Le ministère de la Justice fait face à une enquête de plus en plus complexe sur les émeutes du Capitole

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WASHINGTON – Les responsables du ministère de la Justice ajoutent des procureurs et des agents à leur enquête tentaculaire sur l’attaque du 6 janvier contre le Capitole alors qu’il entre dans une phase plus compliquée et ils élaborent des stratégies sur la façon de gérer l’importante charge de travail, notamment en essayant d’éviter un arriéré potentiel dans les tribunaux, selon les responsables de l’application des lois.

Leur effort pour inculper des affaires plus complexes était évident vendredi lorsque les procureurs ont obtenu un acte d’accusation élargir une affaire de complot existante contre la milice de droite, les Oath Keepers, accusant six autres membres présumés du groupe d’avoir organisé une attaque de type militaire contre le Capitole pour aider le président Donald. J. Trump annule les résultats des élections et reste au pouvoir.

L’enquête a déjà abouti à des accusations contre plus de 230 personnes et à des dizaines de citations à comparaître. Plus d’une douzaine de procureurs fédéraux de tout le pays ont été affectés à travailler avec le bureau du procureur américain à Washington, qui dirige l’enquête, et cela pourrait conduire à 400 à 500 affaires pénales au total, selon un responsable des forces de l’ordre.

Michael R. Sherwin, l’avocat américain par intérim à Washington qui a supervisé l’enquête, quittera bientôt son poste. Mais les responsables prévoient de le garder pour continuer à superviser l’enquête depuis le siège du ministère de la Justice à Washington, selon des personnes familières avec les discussions sur le leadership.

Le bureau de terrain du FBI à Washington, qui a agi rapidement dans les jours qui ont suivi l’attaque pour gérer une quantité volumineuse de conseils, d’indices numériques et d’entretiens, verra une plus grande partie de ce travail être confiée à des bureaux de terrain à travers le pays. La Section des opérations de terrorisme domestique du bureau, qui a longtemps supervisé l’enquête depuis le siège du FBI, coordonnera ce travail.

Dans les semaines qui ont immédiatement suivi le siège du Congrès, la rapidité de l’enquête du FBI a fourni une lueur d’espoir que les émeutiers seraient tenus pour responsables, alors que le gouvernement était aux prises avec des défaillances de sécurité qui ont permis à la foule pro-Trump de violer l’un des plus fortifiés. bâtiments dans l’une des villes les plus sûres du pays.

Mais l’enquête a maintenant atteint un point d’inflexion, où les cas faciles ont pour la plupart été élaborés et où des cas plus complexes se profilent.

M. Sherwin a signalé le changement le mois dernier lors d’une conférence de presse, affirmant que le rythme des arrestations plafonnerait alors que les procureurs se concentraient sur la construction «des affaires de complot plus compliquées liées à une possible coordination entre les milices».

Maintenant, les procureurs fédéraux discutent d’obtenir des plaidoyers de culpabilité des accusés et tentent d’obtenir la coopération des suspects, selon un responsable de l’application des lois.

Les enquêtes criminelles majeures dépendent souvent des renseignements des informateurs et des témoins coopérants, affirment les procureurs actuels et anciens. Mais l’enquête antiémeute, qui a été très inhabituelle à bien des égards, a abouti à des centaines d’accusations avec peu de coopération de la part des personnes impliquées et reposant presque entièrement sur des preuves recueillies sur les réseaux sociaux et des conseils de membres de la famille et de connaissances.

Pour déposer des accusations plus graves accusant des suspects de complots organisés pour renverser les élections, le gouvernement peut avoir besoin de la coopération de ceux déjà balayés par le FBI qui pourraient vouloir une peine moins sévère.

«Les coopérateurs sont les experts de facto sur un crime parce qu’ils sont à l’intérieur d’un complot», a déclaré Glenn Kirschner, un ancien procureur de Washington qui s’est concentré sur les affaires d’homicide et de racket. «Ils peuvent apporter des preuves directes au jury sur qui jouait quel rôle à l’intérieur; quelle était la hiérarchie et quelle était la structure à l’intérieur de l’organisation. »

Le ministère de la Justice a d’abord accusé les membres des Oath Keepers le mois dernier d’avoir comploté pour se rendre à Washington pour violer le Capitole, sa première affaire de conspiration majeure, sans coopération. Dans les charges initiales, les procureurs ont noté que trois membres du groupe pouvaient être vus dans des vidéos largement diffusées, vêtus d’un équipement paramilitaire et se déplaçant de manière coordonnée à travers la foule chaotique.

Vendredi, le département a inculpé six autres personnes dans le complot, y compris Kelly Meggs, le leader autoproclamé de la section de Floride de l’organisation qui, selon l’acte d’accusation, a écrit sur Facebook: «Messieurs, nous nous dirigeons vers DC.» Un autre gardien du serment de Floride, Graydon Young, a organisé un entraînement aux armes à feu et au combat pour lui-même et pour d’autres, selon l’acte d’accusation.

Les membres des Oath Keepers qui ont été accusés de complot n’ont jusqu’à présent montré aucun signe public de leur volonté de coopérer. L’un d’eux, Thomas E. Caldwell, a juré de combattre ces accusations devant le tribunal.

Mais cela peut changer. Cette semaine, Dominic Pezzola, membre du groupe nationaliste extrémiste de droite les Proud Boys, a indiqué dans un dossier judiciaire qu’il serait prêt à plaider coupable et à «se faire pardonner».

Si le ministère de la Justice pouvait obtenir des plaidoyers de culpabilité, cela pourrait alléger la pression sur les tribunaux fédéraux de Washington, qui ont interrompu presque tous les procès en réponse à la pandémie de coronavirus et font face à un arriéré d’un an.

Le juge en chef Beryl A. Howell de la Cour fédérale du district de Washington, qui au début de sa carrière a travaillé à Capitol Hill en tant qu’assistant du sénateur Patrick J. Leahy, démocrate du Vermont, n’a fait aucun effort pour cacher son dédain pour une partie du Capitole. cas suspects.

«Ce qui s’est passé ce jour-là est une conduite criminelle qui est destinée à figurer dans les livres d’histoire de ce pays», a-t-elle déclaré lors d’une procédure dans le cas de Richard «Bigo» Barnett, qui a été vu sur des photographies les pieds appuyés sur un bureau dans le bureau du président Nancy Pelosi. Il a plaidé non coupable des accusations selon lesquelles il est entré illégalement dans le Capitole avec une arme dangereuse, une canne utilisée comme un pistolet paralysant.

Le juge Howell a déclaré que les accusations n’avaient pas réussi à «saisir correctement la portée de ce que M. Barnett est accusé de faire ici», et elle a déclaré que les résidents «vivaient toujours ici à Washington, DC, avec les conséquences de la violence que cet accusé est. aurait participé à. »

Le juge Howell a également déclaré au National Law Journal qu ‘«il ne fait aucun doute que dans les affaires pénales où l’accusé veut un procès, les procès ont tous été retardés.» Mais elle a déclaré que le tribunal avait «un plan pour démarrer dès que nous reprendrons les procès». Une porte-parole a déclaré que les détails étaient en cours d’élaboration.

Bien qu’un arriéré se soit accumulé en raison de la pandémie, le dossier du tribunal montre que de nombreuses affaires pénales ont continué d’être traitées et conclues dans des procédures vidéo, alors que les accusés parviennent à des accords de plaidoyer avec les procureurs et sont condamnés.

Même ainsi, M. Kirschner a prédit que «les rôles du tribunal seront écrasés si le ministère de la Justice ne plaide pas tout un tas de ces affaires», estimant que la Cour fédérale du district de Washington traite environ 400 affaires par an.

Les procureurs ont déclaré qu’ils s’attendaient à ce que les membres de groupes extrémistes souhaitent que leur affaire soit jugée afin qu’ils puissent utiliser le lieu comme plate-forme pour leur propagande. Mais ils ne verront peut-être pas bientôt le temps au tribunal.

Alan feu contribué au reportage de New York, et Adam Goldman de Washington.

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