Manafort ne peut être poursuivi après le pardon de Trump, selon le règlement du tribunal de New York

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La tentative du procureur du district de Manhattan de poursuivre le président de la campagne de l’ancien président Donald Trump en 2016 a reçu un coup final lorsque la plus haute cour de New York a déclaré discrètement la semaine dernière qu’elle ne réexaminerait pas les décisions des tribunaux inférieurs sur l’affaire.

La décision du tribunal met fin à la quête du procureur de district pour s’assurer que le président de la campagne, Paul J.Manafort, fera face à des accusations de fraude hypothécaire et autres crimes d’État, des crimes similaires à ceux pour lesquels il a été condamné par un tribunal fédéral puis gracié par M. Trump.

Lorsque le procureur du district, Cyrus R. Vance Jr., un démocrate, a porté pour la première fois des accusations contre M. Manafort en mars 2019, il était largement entendu qu’il le faisait pour s’assurer que M. Manafort ferait face à des poursuites même si M. Trump décidait de lui pardonner.

À l’époque, M. Manafort purgeait une peine de sept ans et demi dans une prison fédérale de Pennsylvanie après avoir été condamné dans un Essai de fraude financière 2018 par des procureurs travaillant pour l’avocat spécial Robert S. Mueller III.

En octobre, une cour d’appel de New York a conclu que les efforts de M. Vance pour juger M. Manafort enfreignaient la loi sur la double incrimination de l’État. M. Vance a porté l’affaire devant la Cour d’appel.

Puis, en décembre, M. Trump a pardonné M. Manafort, 71 ans, qui avait été mis en détention à domicile en Virginie du Nord, après que ses avocats a fait valoir qu’il risquait de contracter le coronavirus.

Un avocat de M. Manafort, Todd Blanche, a déclaré qu’il avait reçu lundi la décision en un paragraphe de la Haute Cour et qu’il était satisfait de la décision. « Monsieur. Manafort est également satisfait du résultat », a-t-il déclaré.

Un porte-parole du bureau de M. Vance a refusé de commenter.

Les accusations que M. Vance a portées contre M. Manafort étaient le résultat d’une enquête, ouverte en 2017, sur des prêts que le président de campagne avait reçus. M. Vance a finalement accusé M. Manafort d’avoir falsifié les dossiers commerciaux afin d’obtenir les prêts.

À l’époque, M. Vance a déclaré que M. Manafort n’avait pas «été tenu responsable» des accusations portées contre lui. Mais dans une décision rendue en décembre 2019, un juge a rejeté les accusations, estimant qu’elles violaient la loi sur la double incrimination, qui stipule qu’un accusé ne peut pas être jugé deux fois pour la même infraction.

Le juge, le juge Maxwell Wiley, a déclaré à l’époque que «la loi de la double incrimination dans l’État de New York offre une fenêtre très étroite pour les poursuites».

Le bureau de M. Vance a pris des mesures contre d’autres associés de M. Trump que l’ancien président a graciés dans des affaires fédérales. La semaine dernière, Le New York Times a rapporté que les procureurs de Manhattan avaient ouvert une enquête contre Stephen K.Bannon, un ancien stratège de la Maison Blanche gracié par M. Trump pendant les dernières heures de fonction du président.

Mais il est peu probable que la défense de double incrimination aide M. Bannon de la même manière qu’elle a aidé M. Manafort, parce que M. Bannon n’avait pas encore été jugé, et encore moins condamné.

«Pour autant que je sache, la justification de la poursuite ne s’applique en aucun cas à M. Bannon», a déclaré M. Blanche.

Alors que la Constitution américaine interdit d’être jugé deux fois pour le même crime, la Cour suprême a longtemps jugé qu’il y avait une exception: les poursuites fédérales et étatiques pour le même comportement sont autorisées car le gouvernement fédéral et les États sont considérés comme des souverains indépendants. En 2019, la cour a confirmé cette exception.

Cette année-là, la législature de l’État de New York passé un mesure que les législateurs ont jugée nécessaire pour vérifier le pouvoir de grâce de M. Trump et pour s’assurer que ses associés n’étaient pas autorisés à échapper à la justice. La loi, signé par le gouverneur Andrew M. Cuomo en octobre 2019, permet aux procureurs de l’État de poursuivre des accusations contre des personnes qui ont obtenu la grâce présidentielle pour des crimes similaires.

Le sénateur de l’État Todd Kaminsky, démocrate et ancien procureur fédéral qui a parrainé le projet de loi, a déclaré que l’affaire Manafort faisait ressortir la nécessité d’une législation.

«Cela a vraiment souligné pourquoi nous devions prendre des mesures législatives que nous avons prises pour que les États puissent suivre leur propre chemin même s’il y a une grâce fédérale», a-t-il déclaré. La loi permettrait aux procureurs de l’État de poursuivre plus facilement les personnes inscrites sur la liste de grâce de M. Trump.

La loi a été adoptée trop tard pour s’appliquer au cas de M. Manafort. Le résultat, a déclaré M. Kaminsky, a été que le bureau de M. Vance a dû se contorsionner pour essayer de démontrer que les actes dont M. Manafort avait été accusé devant la cour fédérale n’étaient pas les mêmes que ceux qu’ils poursuivaient.

Il est possible, bien que peu probable, que M. Manafort fasse toujours face à des accusations fédérales. Le mois dernier, Andrew Weissmann, ancien procureur du bureau du conseil spécial, a fait valoir que le libellé des pardons de M. Trump avait été «curieusement» rédigé.

Plutôt que de dégager ceux qui avaient été graciés de toute responsabilité potentielle pour leurs actes, a soutenu M. Weissmann, le libellé ne couvrait que étroitement leurs condamnations.

Dans le cas de M. Manafort, cela pourrait laisser la porte ouverte à de nouvelles accusations, y compris sur des crimes dont M. Manafort a admis qu’il était coupable dans le cadre d’un accord de plaidoyer. Cela comprend 10 chefs de crimes financiers, ainsi que d’autres infractions.

William K. Rashbaum a contribué au reportage.

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