il peut détecter des particules virales qui ne sont plus capables de provoquer une infection. Donc, il ne vous dira pas si vous êtes contagieux. Les personnes qui obtiennent un test de coronavirus positif doivent agir comme si elles pouvaient infecter d’autres personnes et suivre les directives du département de santé publique en matière d’isolement, à moins qu’elles ne soient avisées du contraire par un fournisseur de soins de santé ou un service de santé local.

Il existe des situations dans lesquelles des faux positifs se produisent. En août, 77 tests PCR de joueurs et de membres du personnel de la NFL sont revenus faux positif résultats parce que les échantillons étaient contaminés, et en décembre, plusieurs entraîneurs de l’équipe de football de Kansas City testé positif à cause d’une erreur informatique. De telles erreurs sont généralement découvertes rapidement car elles affectent de nombreux échantillons.

Les faux positifs sont également rares parmi tests d’antigène, un outil moins fréquemment utilisé qui est généralement moins cher que les tests PCR et qui renvoie souvent des résultats beaucoup plus rapidement. Les tests antigéniques sont connus pour être moins sensibles que les tests PCR, et ils ne détectent pas toujours la présence du coronavirus dans les premiers jours d’une infection. En conséquence, ils produisent plus de faux négatifs que les tests PCR. Les personnes dont le test d’antigène est négatif après avoir été exposées au coronavirus devraient suivi avec un test PCR pour confirmer qu’ils ne sont pas infectés.

Cependant, les tests antigéniques sont très efficaces pour identifier la présence du coronavirus lorsque les gens sont les plus contagieux, et ils reviennent rarement positifs alors qu’ils ne le devraient pas. «L’écrasante majorité de ces positifs seront de vrais positifs», a déclaré Gigi Kwik Gronvall, chercheur principal au Johns Hopkins Center for Health Security qui étudie les tests de coronavirus.

Voici une chose déroutante à propos de la PCR et des tests antigéniques: ils peuvent renvoyer plus de faux positifs que prévu lorsqu’ils sont administrés à des personnes vivant dans des communautés où les taux d’infection à coronavirus sont très faibles. C’est parce que – reste avec moi ici – bien que le faux positif taux est toujours le même, quand il y a moins de virus circulant dans une communauté, le nombre de personnes non infectées qui pourraient obtenir des résultats faussement positifs augmente. Il existe un plus grand nombre de personnes non infectées qui recevraient des résultats incorrects. Mais comme les États-Unis enregistrent chaque jour autant de nouveaux cas de Covid, ce n’est pas un problème pour le moment, a déclaré le Dr Gronvall.

Certaines personnes qui se méfient de leur test de coronavirus positif le suivent avec un test d’anticorps, qui est un test sanguin (pas un prélèvement nasal ou un test de salive) qui peut indiquer si une personne a été infectée par le coronavirus dans le passé. Mais les résultats des tests d’anticorps peuvent être moins précis que les résultats des tests de PCR – donc si un test de PCR revient positif mais qu’un test d’anticorps revient plus tard négatif, il est sage de faire confiance aux résultats de la PCR.

Pourquoi certains pensent-ils, alors, que les faux positifs sont courants? D’une part, certains messages sur la précision des tests ont été trompeur sinon complètement inexact (parfois intentionnellement). La rhétorique de l’ancien président Donald Trump minimisant le danger du coronavirus a inspiré de nombreux organes de presse de droite, par exemple, à remettre en question l’étendue de la pandémie et la réponse à celle-ci, y compris l’exactitude des tests.

Il peut être déroutant d’avoir le coronavirus et de se sentir bien, étant donné que tant de personnes tombent gravement malades avec Covid-19. Les vœux pieux jouent également un rôle. La conviction que vous n’avez pas à bouleverser votre vie pour isoler ou vous soucier d’infecter les autres est extrêmement attrayante, et les gens ont tendance à sous-estimer leur risque personnel.

Si vous pensez – malgré tout cela – que votre résultat positif au test est erroné, vous pouvez bien sûr faire un deuxième test, mais isolez-vous en attendant le résultat. Mais le cas le plus probable est que vous avez le coronavirus et que vous ne présentez pas encore de symptômes de Covid ou que vous faites partie de ceux qui ne tombent pas gravement malades. « Si vous êtes asymptomatique et vraiment infecté par Covid », a déclaré le Dr Gronvall, « considérez-vous chanceux. »

Melinda Wenner Moyer (@ lindy2350) est un écrivain scientifique et de la santé et l’auteur d’un prochain livre sur la parentalité fondée sur la science.



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