Opinion | La Rome antique a un avertissement urgent pour nous

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La peste d’Antonine était une telle expérience. Même sans comprendre la microbiologie de la maladie, les Romains savaient que la peste Antonine venait de l’extérieur, que c’était quelque chose de nouveau qui était apparu avec une fureur terrible. Ils pensaient que la peste avait été déchaînée par leurs propres soldats lors d’une campagne au-delà des frontières romaines, à l’intérieur de ce qui est aujourd’hui l’Irak. Plus probablement, le germe s’est simplement propagé le long des routes commerciales animées qui reliaient pratiquement tout le Vieux Monde. Les Romains ont exercé un commerce vigoureux avec l’Afrique de l’Est, le Proche-Orient et l’Inde et la Chine au-delà. Il se trouve que le premier contact direct documenté entre Rome et la Chine est tombé l’année même où la peste d’Antonine a éclaté sous Marc Aurèle. Bien que rien ne se compare à notre monde «plat», les Romains ont vécu l’une des phases les plus importantes de la longue histoire de la mondialisation. À l’époque comme aujourd’hui, l’exposition à la maladie était l’une de ses conséquences involontaires.

La peste d’Antonine aurait pu être l’une des premières «pandémies» de l’histoire, si par ce terme nous entendions une épidémie explosive de maladie à l’échelle intercontinentale. Vivre à travers une pandémie nous amène non seulement à voir différentes couches du passé, mais peut également nous inciter à écouter nos sources anciennes avec plus d’empathie. Par exemple, Covid-19 a rendu l’importance psychologique du nombre de morts quotidiens dans nos textes anciens – comme les 2000 morts par jour à Rome sous Commode – bien plus réelle et vivante que jamais. Des descriptions de cadavres jetés à la hâte dans des fosses funéraires, de morts privés des rituels sacrés si soigneusement observés en temps ordinaire, se lisaient autrefois comme une hyperbole. Longtemps après la fin de Covid-19, c’est un traumatisme si intime – des êtres chers passant dans une solitude angoissée, des rites respectueux refusés ou différés – qui risquent de persister.

Le bilan final de la peste Antonine est inconnu et inconnaissable, et des suppositions respectables ont varié de 2% à 25% de la population. Je me suis aventuré un décompte quelque part dans le royaume de 7 à 10 millions, dans un empire de 70 millions d’âmes. L’un des paradoxes les plus difficiles à prendre en compte, cependant, est que la peste d’Antonine était autant un symptôme du succès de l’empire que ses péchés ou son stress. Rome a été frappée à son apogée de puissance et de prospérité – précisément car cette puissance et cette prospérité avaient rendu écologiquement plus probable qu’un tel défi microbiologique émergerait et se disséminerait.

En conséquence de la peste, l’arc de la croissance de Rome était brusquement terminé. La marge de domination militaire de Rome a été perdue et jamais complètement retrouvée. Pourtant, les Romains ont été résilients et nous serions chanceux si notre pays perdure aussi longtemps que les Romains l’ont fait après cette perturbation mortelle.

Retracer le rôle que la nature a joué dans l’histoire de Rome nous rappelle que nous aussi, nous sommes écologiquement fragiles, le sort de notre société n’est que partiellement sous notre contrôle. Le sentiment de notre fragilité ne doit pas nous rendre fatalistes. Au contraire, cela devrait nous inciter à être moins complaisants. Même avec tous les outils de la science biologique moderne, nous n’aurions pas pu prédire exactement quand et où une nouvelle pandémie émergerait. Mais nous avons été avertis, et ces avertissements sont restés lettre morte, en partie parce que nous avons raconté des histoires sur nous-mêmes laissant entendre que nous avions été libérés de la nature, que nous étions à l’abri des schémas du passé.

Le rôle de l’histoire est humaniste. Son but est de nous aider à voir ces schémas et à les prendre à cœur car ils sont humains. L’histoire est puissante parce que nous pouvons nous identifier aux espoirs, aux folies et aux peines de ceux qui nous ont précédés. En reconnaissant les limites de leur pouvoir face à la nature, nous pouvons également reconnaître la nôtre. C’est une leçon dont nous ferions bien de tenir compte. La peste d’Antonine n’était pas la dernière pandémie mortelle à laquelle les Romains ont été confrontés. Et Covid-19 ne sera pas le nôtre.

Kyle Harper, professeur de lettres classiques et de lettres à l’Université de l’Oklahoma, est l’auteur de «Le destin de Rome: Le climat, la maladie et la fin d’un empire »et les prochains« Fléaux sur la terre: la maladie et le cours de l’histoire humaine ».

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