Mission sur Mars des Émirats Arabes Unis à l’arrivée et à l’orbite de la planète rouge

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La première d’un défilé de trois nouveaux visiteurs sur Mars arrive mardi lorsqu’une sonde robotique nommée Hope, la première mission interplanétaire entreprise par une nation arabe, doit entrer en orbite.

Pour les Emirats Arabes Unis, le simple fait d’y arriver est devenu une source de fierté. Au cours du week-end, un certain nombre de bâtiments et de monuments importants du riche pays pétrolier, qui a à peu près la taille du Maine, ont été illuminés en rouge en l’honneur de Mars, la planète rouge.

«Du point de vue du gouvernement des EAU, 90 pour cent de cette mission ont été accomplis avec succès», a déclaré Omran Sharaf, le chef de projet de Hope.

Pour les 10% restants, il n’y a plus grand-chose à faire que de regarder et d’attendre que le vaisseau spatial exécute les instructions déjà chargées dans son ordinateur.

Sarah al-Amiri, qui dirige la partie scientifique de la mission, a déclaré qu’elle avait ressenti toute une gamme d’émotions lorsque le vaisseau spatial a été lancé l’été dernier. Mais maintenant, à l’approche de Mars, « Cela les intensifie encore », a-t-elle déclaré.

Une fois en orbite, le vaisseau spatial peut commencer son étude de l’atmosphère et de la météo de la planète rouge.

Mais si un problème avec le vaisseau spatial l’amène à rater Mars et à naviguer dans le système solaire, ce serait probablement la fin de la mission. «Si vous n’arrivez pas, vous n’arrivez pas», a déclaré Mme al-Amiri.

Bruce Jakosky, directeur associé du Laboratoire de physique atmosphérique et spatiale de Boulder, au Colorado, où la sonde émiratie a été construite, a déclaré que les responsables de la mission avaient prévu divers scénarios.

« Si quelque chose ne va pas, l’équipe est là et fera de son mieux pour s’en remettre », a-t-il déclaré mardi sur le réseau Dubai One TV.

Mardi à 19h42 aux Emirats Arabes Unis – 10h42 heure de l’Est – les contrôleurs du centre des opérations de la mission à Dubaï ont reçu un message du vaisseau spatial indiquant qu’il avait commencé à tirer ses propulseurs pour ralentir et lui permettre de tomber sous l’emprise de la gravité de Mars.

Comme il faudra 11 minutes pour que le signal radio se rende sur Terre depuis Mars, le tir du propulseur aura en fait commencé 11 minutes plus tôt, et si quelque chose ne va pas, il sera déjà trop tard.

L’agence spatiale des EAU diffuser une couverture en ligne de la manœuvre à partir de 10 h 30, heure de l’Est. Ou vous pouvez le regarder dans le lecteur vidéo ci-dessus.

Vingt-sept minutes plus tard, les propulseurs s’arrêteront. Cinq minutes après la fin du tir, le vaisseau spatial passera derrière Mars et sera hors de contact pendant 15 minutes. Lorsqu’il réapparaît, les contrôleurs peuvent confirmer s’il suit un chemin hautement elliptique autour de Mars.

La mission est de passer deux ans à étudier comment les tempêtes de poussière et autres conditions météorologiques proches de la surface affectent la vitesse à laquelle l’air martien s’échappe dans l’espace.

Un jour après la manœuvre Hope, un vaisseau spatial chinois, Tianwen-1, consiste également à entrer en orbite autour de Mars. La mission chinoise transporte un atterrisseur et un rover pour explorer un grand bassin d’impact appelé Utopia Planitia, mais ceux-ci ne doivent pas se détacher de l’orbiteur et se diriger vers la surface avant mai.

Puis jeudi la semaine prochaine, Le dernier rover de la NASA, Perseverance, arrivera également sur Mars. Sans entrer d’abord en orbite, il décélérera rapidement de 12 000 miles par heure à un arrêt complet à la surface de Mars, ce que la NASA appelle «sept minutes de terreur».

La cible de Perseverance est le cratère Jezero, un lac asséché qui semble être un site où les signes de vie, si jamais la vie surgissait sur Mars, pourraient être préservés.

Les trois missions ont été lancées en juillet dernier pour profiter d’un alignement favorable entre la Terre et Mars qui se produit tous les 26 mois.

Alors que la NASA a des décennies d’expérience dans le lancement de vaisseaux spatiaux sur d’autres planètes et que la Chine a envoyé avec succès ces dernières années une série de missions robotiques sur la Lune, les Émirats arabes unis sont un nouveau venu dans la science planétaire.

La mission Hope est une collaboration inhabituelle entre les Emirats Arabes Unis et le Laboratoire de physique atmosphérique et spatiale, un institut de recherche de l’Université du Colorado qui travaille sur des missions spatiales depuis plus d’un demi-siècle.

Bien que le vaisseau spatial ait été construit dans le Colorado, de nombreux ingénieurs des Émirats arabes unis y ont passé des années et ont acquis de l’expertise en travaillant avec leurs homologues américains plus expérimentés.

Mme al-Amiri a déclaré que la mission avait également suscité un intérêt plus large pour l’espace, les habitants des Émirats arabes unis se posant des questions telles que pourquoi y a-t-il un retard dans les communications entre la Terre et Mars et pourquoi est-il difficile d’entrer en orbite.

«Cela a été excellent pour approfondir la communication scientifique avec le grand public et acquérir une compréhension dans un domaine qui a été largement ignoré, non seulement dans le pays, mais dans la région», a déclaré Mme al-Amiri. «Ce n’était pas quelque chose qui était un sujet de conversation.»

Parce que les Émirats arabes unis n’ont pas non plus de fusées ni de rampes de lancement, le vaisseau spatial Hope s’est rendu au Japon pour son transport dans l’espace, lancement en juillet sur une fusée H-IIA construite par Mitsubishi Heavy Industries Limited.

Au cours des sept mois qui ont suivi, le vaisseau spatial, qui pèse environ 3000 livres et a à peu près la taille d’un SUV, a parcouru 300 millions de kilomètres. Les contrôleurs de mission ont pu renoncer aux deux dernières corrections de cap prévues, car le vaisseau spatial est resté exactement sur la cible.

En cours de route, le vaisseau spatial a pu effectuer des observations scientifiques supplémentaires. Dans l’un, Hope et BepiColombo, un vaisseau spatial européen-japonais commun qui est sur un chemin en spirale vers Mercure, se sont tournés l’un vers l’autre et ont fait des mesures identiques de l’hydrogène entre les deux engins spatiaux. Cela devrait aider les scientifiques travaillant sur les deux missions à calibrer leurs instruments et à apprendre de nouvelles informations sur le système solaire.

Un autre ensemble d’observations a tenté de suivre la poussière interplanétaire.

«L’opportunité s’est présentée, et nous savons que ces ensembles de données sont assez rares pour les scientifiques qui étudient ce type de science, et par conséquent, nous espérons le publier bientôt et profiter à la communauté», a déclaré Mme al-Amiri.

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