Opinion | Biden peut-il sauver des Américains comme mon vieux copain Mike?

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Beaucoup d’entre nous ne savaient pas à quel point la perte de bons emplois serait dévastatrice pour le tissu social, et nous n’avions aucune idée que cela conduirait à l’éclatement de la famille et à une vague d’alcoolisme, de dépendance et de mort prématurée. Les économistes David Autor, David Dorn et Gordon Hanson a trouvé que lorsque le commerce coûtait aux hommes de bons emplois dans le secteur manufacturier, il en résultait plus de mères célibataires, plus d’enfants vivant dans la pauvreté, plus de gens mourant tôt et plus de «paresse masculine».

«L’oisiveté masculine» est une façon de décrire Mike Stepp. Il a rebondi parmi les emplois à bas salaires insatisfaisants, et ses copains et lui ont échappé à leurs frustrations en se tournant vers l’alcool et la drogue, se mêlant périodiquement à la loi. Sa femme, Stephanie Ross, qui était sortie avec lui quand elle avait 14 ans, a expulsé Mike de la maison quand il a commencé à laisser des aiguilles là où leurs deux jeunes enfants pourraient les trouver. Ils ont divorcé en 2003 et il a finalement atterri dans les rues de la ville voisine de McMinnville.

«J’aime ça ici», m’a-t-il dit une fois lorsque nous avons bavardé dans le parc où il dormait, puis il a dit en riant: «C’est le grand air!» Mais ce n’était qu’une ligne. Il était souvent seul, froid et humide. Auparavant, il avait vécu à l’abri dans un garage de stationnement du comté, et quand il a été forcé de sortir, il s’est effondré et a pleuré dans la rue.

Dans son caddie, qu’il emportait partout, Mike portait quelques-uns de mes livres que j’avais signés pour lui. Nous nous rattrapions lorsque je visitais McMinnville, et je le mettrais aussi au courant de Bobby, qui purgeait une peine à perpétuité dans une prison du Colorado et avec qui je correspondais.

J’ai présenté ma femme et mes enfants à Mike, et il les a charmés par son humour facile. Alors qu’il marchait dans les rues, ramassant des bidons consignés dans des poubelles pour gagner quelques dollars, il a salué joyeusement tous ceux qui passaient.

«Mike m’a toujours salué avec:« Comment vas-tu, gamin? » et un grand sourire », a rappelé Casey Kulla, un commissaire du comté. Ma mère m’a dit d’être gentille avec Mike en écrivant cet article, car «il n’a jamais rien demandé». C’était le truc à propos de Mike: il était sans abri mais riche en amis.

Alors qu’est-ce qui ne va pas avec Mike?

«Il ne voulait pas travailler», m’a dit Stéphanie. Elle est en colère contre Mike pour avoir abandonné ses enfants et ne pas avoir payé 68 000 $ de pension alimentaire pour enfants, mais la colère passe et elle le qualifie avec nostalgie de «l’amour de ma vie».

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