La Cour suprême rejette les efforts de l’Alabama pour exclure le pasteur de la chambre d’exécution

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WASHINGTON – La Cour suprême tard jeudi soir laisser tenir une décision qui a interrompu l’exécution d’un détenu de l’Alabama à moins que l’État n’autorise son pasteur à être présent dans la chambre de la mort.

Le détenu, Willie B.Smith III, un chrétien, a cherché à ce que son pasteur, Robert Paul Wiley Jr., lui fournisse des conseils et un réconfort spirituels, ses avocats ont écrit, «Y compris en lui tenant la main, en priant avec lui dans ses derniers instants et en facilitant la transition entre les mondes des vivants et des morts.»

Les responsables de la prison ont rejeté la demande en vertu d’une politique récemment révisée interdisant aux conseillers spirituels de la chambre d’exécution de toutes les confessions. Une cour d’appel fédérale a alors statué que l’exécution ne pouvait avoir lieu que si le pasteur Wiley était autorisé à être présent.

L’ordonnance de la Cour suprême indiquait seulement qu’elle n’annulerait pas l’injonction prononcée par la cour d’appel exigeant la présence du pasteur. Cela n’a donné aucune raison.

L’ordonnance ne précise pas comment chaque juge a voté. Mais la juge Amy Coney Barrett s’est jointe à l’aile libérale de trois membres de la cour – composée des juges Stephen G.Breyer, Sonia Sotomayor et Elena Kagan – pour laisser la décision de la cour d’appel tenir.

«L’Alabama n’a pas porté son fardeau de montrer que l’exclusion de tous les membres du clergé de la chambre d’exécution est nécessaire pour assurer la sécurité de la prison», a écrit le juge Kagan pour ces quatre juges dans une opinion concordante. «L’État ne peut donc pas maintenant exécuter Smith sans la présence de son pasteur, pour faciliter ce que Smith appelle la ‘transition entre les mondes des vivants et des morts’.»

«La sécurité des prisons est, bien entendu, un intérêt impérieux de l’État», a écrit le juge Kagan. « Mais la pratique passée, en Alabama et ailleurs, montre qu’une prison peut assurer la sécurité sans exclure tous les membres du clergé de la chambre d’exécution. »

Le juge Clarence Thomas a écrit qu’il aurait levé l’injonction mais n’a donné aucun motif.

Dans une dissidence, le juge Brett M. Kavanaugh, accompagné du juge en chef John G. Roberts Jr., a écrit que lui aussi aurait levé l’injonction.

«Parce que la politique de l’État est non discriminatoire et, à mon avis, sert les intérêts impérieux de l’État en assurant la sûreté, la sécurité et la solennité de la salle d’exécution», a-t-il écrit, «j’aurais accueilli la demande de l’État d’annulation de l’injonction.

Le juge Kavanaugh a ajouté quelques conseils pratiques.

«Les États qui veulent éviter des mois ou des années de retards dans les procédures judiciaires», écrit-il, «devraient trouver un moyen de permettre aux conseillers spirituels d’entrer dans la salle d’exécution, comme l’ont fait d’autres États et le gouvernement fédéral. Cela permettrait non seulement de répondre aux demandes des détenus, mais aussi d’éviter de nouveaux retards et de mettre fin depuis longtemps aux familles des victimes. »

Le vote des juges Samuel A. Alito Jr. et Neil M. Gorsuch n’était pas clair.

M. Smith a été condamné à mort en 1992 pour avoir volé, enlevé et assassiné Sharma Ruth Johnson après l’avoir approchée à un guichet automatique.

Crédit…Département de correction de l’Alabama

L’affaire était la dernière d’une série de disputes sur les rôles que les conseillers spirituels peuvent jouer lors des exécutions qui ont amèrement divisé les juges. En 2019, la Cour suprême a permis l’exécution d’un autre détenu de l’Alabama, Domineque Ray, un musulman, par un vote de 5 contre 4. À l’époque, l’Alabama permettait seulement à un aumônier chrétien employé par le système carcéral d’offrir des conseils spirituels aux détenus condamnés pendant leurs derniers moments.

Le juge Kagan, écrivant au nom des dissidents en 2019, a déclaré que la majorité avait «profondément tort». Selon la politique de l’Alabama, écrit-elle, «un prisonnier chrétien peut demander à un ministre de sa propre foi de l’accompagner dans la chambre d’exécution pour dire ses derniers rites».

«Mais si un détenu pratique une religion différente – que ce soit l’islam, le judaïsme ou tout autre – il ne peut pas mourir avec un ministre de sa propre foi à ses côtés», a écrit le juge Kagan.

Environ deux mois plus tard, le tribunal a été confronté à une affaire similaire du Texas et est parvenu à une conclusion différente, rester l’exécution d’un détenu bouddhiste dont la demande de présence de son conseiller spirituel dans la chambre d’exécution avait été rejetée.

Dans une commande brève et non signée, le tribunal a déclaré que le Texas ne pouvait pas exécuter le détenu, Patrick H. Murphy, «à moins que l’État n’autorise le conseiller spirituel bouddhiste de Murphy ou un autre révérend bouddhiste de l’État ayant choisi d’accompagner Murphy dans la chambre d’exécution pendant l’exécution.

Dans une opinion concordante, le juge Kavanaugh a écrit que la politique de l’État consistant à autoriser uniquement les aumôniers chrétiens et musulmans à assister aux exécutions constituait une discrimination religieuse inconstitutionnelle. «Le gouvernement ne peut pas discriminer la religion en général ou contre des confessions religieuses particulières», a-t-il écrit.

Le juge Kavanaugh a écrit que les États pouvaient exclure les conseillers de toutes les dénominations de la chambre d’exécution, mais ne permettraient peut-être pas à certains d’être présents.

En réponse, l’Alabama a changé sa politique, excluant désormais tous les conseillers spirituels de la chambre de la mort. M. Smith a contesté cette politique en vertu d’une loi fédérale qui oblige les États à respecter une norme exigeante pour les actions qui imposent un fardeau aux droits religieux.

Les responsables de l’Alabama ont répondu que la nouvelle politique était justifiée par des problèmes de sécurité.

Un panel divisé de trois juges de la Cour d’appel des États-Unis pour le 11e circuit, à Atlanta, a jugé que la politique de l’Alabama avait échoué à ce test. Il a ordonné à l’état « Pour permettre à Smith d’avoir le pasteur Wiley présent dans la chambre d’exécution au moment de l’exécution. »

La juge Beverly B. Martin, écrivant au nom de la majorité, a noté que les fonctionnaires fédéraux avaient permis aux conseillers spirituels de réconforter les détenus lors des récentes exécutions. Elle a déclaré que les responsables de la prison auraient dû explorer des alternatives, comme la vérification des antécédents des conseillers désignés, pour répondre à leurs problèmes de sécurité.

Les responsables de l’Alabama ont déposé une application d’urgence demandant à la Cour suprême de leur permettre d’exécuter M. Smith sans la présence de son pasteur «pour préserver la sécurité et la solennité de l’exécution».

Le Fonds Becket pour la liberté religieuse a déposé un mémoire à l’appui de M. Smith.

«Permettre à un conseiller spirituel dans la chambre d’exécution de prier pour quelqu’un alors qu’il passe à la mort est une pratique ancienne et courante», a déclaré le mémoire. «Le gouvernement fédéral et plusieurs États ont fourni des conseillers spirituels aux prisonniers dans de nombreuses exécutions, y compris dans 13 des 20 exécutions effectuées dans tout le pays depuis 2020. Leurs pratiques montrent que ce que Smith demande peut être fait.»

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