Le cofondateur du projet Lincoln démissionne du conseil d’administration au milieu d’une crise qui s’aggrave

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La crise qui a ravagé le groupe anti-Trump, le Lincoln Project, s’est aggravée vendredi lorsque Steve Schmidt, cofondateur, a démissionné brusquement du conseil d’administration et d’anciens employés ont renouvelé leurs demandes de libération des accords de non-divulgation afin de fournir plus d’informations sur l’organisation. traitement des allégations de harcèlement contre un autre co-fondateur, John Weaver.

M. Schmidt restera au sein de l’organisation à titre de cadre après avoir pris un congé temporaire. Il a démissionné du conseil pour apaiser une fureur croissante autour du projet Lincoln, mais n’avait rejoint le conseil qu’après les élections de novembre.

Dans une déclaration extraordinaire vendredi soir, M. Schmidt a décrit avoir été agressé sexuellement à l’adolescence, évoquant sa propre expérience alors qu’il cherchait à expliquer sa réponse largement critiquée aux allégations contre M. Weaver.

«Je suis extrêmement en colère à ce sujet», a-t-il déclaré à propos des actions de M. Weaver, qui impliquaient des messages sexuels non désirés à de nombreux jeunes hommes. «Je suis en colère parce que je connais les dommages qu’il m’a causés, et je connais le chemin à parcourir pour chaque jeune homme qui a fait confiance, craint et a été maltraité par John Weaver.»

Mais alors que M. Schmidt a réitéré son affirmation selon laquelle il n’avait eu connaissance du comportement de M. Weaver que le mois dernier, un ancien employé du Lincoln Project a déclaré au New York Times que M. Schmidt était au courant d’ici octobre 2020 au plus tard. L’ancien employé a décrit être dans la pièce lorsque M. Schmidt en a parlé.

M. Schmidt a publié la déclaration vendredi soir après qu’un avocat d’un troisième cofondateur, Jennifer Horn, ait envoyé au Lincoln Project un avis lui enjoignant de conserver les documents en prévision d’un procès, selon une personne familière avec la communication.

La tourmente est un coup dommageable pour le projet Lincoln, qui avait émergé au cours de la dernière année comme le principal groupe de républicains opposé à la présidence de Donald J. Trump. Le groupe a embroché M. Trump avec des publicités moqueuses et a attiré un large public à gauche.

Mais depuis les élections, son noyau dur s’est fracturé. Deux membres du conseil, Ron Steslow et Mike Madrid, parti en décembre. George T. Conway III, un autre personnage clé, est également parti. Une autre cofondatrice, Jennifer Horn, a récemment démissionné, publiant une déclaration cinglante, uniquement pour que le groupe tweete ses messages Twitter privés avec un journaliste.

Vendredi, davantage d’anciens employés ont rejoint une lettre ouverte demandant la libération de leurs accords de non-divulgation, affirmant qu’ils souhaitaient rendre publiques des informations supplémentaires. L’animateur d’une émission sur la branche média du groupe démissionné après moins d’une semaine. Et un grand expert des affaires internationales, l’éminent conservateur anti-Trump Tom Nichols, a déclaré qu’il démissionnait de son poste de conseiller non rémunéré du groupe.

La réaction contre le projet Lincoln a commencé avec la révélation du mois dernier que M. Weaver avait harcelé à plusieurs reprises de jeunes hommes et au moins un mineur. Il s’est intensifié jeudi avec des rapports publiés selon lesquels les dirigeants étaient au courant du harcèlement de l’année dernière et n’ont pas agi, la demande d’anciens travailleurs d’être libérés de leurs NDA et la publication non autorisée des messages Twitter de Mme Horn.

Les hauts responsables du projet Lincoln ont déclaré jeudi soir qu’ils embauchaient un enquêteur externe pour examiner le mandat de M. Weaver, promettant la transparence et disant que la conduite de M. Weaver «doit être prise en compte».

Dans sa déclaration, M. Schmidt a répété ce qu’il avait dit à plusieurs reprises: qu’il n’était pas au courant du harcèlement en ligne de jeunes hommes par M. Weaver jusqu’au mois dernier. Mais un ancien employé du Lincoln Project a déclaré au New York Times que M. Schmidt était au courant du comportement de M. Weaver en octobre 2020 au plus tard; l’ancien employé, qui a parlé sous couvert d’anonymat en raison d’un accord de non-divulgation, a décrit être dans la salle lorsque M. Schmidt en a parlé.

Plusieurs autres personnes qui travaillaient pour le groupe ont déclaré que les dirigeants du groupe en avaient connaissance encore plus tôt, l’été dernier.

Mme Horn, qui a démissionné du projet Lincoln la semaine dernière, a déclaré jeudi dans un communiqué qu’elle avait récemment appris que d’autres dirigeants du groupe avaient ignoré les avertissements concernant la conduite de M. Weaver.

Les jeunes hommes à qui elle s’est entretenue étaient «blessés que leurs expériences aient été niées, en colère d’avoir été utilisés et menti, et craignant d’être à nouveau ciblés», a-t-elle écrit. «Lorsque j’ai parlé à l’un des fondateurs pour lui faire part de mes objections et de mes préoccupations, j’ai été crié dessus, rabaissé et menti.

D’autres divulgations pourraient être imminentes. Huit anciens employés et associés – six jeudi soir et deux autres vendredi – ont maintenant signé la lettre demandant la libération de leurs NDA, affirmant qu’ils souhaitaient divulguer des informations «qui aideraient la presse, le public et nos donateurs à répondre aux questions. intéressant l’intérêt public. » Les signataires n’ont pas encore parlé publiquement, mais ils ont fourni une copie de la lettre au New York Times.

Ils ont dit qu’ils n’étaient pas à l’aise de contacter directement l’organisation pour être libérés de leurs NDA, comme l’ont suggéré les responsables du projet Lincoln. dans un rapport.

« Il est absurde, déraisonnable et insensible » de s’attendre à ce que les victimes et leurs proches contactent et engagent les personnes et les organisations accusées de protéger le prédateur même en question. Bien qu’ils n’aient pas signé leur nom, leur identité est connue du Times.

Une nouvelle controverse a éclaté jeudi soir lorsque le projet Lincoln a publié captures d’écran sur le compte Twitter de Mme Horn, révélant ses messages directs avec un journaliste, puis les supprimant rapidement. Accès non autorisé à un compte de réseau social peut être illégal, selon les circonstances.

Dans sa déclaration de vendredi, M. Schmidt s’est excusé auprès de Mme Horn, la qualifiant de «membre important et précieux de notre équipe».

Ces postes ont été la dernière goutte pour M. Nichols, un expert des affaires internationales à l’US Naval War College, qui annoncé vendredi qu’il mettait fin à ses liens avec l’organisation.

«Je réfléchis à l’opportunité de continuer mon association depuis un certain temps», a déclaré M. Nichols dans un courriel adressé au Times. «J’ai été bouleversé par le comportement méprisable de John Weaver et préoccupé par le conflit public en cours entre les directeurs, mais j’ai pris ma décision finale hier lorsque les messages personnels de Jennifer Horn ont été publiés. Je suis heureux qu’ils engagent un conseiller externe pour les aider à tout régler, et j’espère qu’il y aura une responsabilité pour ce qui s’est passé avec Weaver.

M. Nichols a déclaré qu’en tant que bénévole, il n’avait aucune idée de la gouvernance interne du groupe.

M. Weaver, 61 ans, est un conseiller de longue date de la campagne présidentielle républicaine qui s’est fait connaître lors des courses de John McCain en 2000 et 2008 et a également travaillé pour John Kasich en 2016. The Times signalé le mois dernier, basé sur des entretiens avec 21 jeunes hommes, que M. Weaver avait depuis des années envoyé en ligne des messages non sollicités et sexuellement provocants.

La plus jeune personne interrogée par le Times avait 14 ans lorsque M. Weaver l’a contacté pour la première fois; les messages sont devenus ouvertement sexuels après ses 18 ans.

Jeudi, The Associated Press et Magazine de New York, citant d’anciens employés non identifiés, a rapporté que les dirigeants du projet Lincoln étaient au courant du comportement de M. Weaver l’été dernier, ce que M. Schmidt a continué de nier. M. Weaver a pris un congé médical du groupe en août et a annoncé le mois dernier qu’il ne reviendrait pas.

Dans sa déclaration de jeudi, le Lincoln Project a déclaré que M. Weaver nous avait «trahis tous» et qu’il faisait appel à «un professionnel extérieur de premier ordre» pour «établir à la fois la responsabilité et les meilleures pratiques à l’avenir».

Dans le même temps, les dirigeants du groupe ont rejeté à plusieurs reprises les reportages sur le moment où ils avaient appris le comportement de M. Weaver et la démission de Mme Horn comme des emplois à succès de partisans de l’ancien président Donald J.

Les huit anciens employés et associés ont exprimé leur colère à ce sujet dans leur lettre ouverte. Pour insinuer que leurs efforts constituaient une attaque de droite, ils ont écrit, «n’est pas conforme aux valeurs que nous nous sommes engagés à défendre, et ressemble à la tactique et au comportement que nous avons rejoint le projet Lincoln pour vaincre.

Alors qu’un certain nombre de personnes impliquées dans le projet Lincoln étaient considérées comme des cofondateurs, les quatre consultants politiques au départ étaient M. Schmidt, M. Weaver, Reed Galen et Rick Wilson. Ils ont créé un conseil d’administration de trois membres composé de M. Galen, M. Madrid et M. Steslow, qui dirigeait un entrepreneur clé, TUSK Digital. Mme Horn s’est également jointe au début du processus, Sarah Lenti a été nommée directrice générale et Matthew Sanderson a été embauché comme avocat général.

Au début, le groupe n’était pas considéré comme une source importante d’argent, mais bientôt, à mesure que le sentiment anti-Trump augmentait, des millions de dollars de dons commencent à affluer. Après les élections, des fissures sur l’argent et le contrôle sont apparues, et il y a eu un mouvement pour ajouter de nouvelles membres du conseil, ce qui entraîne des tensions au sein de l’organisation.

Le projet Lincoln a attribué Le départ de Mme Horn à un différend sur l’argent, disant qu’elle avait récemment demandé «un paiement immédiat de ‘prime à la signature’ de 250 000 $ et un contrat de consultation de 40 000 $ par mois», et qu’en décembre elle avait «exigé un siège au conseil Lincoln Project, une émission de télévision, une mission d’hébergement de podcast et un personnel pour gérer ces efforts. »

Mme Horn a qualifié de «manifestement fausses» les allégations selon lesquelles son départ était motivé financièrement.



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