Les collèges ont promis un printemps plus sûr. Puis les étudiants et les variantes sont arrivés.

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Elle est connue sur le campus sous le nom de Patient Zero, l’étudiante non identifiée qui est revenue à l’Université du Michigan après les vacances d’hiver en transportant un passager clandestin indésirable de son voyage en Angleterre – une personne très contagieuse. une variante du coronavirus détecté pour la première fois en Grande-Bretagne.

Rapidement, l’affaire est devenue un cluster, avec au moins 23 confirmations de la variante B.1.1.7, concentrée dans le programme athlétique des Wolverines. À la fin du mois dernier, l’université a demandé aux étudiants de rester dans leur chambre autant que possible et sports de campus interrompus, perturbant une saison de basket-ball gagnante et tout espoir que le semestre de printemps soit moins chaotique que l’automne.

«J’ai commencé à porter deux masques», a déclaré Alyssa Frizzo, une junior de Rockford, Michigan, qui a décrit la variante comme une présence obsédante sur le campus d’Ann Arbor. «Je pense que beaucoup de gens l’ont fait.»

Avec près d’un an d’expérience du coronavirus derrière eux, les dirigeants du Michigan et d’autres universités américaines ont inauguré le nouveau terme en s’engageant à ne pas répéter les erreurs de l’année dernière, lorsque les taux d’infection ont grimpé en flèche sur les campus et dans les communautés environnantes. Un effort du New York Times a enregistré plus de 397000 cas et au moins 90 décès connectés aux campus depuis le début de la pandémie.

Mais bien que la plupart des écoles se soient engagées à augmenter les tests afin de détecter tôt les épidémies, c’est une proposition coûteuse à un moment où beaucoup ont des difficultés financières, et toutes ne testent pas les étudiants aussi souvent que recommandé par les experts en santé publique.

Les plans pour garder le virus sous contrôle au Michigan, qui avait plus de 2500 cas confirmés à la fin du semestre d’automne, comprenait des tests accrus, offrant plus de cours en ligne, limitant les dortoirs à un seul occupant et établissant une politique de non-tolérance pour les violations des règles. Pourtant déjà plus que 1000 nouveaux cas de virus ont été annoncés par l’école depuis le 1er janvier.

D’autres universités à travers le pays ont également rencontré des obstacles à un ressort en douceur, allant du défi inattendu des variantes émergentes – également détectées au Université du Texas à Austin, la Université de Miami, Tulane et le Université de Californie, Berkeley ces derniers jours – au problème plus courant des étudiants récalcitrants.

À l’Université Vanderbilt de Nashville, les étudiants qui revenaient après les vacances d’hiver devaient subir un test à leur arrivée, puis devaient éviter les interactions sociales en attendant les résultats. Mais certains avaient d’autres idées.

«Nous avons identifié un groupe de cas positifs de Covid-19 liés à des étudiants qui n’ont pas respecté les règles relatives aux abris sur place à l’arrivée», a-t-il écrit dans tout le campus. signalé le 23 janvier, accusant deux organisations étudiantes de violer les protocoles. «Plus de 100 étudiants sont maintenant en quarantaine.»

L’Université Tulane de la Nouvelle-Orléans, qui teste des étudiants au moins deux fois par semaine, a déclaré qu’elle avait placé 18 étudiants et six organisations grecques suspension provisoire après avoir violé les règles de distanciation sociale dans les premières semaines de cours.

La plupart des projets universitaires pour le semestre de printemps reposent sur des tests intensifiés pour identifier rapidement les étudiants infectés avant qu’ils ne présentent des symptômes, puis les placer en isolement pour empêcher la propagation du virus. La poussée des tests s’est développée depuis juillet, lorsqu’une étude par des chercheurs, dont A. David Paltiel, professeur de politique et de gestion de la santé publique à la Yale School of Medicine, a recommandé que les étudiants soient testés deux fois par semaine pour mieux détecter les infections asymptomatiques.

L’American College Health Association a par la suite adopté l’idée en publiant des lignes directrices en décembre. «Pour le printemps, nous recommandons spécifiquement que tous les étudiants soient testés à leur arrivée et deux fois par semaine par la suite si possible», a déclaré Gerri Taylor, un expert en santé étudiante qui est coprésident du groupe de travail Covid-19 de l’organisation.

Mme Taylor a déclaré que son organisation ne savait pas quel pourcentage d’écoles avaient adopté les recommandations, et qu’une enquête auprès des collèges à travers le pays a révélé une variété d’exigences, allant du test volontaire uniquement au test obligatoire deux fois par semaine.

Après que plus de 2000 étudiants ont été mis en quarantaine dans deux dortoirs de grande hauteur alors que le virus faisait rage sur son campus l’automne dernier, l’Université du Wisconsin-Madison a renforcé son régime de tests, avec des plans pour administrer jusqu’à 80000 tests par semaine ce printemps.

«Un degré élevé de tests – et la mise en quarantaine de ceux qui sont testés positifs ou qui ont été exposés – est essentiel pour assurer le fonctionnement de l’université et la sécurité de notre communauté», a déclaré Lori Reeser, vice-chancelière des affaires étudiantes, lors d’une conférence téléphonique avec des journalistes.

L’Université de Floride, où les tests étaient volontaires pour l’automne, exige désormais des tests deux fois par mois pour les étudiants vivant dans des logements sur le campus, dans des maisons de fraternité ou de sororité ou qui suivent des cours en personne – une population qui représente près de la moitié des 52000 étudiants de l’école.

Terry W.Hartle, vice-président principal de l’American Council on Education, un groupe industriel, estime que les tests ont coûté aux collèges et universités américains en moyenne 9 millions de dollars par établissement, une partie de 120 milliards de dollars de dépenses totales et de pertes de revenus résultant de la pandémie . Certaines écoles ont déjà dû couper des programmes, licencier du personnel et même proche pour de bon à mesure que les coûts augmentent.

Les fonds de relance fédéraux ont aidé à compenser certaines des dépenses de test, et le plan de relance proposé par le président Biden comprend 35 milliards de dollars supplémentaires pour l’enseignement supérieur. Mais même les tests les moins chers – qui vont de 6 $ à l’Université de Californie, Davis, à 25 $ pour un consortium d’écoles en partenariat avec le Broad Institute en Nouvelle-Angleterre – peut devenir coûteux lorsqu’il est appliqué de manière agressive sur un grand campus.

Les tests PCR sur écouvillon plus coûteux utilisés pour diagnostiquer le coronavirus coûtent généralement 50 USD ou plus chacun auprès de fournisseurs commerciaux, bien que certaines écoles aient baissé le prix en développant leurs propres tests ou en s’associant à un laboratoire à but non lucratif.

Le Michigan n’exige qu’un seul test par semaine pour les étudiants, mais avec moins d’entre eux sur le campus ce printemps, il a triplé ses tests depuis le semestre d’automne à 15000 tests par semaine, contre environ 5000. L’école a également augmenté l’utilisation des tests PCR plus coûteux car leurs résultats peuvent être utilisés pour le séquençage génomique afin d’identifier des variantes, a déclaré Emily Toth Martin, professeure agrégée d’épidémiologie qui a conçu le programme de test sur le campus.

Le Dr Martin a déclaré que le premier cas de la variante au Michigan avait été identifié parce que les autorités sanitaires de l’État et l’université s’étaient préparées à augmenter les tests génomiques, en particulier pour les personnes qui s’étaient rendues dans des points chauds. À la fin de la semaine dernière, plus de 600 tests de séquençage génomique avaient été effectués dans le but de localiser des variantes, a-t-elle déclaré.

«C’est une variante qui se déplace 50 pour cent plus vite que tout ce que nous avons dû gérer le semestre dernier», a-t-elle déclaré.

Le Dr Martin a appuyé la décision, recommandée le mois dernier par le Département de la santé du comté de Washtenaw, pour émettre des avis de séjour à la maison pour les étudiants, qui a expiré dimanche, et de suspendre les pratiques sportives et les jeux de l’Université du Michigan parce que le groupe de variantes était lié à son programme d’athlétisme.

«Nous travaillions avec un problème en évolution rapide et une technologie lente», a-t-elle déclaré. «Des milliers d’étudiants sont arrivés dans la ville. Je n’avais pas la confiance nécessaire pour dire que nous savions où allait la propagation.

La décision a conduit au report d’au moins cinq matchs de basket-ball masculin des Wolverines, ce qui a provoqué la colère de certains étudiants et anciens. Plus de 5 000 personnes ont signé une pétition appelant à une fermeture «équipe par équipe», ce qui aurait permis à ceux qui n’avaient pas de tests positifs – y compris le basket-ball – de continuer à jouer.

Le directeur sportif associé du Michigan, Kurt Svoboda, a déclaré vendredi que l’athlétisme reprendrait pour l’essentiel cette semaine, à l’exception de deux équipes – le water-polo féminin et le hockey sur glace masculin.

Vendredi, l’université avait identifié neuf nouveaux cas de la variante depuis la semaine précédente, selon Susan Ringler-Cerniglia, porte-parole du département de la santé du comté de Washtenaw. «La bonne nouvelle, s’il y en a, c’est qu’il est toujours associé à la communauté du campus, et nous n’avons eu aucun cas dans la communauté en général.»

Mme Ringler-Cerniglia a déclaré que le premier porteur identifié de la variante au Michigan – Patient Zero – «a tout fait correctement». Après avoir été testée positive début janvier, elle a informé les autorités sanitaires qu’elle s’était rendue en Angleterre pendant les vacances d’hiver, ce qui a conduit à des tests supplémentaires qui ont isolé la variante. Un autre étudiant, qui a voyagé au pays dans un État où la variante britannique avait déjà été identifiée, semble l’avoir également ramenée sur le campus.

Ryan Glauser, un Ph.D. étudiant en histoire, est coprésident du groupe de travail Covid-19 pour un syndicat d’enseignants diplômés. Son syndicat s’est mis en grève l’automne dernier pour exiger de meilleures mesures de sécurité contre les coronavirus et a obtenu des concessions. Il avait été optimiste pour ce semestre, jusqu’à ce que la variante apparaisse.

« Le B.1.1.7, avec son arrivée, a jeté beaucoup de points d’interrogation en l’air », a-t-il déclaré.

Mme Frizzo, la junior de Rockford, a déclaré que les protocoles de test de l’université sont plus pratiques ce semestre. Mais la variante l’a rendue plus prudente, même en ce qui concerne les activités quotidiennes, y compris les salles de bains communes dans les dortoirs.

«Vous enlevez votre masque pour vous brosser les dents», dit-elle.

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