Le président de la Fed craint de remettre les gens au travail

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Comme certains économistes de premier plan craignent que le gouvernement exagérer sa réponse à la pandémie et inciter les prix à grimper, le principal combattant de l’inflation du pays a un contre-message: les décideurs devraient rester concentrés sur la restauration du plein emploi.

«Compte tenu du nombre de personnes qui ont perdu leur emploi et de la probabilité que certaines auront du mal à trouver du travail dans l’économie postpandémique, atteindre et maintenir un emploi maximal exigera plus qu’une politique monétaire de soutien», Jerome H. Powell, président du Conseil fédéral Réserve, a déclaré mercredi dans un discours à l’Economic Club de New York. «Cela nécessitera un engagement à l’échelle de la société.»

M. Powell a qualifié de «primordiale» les politiques qui mettraient fin à la pandémie de coronavirus dès que possible et a déclaré que les travailleurs et les entreprises qui avaient été perturbés par la crise «auraient probablement besoin d’un soutien continu».

Le chômage demeure fortement élevé à 6,3 pour cent, contre 3,5 pour cent avant la pandémie, et grimpe à environ 10 pour cent après ajustement pour les statuts d’emploi mal classés et les récents abandons de la population active.

La douleur a également été inégale. L’emploi n’a baissé que de 4 pour cent pour les travailleurs gagnant des salaires élevés, mais «de 17 pour cent stupéfiant» pour le quartile inférieur des salariés, a souligné M. Powell.

Par ailleurs, il a noté que «l’inflation a été beaucoup plus faible et plus stable au cours des trois dernières décennies qu’auparavant», et a ajouté plus tard qu’il ne s’attendait pas à ce qu’elle s’accélère de manière durable à la sortie de la pandémie.

Les économistes ont souvent considéré un emploi élevé et une faible inflation comme des objectifs contradictoires. Les politiques qui favorisent une forte demande et ramènent les travailleurs sur le marché du travail peuvent faire grimper les salaires alors que les entreprises se disputent les talents, les incitant à augmenter les prix à la fois parce qu’elles doivent répercuter leurs coûts croissants et parce que les consommateurs avides accepteront de telles augmentations – du moins en théorie. Mais l’arithmétique a changé au cours des dernières décennies, car l’inflation annuelle est restée bloquée en dessous de l’objectif de 2% de la Fed, même pendant de longues périodes de très faible chômage.

Le président Biden et les principaux démocrates agissent rapidement pour essayer d’approuver un programme de secours en cas de pandémie de 1,9 milliard de dollars. Mais certains économistes, y compris l’ancien secrétaire au Trésor Lawrence H. Summers, ont averti que le paquet volumineux pourrait déclencher des augmentations de prix longtemps dormantes. De nombreux législateurs républicains ont également cité ce risque comme une raison de s’opposer au paquet.

M. Powell n’a pas spécifiquement pesé sur le paquet, mais il a semblé réfuter bon nombre de ces préoccupations. Lui et ses collègues ont fait preuve d’une voix inhabituelle pour réclamer plus de soutien fiscal à l’économie tout au long de l’ère des coronavirus, certains affirmant que le risque le plus important est faire trop peu plutôt que d’en faire trop.

«Je suis réticent à entrer dans ce qui est clairement un débat très actif», a déclaré M. Powell, interrogé spécifiquement sur la politique budgétaire. Mais il a ajouté que «c’est l’outil essentiel pour cette situation».

Les propres politiques de la Fed devraient stimuler la croissance. La banque centrale a abaissé les taux d’intérêt à près de zéro en mars et a acheté environ 120 milliards de dollars d’obligations garanties par le gouvernement par mois. Il vise à maintenir l’emprunt bon marché et le crédit aux entreprises et aux ménages.

Les taux bas sont susceptibles de durer longtemps. M. Powell et ses collègues ont déclaré l’année dernière qu’ils ne s’inquiéteraient que de trop peu d’emplois, pas de trop, et qu’ils tireraient pendant des périodes d’inflation légèrement plus élevée, visant une moyenne de 2% au fil du temps. Les responsables ont clairement indiqué qu’ils prévoyaient de regarder au-delà de l’inflation qui devrait survenir cette année sans augmenter les coûts d’emprunt pour refroidir l’économie.

L’inflation est mesurée en prenant le coût d’un panier de biens et services de consommation et en le comparant au coût des mêmes produits un an plus tôt. Les prix qui ont fortement chuté dans certaines catégories au début de la pandémie – comme les billets d’avion, les séjours à l’hôtel et les vêtements de travail – reviennent à des niveaux plus normaux. Cela signifie que la mesure augmentera mécaniquement par rapport aux mois déprimés de 2020.

Certains économistes ont averti qu’un rebond rapide de la demande des consommateurs alimenté par de gros plans de secours fédéraux pourrait faire grimper les prix. Les Américains ont amassé des des économies car les politiques de distanciation sociale les empêchent d’accéder aux restaurants et aux centres commerciaux et que les chèques de relance du gouvernement tamponnent leurs comptes bancaires. Ils pourraient dépenser cet argent une fois les verrouillages levés, même si l’offre reste limitée; par exemple, la demande de vacances pourrait rebondir même si les compagnies aériennes effectuent toujours moins de liaisons quotidiennes.

Il est moins clair si une telle poussée équivaudrait à un rebond ponctuel ou à une augmentation soutenue qui incite les consommateurs et les entreprises à s’attendre à des prix toujours plus élevés. La plupart des responsables de la Fed semblent parier sur le premier. Alors que les prix ont explosé temporairement au cours des dernières décennies, l’inflation a été en grande partie bénigne et même un peu trop faible pour le confort dans une grande partie du monde développé.

« Il y a beaucoup d’économies sur les bilans des gens, il y a la politique monétaire, il y a la politique budgétaire – vous pourriez voir une forte croissance des dépenses, et il pourrait y avoir une pression à la hausse sur les prix là-bas », a déclaré M. Powell mercredi. «Encore une fois, je m’attends à ce que cela ne soit ni important ni durable.»

Les responsables de la Fed sont allés jusqu’à suggérer que si un important stimulus budgétaire faisait monter les prix tôt ou tard, ce serait une évolution bienvenue. Les banquiers centraux peuvent relever les taux d’intérêt pour contrôler les hausses de prix, mais il est moins clair qu’ils disposent des outils nécessaires pour revigorer seuls les hausses de prix.

Un peu d’inflation agit comme de la graisse sur les roues de l’économie: elle peut aider les employeurs à augmenter les salaires et permettre aux entreprises de s’adapter à un environnement changeant, et elle laisse à la Fed plus de latitude pour réduire les taux d’intérêt en cas de récession ou de ralentissement futur.

Charles Evans, président de la Federal Reserve Bank of Chicago, a déclaré lors d’un discours La semaine dernière, «il sera essentiel que les décideurs monétaires examinent les augmentations de prix temporaires et ne pensent même pas à réfléchir à un ajustement de la politique tant que les critères économiques que nous avons définis n’auront pas été réalisés.»

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