New York a été le premier grand district scolaire à rouvrir. Voici ce qui s’est passé.

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Pour Julie Zuckerman, directrice d’une école élémentaire de Manhattan, l’été dernier, c’était comme une journée sans fin remplie de peur et de confusion quant au projet de New York de reprendre l’enseignement en personne. Mais dans les mois qui ont suivi l’ouverture des salles de classe en septembre, quelque chose a changé.

Les enseignants de l’école, Public School 513 à Washington Heights, semblent plus à l’aise, et certains disent qu’ils aimeraient être dans leurs salles de classe même lorsque le bâtiment ferme à cause de cas de coronavirus. Les parents aussi semblent plus confiants: environ la moitié des élèves sont dans le bâtiment presque tous les jours, contre moins d’un tiers en septembre.

Mme Zuckerman s’attend à ce que davantage d’enfants reviennent ce printemps.

«Les gens ont fait leur paix; ils ne sont pas en crise de la même manière », dit-elle. «Je pense qu’il y a une énorme différence jour et nuit entre ce qui se passait au printemps dernier et ce qui s’est passé cette année.

La poussée de New York pour devenir le premier grand district scolaire du pays rouvrir les salles de classe l’automne dernier était une expérience risquée et risquée. Il a eu sa part de problèmes de communication, de trébuchements logistiques et de perturbations – en particulier lorsque les salles de classe et les bâtiments scolaires sont fréquemment fermés en raison de cas de virus.

Mais lors des entretiens, les parents, les enseignants, les directeurs et les dirigeants syndicaux ont également fourni des raisons d’optimisme à mi-parcours de l’année scolaire. La transmission à l’école du coronavirus a été très faible et il y a également eu un large consensus sur le fait que les enfants ont bénéficié du fait d’être en classe.

«Avoir les enfants ici est tellement mieux pour eux, pour tout le monde», a déclaré Mme Zuckerman.

La force du plan sera à nouveau testée dans les semaines à venir, car environ 62000 les élèves du collège sont prêts à retourner en classe pour la première fois depuis novembre. New York offre également l’aperçu le plus clair des États-Unis de ce que les autres grands quartiers de la ville – le plus en évidence Chicago, où davantage d’écoles devraient ouvrir le mois prochain – peut s’attendre à ce qu’elles se rapprochent de la réouverture des salles de classe après presque un an d’apprentissage à distance.

Malgré la volonté du président Biden de rouvrir davantage d’écoles ce printemps, certains districts – dont Los Angeles, le deuxième plus grand système du pays – n’ont pas encore de projet de rouvrir du tout cette année scolaire. Vendredi, les Centers for Disease Control and Prevention a déclaré que les écoles devraient ouvrir dès que possible, en particulier pour les jeunes enfants. Le CDC a constaté que les vaccins des enseignants ne sont pas une condition préalable à la réouverture, une conclusion qui a été confirmée jusqu’à présent par le bilan de sécurité de New York.

Les conseils sont venus alors que les syndicats d’enseignants à travers le pays ont continué à repousser les plans de réouverture.

Les districts qui rouvriront aux étudiants dans les semaines et les mois à venir découvriront probablement qu’il ne s’agit que d’une première étape. Les New-Yorkais ont du mal à faire face aux fréquentes interruptions de l’apprentissage – et des horaires des parents – provoquées lorsque des cas de virus sont détectés parmi les élèves ou les membres du personnel et des salles de classe et des bâtiments scolaires entiers sont contraints de suivre un enseignement à distance.

La ville oblige les écoles à fermer jusqu’à 10 jours si deux cas positifs non liés sont confirmés dans un bâtiment. Les classes individuelles ferment lorsqu’un ou plusieurs cas positifs sont détectés.

Le nombre de salles de classe et d’écoles fermées a considérablement augmenté au cours des dernières semaines, car les taux de positivité des tests dans toute la ville sont restés élevés et les tests hebdomadaires à l’école ont augmenté.

Entre le 4 janvier et le mercredi, 580 des 1 052 bâtiments scolaires ouverts ont fermé pendant jusqu’à deux semaines. Moins de 400 bâtiments scolaires n’ont subi aucune fermeture de quelque nature que ce soit au cours de la nouvelle année.

Mme Zuckerman a déclaré que son école, par exemple, n’était ouverte que depuis environ 10 jours en personne en 2021.

La règle a été élaborée à un moment où il n’était pas clair si le maire Bill de Blasio avait le soutien politique pour rouvrir les écoles, et où il y avait beaucoup moins de preuves que les écoles pouvaient rouvrir en toute sécurité. Le protocole faisait partie d’un ensemble de mesures de sécurité, convenu avec les dirigeants syndicaux au cours de l’été, qui a permis à New York d’ouvrir ses écoles en premier lieu.

M. de Blasio a déclaré plus tôt ce mois-ci qu’il «réévaluerait» la règle des deux cas, bien que les responsables de la ville aient déclaré qu’il était très peu probable que les mesures de sécurité changent avant la réouverture des collèges.

Pour les parents d’élèves du primaire, l’expérience de la réouverture a suscité des montagnes russes d’émotions: le désespoir face aux limites de l’apprentissage à distance; joie de revoir leurs enfants dans les salles de classe; et la frustration face au chaos causé par les fermetures.

Le mois dernier, par exemple, Hien Sosa a finalement appris que son fils pourrait bientôt retourner à temps plein dans sa classe de première année à East Elmhurst, dans le Queens.

«J’étais comme, wow, j’ai l’impression que je viens de gagner à la loterie», se souvient Mme Sosa, une infirmière de l’hôpital. Elle et son mari, un policier, ne pouvaient pas rester à la maison les jours où leur fils apprenait à distance. La mère de Mme Sosa, qui aide à la garde des enfants, parle un anglais limité et a du mal à superviser les leçons de son petit-fils. Mme Sosa a déclaré qu’elle se sentait «prête à abandonner».

Mais son soulagement à propos du nouvel horaire fut de courte durée. Quelques jours seulement après que son fils a commencé à fréquenter l’école cinq jours par semaine, Mme Sosa a appris que l’école fermerait pendant 10 jours parce que deux personnes dans le bâtiment ont été testées positives.

Il est revenu il y a quelques jours et rentre à la maison heureux à la fin de la journée. «Je sais qu’il apprend vraiment, juste une journée d’école ordinaire comme il l’a toujours fait», a déclaré Mme Sosa. Mais elle a dit qu’elle avait l’impression d’être en sursis jusqu’à ce que l’école ferme à nouveau.

Alors que les fermetures se multiplient, certains parents ont demandé à la ville de changer la règle. Mais l’influent syndicat des enseignants de la ville a vigoureusement protesté contre tout changement, affirmant que les écoles sont sûres en partie à cause du seuil conservateur pour les fermetures.

Mais le syndicat, la Fédération unie des enseignants, pourrait faire face à une pression croissante pour accepter des changements à la règle alors que davantage d’enseignants sont vaccinés contre le coronavirus. Le syndicat a directement organisé la vaccination d’environ 15 500 éducateurs, selon une porte-parole du syndicat, tandis que de nombreux autres enseignants se sont fait vacciner par les canaux réguliers.

Même avant l’arrivée des vaccins à New York, les écoles de la ville n’avaient pas connu de transmission élevée; le taux moyen de positivité des tests dans les écoles de la ville était de 0,55% entre octobre et jeudi dernier. La moyenne de la ville sur sept jours oscille autour de 8%.

Les statistiques sont partiellement expliquées par les tests hebdomadaires aléatoires d’étudiants et de membres du personnel asymptomatiques, qui se traduisent par des taux inférieurs à ceux des tests à l’échelle de la ville sur les personnes qui présentent des symptômes ou pensent avoir été exposées au virus.

Mais les statistiques des écoles renforcent également la vue, largement détenu par les experts de la santé, que les salles de classe peuvent être relativement sûres si les éducateurs appliquent des mesures de sécurité telles que le port de masques et la distanciation sociale, qui sont nécessaires dans les écoles de la ville.

Après M. de Blasio a fermé tout le système à la mi-novembre, en raison de l’augmentation des cas de virus, il a rouvert des salles de classe uniquement pour les enfants ayant des handicaps complexes et les élèves du primaire en décembre. Récemment, il a annoncé que les collèges rouvriraient le 25 février.

Les responsables de la ville affirment que la plupart des collèges pourront accueillir de nombreux élèves cinq jours par semaine. Environ 500 des 878 écoles élémentaires et écoles pour enfants handicapés qui sont déjà ouvertes servent la plupart des élèves à plein temps.

Il n’est pas clair si les écoles secondaires de la ville rouvriront cette année scolaire.

Une fois que les écoles élémentaires et intermédiaires seront ouvertes, jusqu’à 250 000 des quelque un million d’élèves de la ville pourront retourner en classe. Pourtant, la grande majorité des familles de la ville – environ 70% – ont décidé de garder leurs enfants à l’école pour le reste de l’année scolaire. Les étudiants blancs, qui constituent une minorité de l’ensemble du système, sont surreprésentés dans les classes ouvertes.

Chloe Davis, enseignante dans la section Parkchester du Bronx, a déclaré que son école primaire avait été fermée plusieurs fois depuis Thanksgiving. Cela a incité certaines familles à passer à l’apprentissage à distance pour retrouver une certaine cohérence.

«Nous n’avons pas pu trouver de rythme du tout», a-t-elle déclaré. L’école de Mme Davis partage un bâtiment avec deux autres, et si deux élèves sont testés positifs dans l’une des trois écoles, tout le bâtiment est fermé.

Le flot de fermetures est particulièrement frustrant pour les parents qui travaillent comme Elisa Muñiz, pédiatre et mère monoparentale d’une élève de deuxième année à Washington Heights. Mme Muñiz a dit que son fils, qui reçoit des services d’éducation spéciale, était dans sa classe depuis moins de 30 jours depuis septembre.

«Je ne peux pas vous dire combien de fois l’école a fermé; c’est une tonne », dit-elle. «Cela ne perturbe pas seulement la vie à la maison. Je suis quelqu’un qui a la responsabilité d’être en personne au travail. Cela demande beaucoup plus de flexibilité que ce que nous pouvons parfois avoir. »

Mme Muñiz a vu son fils, un enfant unique, s’épanouir les jours où il est en classe avec ses amis. Mais il est facilement distrait et agité lorsqu’il revient à l’apprentissage en ligne. Elle aimerait pouvoir demander au maire: «Comment allons-nous aider les enfants qui ne font pas de progrès?»

Les enseignants de New York disent qu’ils travaillent plus dur qu’à tout autre moment de leur carrière pour répondre à cette question.

Tiffany Koo, qui enseigne dans une école élémentaire de l’East Village, a décidé l’année dernière d’assumer seule la responsabilité d’un groupe d’étudiants apprenant en ligne, et d’un autre en personne, en raison d’un manque de personnel dans son école. Elle diffuse ses leçons en direct tous les jours depuis sa classe afin que tous les élèves puissent suivre et passe les nuits et les week-ends à travailler sur les plans de cours.

«Je ne le regrette jamais, mais cela a parfois été incroyablement chaotique et difficile», a-t-elle déclaré à propos de son emploi du temps. «Je le prends jour après jour.»

Certains jours sont plus éprouvants que d’autres. Il y a environ deux semaines, Mme Koo a appris que deux de ses élèves avaient le virus. «Ce fut une secousse pour le système», dit-elle. «Nous avons tous été tellement épuisés que nous sommes allés sans arrêt pour nous rendre compte que le risque est toujours là.

Certains jours, Mme Koo n’est pas sûre que les compromis de la réouverture en valent la peine. Pourtant, elle comprend pourquoi tant de parents et d’élèves veulent que les salles de classe soient pleinement ouvertes dès que possible. Elle demande juste que les New-Yorkais soient patients.

«Nous souhaitons tous que ce soit différent», dit-elle. «Soyons gentils les uns envers les autres. Nous essayons tous de faire de notre mieux. »

Juliana Kim a contribué au reportage.

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