Opinion | Ce que nous avons appris de Moubarak

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Il y a dix ans, alors que des masses de manifestants remplissaient la place Tahrir au Caire, j’ai fait un modeste pari avec un ami que Hosni Moubarak, le dictateur égyptien de près de 30 ans, conserverait le pouvoir. Je pensais que Moubarak contrôlait l’armée, et l’armée pouvait voir que le choix auquel l’Égypte était confrontée n’était pas entre la démocratie et la dictature. C’était le choix entre l’islamisme, le chaos – et lui.

J’ai perdu le pari, mais je n’avais pas tout à fait tort.

Moubarak lui-même, bien sûr, est rapidement tombé, suscitant de grands espoirs qu’une démocratie décente, stable et représentative pourrait encore s’établir non seulement en Égypte, mais dans tout le monde arabophone. Mais comme un rapport dévastateur dimanche de Ben Hubbard et David D. Kirkpatrick du Times rappellent aux lecteurs que pratiquement aucun de ces espoirs ne survit.

En Tunisie, où tout a commencé, l’économie et le gouvernement bégayent. En Syrie, les morts se comptent par centaines de milliers et les réfugiés par millions – et Bachar al-Assad est toujours au pouvoir. En Libye, l’éviction de Mouammar el-Kadhafi a conduit à une décennie de guerre des milices. L’Irak et la Syrie ont tous deux été brutalisés par l’État islamique jusqu’à ce qu’il soit en grande partie étouffé. Le Yémen s’est effondré dans une guerre régionale par procuration alors que des millions de personnes font face à la famine. Le Liban – un jardin sans murs, comme le disait mon défunt ami Fouad Ajami – est un État en faillite. La politique égyptienne est passée de la dictature à la démocratie à l’islamisme à la dictature en l’espace de 30 mois.

«L’espoir d’une nouvelle ère de liberté et de démocratie qui a déferlé dans la région a été largement écrasé», écrivent Hubbard et Kirkpatrick. «Les États-Unis se sont révélés être un allié peu fiable. Et d’autres puissances qui sont intervenues avec force pour étouffer les révoltes et plier la région à leur volonté – l’Iran, la Russie, la Turquie, l’Arabie saoudite et les Émirats – n’ont fait que devenir plus puissantes.

Alors, Moubarak avait-il raison? Le mubarakisme a-t-il raison? Autrement dit, la meilleure option politique pour un pays comme l’Égypte est-elle une sorte de système autoritaire qui évite la brutalité extérieure d’une figure comme Saddam Hussein mais garde également ses clubs à portée de main?

C’est une question qui va au-delà du monde arabe. Vous voulez savoir comment Vladimir Poutine, Xi Jinping ou Ali Khamenei se justifient en emprisonnant des dissidents et en faisant craquer des têtes à Moscou, Hong Kong ou Téhéran? Ils pointent du doigt l’épave de la Syrie, symbole de la résistance à un régime autoritaire. Vous voulez savoir comment ils justifient leur anti-américanisme? Ils pointent une image de Benghazi, symbole de l’utilisation imprudente du pouvoir par l’Amérique à la poursuite de son humanitarisme irréprochable.

En bref, les mots «printemps arabe» – citations effrayantes comprises – sont devenus un argument empirique puissant en faveur de la répression. Il y a aussi un argument psychologique. «C’est finalement un cruel malentendu de la jeunesse de croire qu’elle trouvera le désir de son cœur dans la liberté», déclare Leo Naphta, un personnage majeur de «The Magic Mountain» de Thomas Mann. «Son désir le plus profond est d’obéir.»

Il est insensé de rejeter ces arguments: ils sont une des principales raisons pour lesquelles les administrations Bush et Obama ont surtout trouvé l’échec au Moyen-Orient. Les cultures et les sociétés qui ont connu des variétés de despotisme pendant toute leur histoire ne deviennent pas des démocraties libérales d’une saison à l’autre. Personne n’est né avec les habitudes d’un esprit libre. Ils sont difficiles à apprendre et tentants de rejeter.

Mais il serait tout aussi insensé de se contenter du mubarakisme. Le monde arabe a explosé il y a une dizaine d’années et s’effondre depuis non pas à cause de l’absence de répression mais, dans une large mesure, à cause de son poids accumulé. Abdel Fattah el-Sissi peut parier qu’il peut diriger l’Égypte en étant une version plus charismatique (et plus répressive) de Moubarak. Ce n’est pas un pari que les États-Unis devraient l’aider à faire.

Cela ne signifie pas que l’administration Biden devrait chercher des opportunités de se distancer d’el-Sissi ou d’autres alliés autocratiques de la région comme l’Arabie saoudite. Mais le secrétaire d’État Antony Blinken peut adopter le conseil que John McCain a offert il y a dix ans, juste avant le renversement de Moubarak.

«Nous devons être plus aidants, mais aussi plus insistants», McCain dit en 2011, dans le cadre d’un «nouveau pacte avec nos partenaires non démocratiques». Aide économique au Caire ou garanties de sécurité pour Riyad? Oui: les États-Unis ont de vrais ennemis dans la région et n’ont pas le luxe de mener leur politique étrangère comme un projet de vanité morale.

Mais l’assistance doit s’accompagner de pas progressifs mais précis vers la libéralisation économique et politique, à commencer par la libération des prisonniers politiques non violents. Les régimes qui musèlent la voix de leur peuple poussent finalement les gens à évacuer leurs frustrations face à des muselières d’un autre type.

Si la première leçon du printemps arabe est que les révolutions échouent, la seconde est que la répression rend finalement la révolution plus probable et plus meurtrière. La leçon pour l’administration Biden est de pousser nos partenaires vers la réforme avant le retour d’un deuxième printemps pour prolonger encore le chaos.

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