Opinion | Après Amazon, quelle est la prochaine étape pour Jeff Bezos?

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Si l’histoire est un guide, le prochain acte de Jeff Bezos, l’homme qui a transformé une idée folle à la fois de vendre des livres sur Internet en un monstre de 1,67 billion de dollars, pourrait être plus important que le précédent.

M. Bezos a annoncé la semaine dernière qu’il quitterait ses fonctions de directeur général d’Amazon, bien qu’il continuera à exercer un contrôle important sur la direction de la société en tant que président exécutif et principal actionnaire. Son déménagement lui permettra de passer plus de temps sur d’autres intérêts et de trouver des moyens de dépenser une fortune personnelle qui, grâce à la flambée du cours des actions d’Amazon, est maintenant sur le point 195 milliards de dollars.

Ce nombre stupéfiant me rappelle un autre titan dont le nom est devenu synonyme avec une immense richesse: John D. Rockefeller. Les critiques anti-monopolistes de M. Bezos le comparent fréquemment au magnat de l’âge d’or, mais il existe également d’autres parallèles.

Comme M. Bezos l’a fait pour le commerce sur Internet, M. Rockefeller a introduit des principes de gestion innovants et soucieux des coûts dans un marché émergent – le pétrole – et a bâti un empire. Longtemps considéré comme la personne la plus riche qui ait jamais vécu, M. Rockefeller a revendiqué une fortune qui à un moment donné équivalait à près de 2% de la production économique des États-Unis.

M. Bezos démissionne alors qu’Amazon fait face à un enquête antitrust en Europe, la menace d’une requête similaire aux États-Unis et accusations des pratiques de travail déloyales. M. Rockefeller s’est également éloigné de la gestion active de sa société, Standard Oil, à un moment d’examen minutieux. Sa retraite ne lui a pas épargné l’éviscération: en 1902, Ida Tarbell, journaliste d’investigation, publie «L’histoire de la Standard Oil Company», Qui a cimenté l’image impitoyablement rapace de M. Rockefeller.

Bien qu’il ait fait des dons à des œuvres caritatives tout au long de sa vie, l’ampleur de sa philanthropie s’est élargie peu de temps après la publication de l’exposé de Mme Tarbell, en commençant par un effort pour éradiquer l’ankylostome, un parasite qui sévit alors dans le sud rural. Il a affrété la Fondation Rockefeller en 1913 et a cédé la majeure partie de sa fortune au moment de sa mort en 1937, à 97 ans.

Comme M. Bezos, M. Rockefeller avait la réputation d’être un homme d’affaires obsédé par les détails, apparemment prêt à tout pour étendre son empire. Cependant, ses dons après la retraite étaient si importants et si efficaces que sa bienveillance éclipsa ses exploits commerciaux au moment de sa mort. Au lieu de citer Mme Tarbell, l’auteur de la nécrologie du Times a interviewé un gardien de l’église de M. Rockefeller, qui l’a qualifié de «belle âme douce et un vrai chrétien. »

Sa philanthropie est devenue une justification pour amasser sa grande fortune en premier lieu. En 1889, Andrew Carnegie a fait valoir dans «l’Évangile de la richesse» qu’il était juste et bon de permettre à la richesse de se concentrer, afin que ces grands capitalistes puissent à leur tour verser sagement leur fortune à «ceux qui désirent s’améliorer». (Il a continué à révéler des centaines de millions de dollars.) M. Rockefeller n’a pas non plus été désolé. «Dieu m’a donné mon argent», a-t-il déclaré un jour.

Le deuxième acte de M. Rockefeller n’a pas effacé les excès du premier. Mais cela a sans doute eu un impact plus important sur l’humanité – et sur l’acceptation par la société, voire l’encouragement, d’une immense richesse.

Bien sûr, lorsque la fortune d’une seule personne alimente les grandes entreprises, qu’elles soient philanthropiques ou non, ces entreprises reflètent les priorités et la vision de la personne qui les finance. M. Rockefeller a donné la priorité à la santé publique; M. Carnegie croyait en l’importance de l’éducation et des arts. Leurs fondations ont donné en conséquence.

Les seconds actes peuvent transformer l’image publique d’un magnat, ce que l’on voit avec éclat chez le concurrent philanthropique le plus proche de M. Rockefeller et M. Carnegie de ce siècle: Bill Gates.

Co-fondateur de Microsoft, M. Gates a également surpris presque tout le monde en transférant le poste de directeur général à Steve Ballmer au début de 2000, devenant ainsi le président et l’architecte logiciel en chef de l’entreprise. «Je reviens à ce que j’aime le plus», a déclaré M. Gates, bien que les sceptiques aient suggéré qu’une bataille antitrust meurtrière que Microsoft venait de subir était certainement un facteur.

Dix jours plus tard, M. Gates et Melinda Gates, sa femme, ont donné 5 milliards de dollars supplémentaires à leur fondation caritative éponyme, ce qui en fait la plus riche du monde. Il a depuis établi un modèle de don à vie aussi influent que l’évangile de Carnegie. Au cours des deux dernières décennies, la Fondation Bill et Melinda Gates a donné plus de 55 milliards de dollars pour soutenir le développement de vaccins, prévenir le paludisme, améliorer l’éducation du public et aider de nombreuses autres causes. La merveille hypercompétitive et acerbe de l’époque des guerres des PC et des navigateurs est passée dans l’histoire, englobée par une réputation de philanthrope mondial.

M. Gates fournit un modèle du 21e siècle pour le redémarrage de l’image d’un milliardaire et un exemple utile de la façon dont un entrepreneur technologique implacable peut se recentrer avec bonheur sur d’autres activités. M. Bezos et son équipe ont sûrement prêté attention à la trajectoire de leur voisin de la région de Seattle. M. Bezos a récemment lancé d’importantes entreprises caritatives: le Bezos Earth Fund de 10 milliards de dollars pour lutter contre le changement climatique et le Bezos Day One Fund de 2 milliards de dollars, qui se concentre sur l’itinérance et l’éducation préscolaire.

Dans sa lettre d’adieu aux employés d’Amazon, il a écrit à propos de «mes autres passions»- pas seulement la philanthropie. Origine bleue, sa société spatiale privée, peut s’avérer un puissant vaisseau pour son ambition. L’espace a été une préoccupation à vie pour M. Bezos, qui, dans son discours d’adieu au lycée a déclaré ses espoirs pour une éventuelle colonisation de l’espace et a continué à esquisser de grandes visions galactiques depuis.

Après avoir quitté leur emploi quotidien, M. Rockefeller, M. Carnegie et M. Gates ont tous utilisé leur temps et leur influence pour créer un modèle de philanthropie de deuxième acte. Jeff Bezos pourrait briser le moule. Nous pouvons avoir une idée de la façon dont il le fera en regardant la devise de Blue Origin, «Gradatim ferociter»: «Pas à pas, férocement.»

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