Le Rhode Island a maintenu ses écoles ouvertes. C’est ce qui s’est passé.

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Un seul des trois étudiants a finalement été testé positif, mais à la suite de cette peur, Milisauskas a ajouté une autre couche de contrôles de sécurité. Auparavant, l’école prenait des températures et les chauffeurs de bus posaient des questions aux élèves sur leur santé avant de monter à bord; maintenant, Milisauskas a également fait venir les étudiants à la cafétéria à leur arrivée, où l’infirmière de l’école et certains des enseignants les plus prudents avec Covid, qui connaissaient bien les étudiants, ont également examiné ces questions, de manière plus approfondie, tout en évaluant les étudiants pour des signes de maladie. Sur la poignée d’enseignants qui ont été testés positifs à l’école depuis septembre, aucun n’a été retracé à la transmission à l’école. Et moins de cinq étudiants en quarantaine ont finalement été testés positifs, dit Milisauskas – bien que même ces étudiants aient également eu d’autres contacts étroits qui étaient positifs à l’époque, ce qui rend tout aussi probable qu’ils aient attrapé le virus en dehors de l’école.

À mesure que l’année scolaire avançait, les expériences nécessitant une résolution de problèmes sur place devenaient de plus en plus courantes, les enseignants et les administrateurs étant obligés de se bousculer pour s’adapter à des cas de plus en plus positifs qui appelaient à la mise en quarantaine des enseignants. Le département d’État de la Santé a pris tellement de retard sur la recherche des contacts qu’il a fait appel à des infirmières scolaires pour l’aider dans ce travail, beaucoup d’entre elles téléphonant jusque tard dans la nuit. Plutôt que d’attendre des traceurs de contacts ou des infirmières surchargées de travail pour aider à déterminer qui resterait ou ne resterait pas à la maison, les écoles ont résolu le problème en basculant les salles de classe vers l’apprentissage à distance à certaines occasions lorsque quelqu’un dans la classe était connu pour être positif; selon le nombre d’élèves ayant besoin d’être mis en quarantaine, la classe reprendrait en personne ou resterait à distance.

De nombreuses journées dans de nombreuses écoles se sont déroulées sans interruption; mais parfois, dans les écoles où la mise en quarantaine est étendue, ce que les élèves vivaient ne correspondait pas exactement à l’idée de quiconque de ce que devrait être l’apprentissage en personne; ce qui leur est offert serait mieux décrit comme «un apprentissage non à domicile». Au Nathanael Greene Middle School, également à Providence, quand il n’y avait pas assez d’enseignants, le directeur, Roy Sermons, déplaçait parfois deux modules dont les enseignants étaient dans une grande salle de sport pour qu’un troisième enseignant, parfois un qui faisait entièrement partie du district programme virtuel, pourrait être appelé pour superviser tous les étudiants. Dans un seul espace, 30 enfants zoomaient avec un enseignant, 30 avec un autre, tandis que l’enseignante sur place tentait de garder un œil sur 60 collégiens agités alors qu’elle dirigeait également des cours via Zoom avec ses propres élèves ailleurs. Le syndicat a porté plainte pour demander la fermeture de l’école pour des raisons de sécurité. Le juge a rejeté la poursuite.

En décembre, un décret du gouverneur a autorisé les éducateurs à la retraite à remplacer pendant plus de 90 jours sans perdre leurs prestations de retraite. Même en dehors de la question de la dotation en personnel, la nature erratique de l’entrée et de la sortie de l’apprentissage à distance a, dans de nombreuses salles de classe, des effets néfastes sur tout semblant de routine. Caroline LeStrange, institutrice à l’école élémentaire Alan Shawn Feinstein de Broad Street, a été testée positive pour Covid le 2 décembre, ce qui signifie que tous ses élèves n’ont pas été scolarisés pendant deux semaines. Un professeur de gymnastique de l’école qui a effectué une rotation dans cinq salles de classe différentes était un contact étroit avec quelqu’un qui a été testé positif, et l’école a mis en quarantaine les cinq salles de classe en attendant les résultats d’un test Covid, y compris celui de LeStrange, ajoutant encore plusieurs jours à la quantité d’école. ses élèves de première année ont manqué. Plusieurs enfants de sa classe avaient des frères et sœurs qui ont été exposés à d’autres élèves ou enseignants qui ont été testés positifs, ce qui signifie que ces enfants ont manqué encore plus de jours à l’école. Les étudiants – dont beaucoup étaient des enfants d’immigrants, dont beaucoup se qualifiaient pour le déjeuner gratuit – ont eu du mal à faire face aux changements rapides d’horaire lorsqu’ils se sont présentés. Elle pouvait accéder aux ordinateurs de ses élèves, regarder les parents essayer et échouer de connecter leurs élèves à l’application requise, se fatiguant finalement des efforts répétés de LeStrange pour les accompagner tout au long du processus dans une langue qu’ils ne comprenaient pas. Certains jours, quand elle a essayé de diriger un cours Zoom, seuls trois étudiants se sont présentés. Les étudiantes qui ont pu se connecter en ligne, avec l’aide de la garderie qu’elles fréquentaient, lui ont écrit: «Tu me manques! Je t’aime! »

Les surintendants et leur personnel essayaient de concilier, pour les enseignants et les administrateurs, des schémas factuels concurrents qui émergeaient. D’une part, les cas dans tout l’État commençaient à augmenter et ne devaient empirer qu’après Thanksgiving; les administrateurs étaient épuisés par le stress de se bousculer pour la couverture et de prendre des décisions rapides sur l’opportunité de transformer ou non une salle de classe à distance, parfois la nuit avant que les familles ne s’attendent à envoyer leurs élèves à l’école. D’un autre côté, chaque semaine, le district voyait des preuves plus rassurantes que la transmission des élèves et des enseignants était faible – et que, bien que les enseignants soient stressés, ils se montraient à la hauteur et réussissaient à garder les portes ouvertes.

Le 18 novembre, avec des taux de tests positifs à l’échelle de l’État d’environ 6%, Raimondo a annoncé que pendant une période limitée – elle espérait pas plus de deux semaines – les écoles secondaires pourraient chuter à 25% de leur capacité à partir du 30 novembre. Quelques semaines plus tard, Olayinka Alege, un administrateur qui supervise les collèges et lycées Providence, a reçu un texte d’un directeur de lycée anxieux dans une école comptant environ 1 000 élèves. «Près de 50 cas, maintenant dans le personnel d’entretien», disait-il; le nombre se référait au total des élèves et des membres du personnel qui avaient été testés positifs depuis la rentrée scolaire. Lorsque les deux hommes ont parlé, le directeur a expliqué à quel point le fardeau de garder l’école ouverte pesait sur lui, à quel point il se sentait responsable: est-ce que les élèves continuent à venir, même la bonne chose à faire? Ils ont parlé brièvement, mais même alors, le directeur a demandé à Alege de rappeler plus tard dans la nuit, juste pour qu’ils puissent revoir les faits une fois de plus: Le lycée était plus sûr que jamais, maintenant qu’il était tombé à 25% de sa capacité; ils savaient que les cas remontant aux écoles étaient peu nombreux; ils savaient que les écoles offraient une structure qui protégeait les enfants contre les risques pour la santé. Alege dit qu’il a compris que l’enseignant, comme d’autres, avait parfois besoin de cette assurance pour pouvoir «mettre sa tête sur l’oreiller la nuit en sachant qu’il faisait ce qu’il fallait pour les enfants». L’école du directeur, comme toutes les autres à Providence, est restée ouverte jusqu’au 20 décembre, date à laquelle le district est temporairement passé à l’apprentissage à distance quelques jours avant le début des vacances d’hiver.

À la fin du premier semestre, les résultats pour les étudiants Providence qui fréquentaient l’école en personne étaient loin d’être idéaux: 22 pour cent de tous les apprenants en personne avaient au moins un incomplet dans une classe. Mais le nombre était encore pire pour les apprenants virtuels, dont 37% avaient au moins un incomplet. Les ouvertures d’écoles se sont également avérées importantes pour la santé publique dans tout l’État: les taux de vaccination réguliers ont chuté au printemps dernier, mais ont largement rebondi en octobre, en fonction, très probablement, de l’exigence selon laquelle les étudiants doivent être vaccinés avant de retourner en classe. Il en va de même pour les projections de plomb, qui sont obligatoires pour la fréquentation de la maternelle.

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