La mission chinoise sur Mars est proche de l’orbite de la planète rouge

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L’agence spatiale chinoise a un penchant pour le secret autour de ses missions. Il a fait preuve d’une plus grande ouverture au cours de l’année écoulée, fournir une vidéo en direct sur les médias d’État du lancement de sa mission Chang’e-4 sur la lune. Si elle annonce une heure d’arrivée plus précise, nous la fournirons ici.

Tianwen-1 a été lancé depuis la Chine en juillet dernier, profitant d’une période où Mars et la Terre étaient les plus proches l’un de l’autre lors de leurs voyages autour du soleil. Cela permet un transit relativement court entre les deux mondes.

Pour rattraper Mars, le vaisseau spatial a tiré ses moteurs à plusieurs reprises, corrigeant sa trajectoire afin qu’il puisse s’approcher de la planète rouge à l’angle correct. Le dernier tir de moteur a eu lieu le 5 février et la sonde renvoyé des photos de la planète rouge à une distance d’environ 1,3 million de miles.

Mercredi, le moteur se rallumera, dépensant une grande partie du carburant restant du vaisseau spatial lors d’une manœuvre de freinage. Cela devrait le ralentir considérablement et permettre à la sonde d’être capturée par la gravité martienne. Là, il tournera à une distance de sécurité, rejoignant l’autre groupe d’explorateurs robotiques en orbite martienne et se préparant à cette tentative d’atterrissage en surface ultérieure.

L’histoire des vols spatiaux est jonchée de voyages ratés sur Mars, y compris une mission chinoise en 2011 qui n’est jamais sortie de l’orbite terrestre après l’échec de la fusée russe sur laquelle elle voyageait. Et quelques vaisseaux spatiaux ont trébuché lors de cette dernière étape de préparation à l’entrée en orbite martienne.

Par exemple, en 1999, Mars Climate Orbiter de la NASA a subi une erreur de navigation – les unités anglaises n’ont pas été converties en métrique – et le vaisseau spatial brûlé dans l’atmosphère martienne. En 1992, la NASA a perdu le contact avec son vaisseau spatial Mars Observer quelques jours avant son arrivée sur Mars, peut-être à cause de une rupture de la conduite de carburant. Après une mission soviétique en 1974, Mars 4, n’a pas réussi à tirer ses roquettes rétro, le vaisseau spatial a navigué loin de Mars.

Pourtant, le défi de l’orbite de Mars n’est rien comparé à l’atterrissage là-bas.

L’orbiteur porte un atterrisseur et un rover qui rendront le transit difficile vers la surface. La Chine dit qu’elle le fera tentative d’atterrir sur Mars en mai, mais il n’a pas précisé de date.

Sa destination est Utopia Planitia, un grand bassin dans l’hémisphère nord qui a très probablement été autrefois touché par un météore, et qui a été visité par Pays Viking 2 de la NASAr en 1976. L’un des objectifs de la mission Tianwen-1 est de mieux comprendre la répartition de la glace dans cette région, que les futurs colons humains sur Mars pourraient utiliser pour se maintenir.

Atterrir sur la planète rouge est périlleux. Les engins spatiaux descendent à grande vitesse et la faible atmosphère ne contribue guère à ralentir le trajet vers le sol. Le frottement de l’air génère toujours une chaleur extrême qui doit être absorbée ou dissipée. Un certain nombre de missions soviétiques, de la NASA et européennes se sont écrasées. Seule la NASA a atterri intacte plus d’une fois.

Le vaisseau spatial chinois passera des mois en orbite autour de Mars pour vérifier les systèmes et choisir un point d’atterrissage qui ne sera pas trop dangereux.

S’il atterrit en un seul morceau, le rover aura besoin d’un nom. Après les nominations de personnes en Chine, un panel d’experts sélectionné 10 demi-finalistes. Parmi eux, selon les médias d’État, se trouvent Hongyi, d’un mot chinois pour ambition et persévérance; Qilin, une créature à sabots de légende chinoise; et Nezha, une jeune divinité qui est considérée comme un patron de la jeunesse rebelle.

Depuis que la Chine a lancé sa mission sur Mars en juillet, il a été sur la lune et retour.

La mission Chang’e-5 a décollé en novembre, a collecté des échantillons lunaires, puis les a ramenés sur Terre pour que les scientifiques les étudient. C’était la première nouvelle cache de roches lunaires depuis la dernière mission lunaire de l’Union soviétique en 1976.

La mission chinoise Chang’e-4, le premier à atterrir de l’autre côté de la lune, est toujours en fonctionnement et son rover Yutu-2 étudie toujours la surface lunaire plus de deux ans après son lancement.

La première sonde robotique à arriver sur Mars cette année était Hope, un orbiteur de l’agence spatiale émergente des Émirats arabes unis. Il est arrivé mardi et se lancera dans une étude de l’atmosphère de la planète rouge, aidant les planétaires à comprendre la dynamique météorologique de Mars.

Le troisième nouveau visiteur sur Mars sera Perseverance, le dernier rover de la NASA. Il a été lancé un peu plus tard que les deux autres engins spatiaux en juillet dernier et sautera l’orbite martienne, se dirigeant directement vers la surface de la planète le 18 février.

L’explorateur robotique serait le cinquième rover de la NASA sur Mars, et il est très similaire à Curiosity, qui explore maintenant le cratère Gale. Le nouveau rover porte un ensemble différent d’instruments scientifiques et sera explorez le cratère Jezero, un lac asséché qui, selon les scientifiques, pourrait être une bonne cible pour rechercher des preuves fossilisées de la vie microbienne martienne éteinte.

La mission tentera également une nouvelle première sur la planète rouge: piloter un hélicoptère dans l’atmosphère vaporeuse de Mars. L’hélicoptère Ingenuity de la NASA sera déposé par le rover peu de temps après l’atterrissage. Ensuite, il tentera un certain nombre de vols d’essai dans des airs aussi fins que les parties supérieures de l’atmosphère terrestre, visant à démontrer que Mars peut être explorée aussi bien dans les airs que sur le sol.

Il y a un peu de monde autour de la planète rouge.

Six orbiteurs étudient actuellement la planète depuis l’espace. Trois y ont été envoyés par la NASA: Mars Odyssey, lancé en 2001, Mars Reconnaissance Orbiter, lancé en 2005, et MAVEN, qui a quitté la Terre en 2013.

L’Europe a deux vaisseaux spatiaux en orbite. Son orbiteur Mars Express a été lancé en 2003 et l’ExoMars Trace Gas Orbiter a décollé en 2016 et est partagé avec le programme spatial russe.

L’Inde exploite le sixième vaisseau spatial, la mission Mars Orbiter, également connue sous le nom de Mangalyaan, qui a été lancée en 2013.

Deux missions américaines opèrent actuellement sur le terrain. Curiosity est en mouvement depuis 2012. Il est rejoint par InSight, qui étudie les marsquakes et autres propriétés internes de la planète rouge depuis 2018. Une troisième mission américaine, le rover Opportunity, a expiré en 2019 lorsqu’une tempête de poussière lui a fait perdre de la puissance. .

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