James Gunn, auteur primé de science-fiction, décède à 97 ans

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En 1949, alors qu’il était dans la vingtaine et étudiant pour sa maîtrise en anglais, James E. Gunn soumit un morceau de science-fiction à un magazine pulp. «Un jour, j’ai reçu une lettre disant:« J’aime votre histoire «Paradox», et je vous paierai 80 $ pour cela »», se souvient-il dans une interview en 2008. «Ma femme dit que c’était probablement l’expérience la plus transformatrice de nos vies lorsque nous avons réalisé que quelqu’un me paierait pour m’asseoir devant ma machine à écrire.»

Il est resté particulièrement fier de l’intrigue – d’un clochard ivre enlevé par des extraterrestres télépathiques qui, une fois qu’ils ont lu son esprit délirant, abandonnent leurs plans pour subjuguer l’humanité.

Des décennies plus tard, il a rencontré Sam Merwin Jr., l’éditeur qui avait acheté «Paradox», lors d’une convention d’écrivains de science-fiction. Il s’est présenté en disant: « Vous ne vous en souvenez probablement pas, mais vous avez acheté ma première histoire. »

«Merwin a dit:« Je peux vous dire pourquoi », a poursuivi M. Gunn,« et j’ai pensé: «Bon sang, ça est resté dans son esprit tout ce temps». Ensuite, Merwin a révélé: «  C’était parce que tout ce qui était alphabétisé a surgi de la pile de neige fondue.  »

« Alors, » ajouta-t-il, « vous ne voulez jamais être trop content de vous-même. »

Mais M. Gunn avait été tellement enhardi lorsque ses deux premières histoires ont été publiées qu’il a continué à faire de la science-fiction sa carrière. Il a édité 10 anthologies de science-fiction et a écrit une trentaine de livres, dont son dernier roman, «Transformation», en 2017, et une centaine de nouvelles, dont une qu’il a soumise peu de temps avant sa mort à Lawrence, Kan., Le 23 décembre. Il avait 97 ans.

Son décès, qui n’a pas été largement rapporté, a été annoncé par l’Université du Kansas, où il a enseigné sa première classe d’anglais en 1955 et a fondé le Centre Gunn pour l’étude de la science-fiction en 1982.

L’histoire de M. Gunn en 1962, «Les Immortels», sur des personnes qui découvrent le secret de la vie éternelle, a été adapté dans un film ABC-TV, «The Immortal», en 1969 et une série dans la saison 1970-71. Ses romans incluent «The Listeners» (1972), que Carl Sagan a décrit comme «l’une des meilleures représentations fictives de contact avec l’intelligence extraterrestre jamais écrite», et qui a été crédité d’encourager la recherche par le Institut SETI dans la recherche de la vie au-delà de la Terre.

M. Gunn a été nommé grand maître des écrivains de science-fiction et de fantaisie d’Amérique en 2007 et a été intronisé au Temple de la renommée de la science-fiction et de la fantaisie en 2015. Il a remporté un prix Hugo pour son étude critique «Isaac Asimov: les fondations de Science Fiction »(1983) et édité« The New Encyclopedia of Science Fiction »(1988).

Malgré l’incitatif fourni par ce premier chèque de paie, M. Gunn mentionné dans une interview accordée à l’Université du Kansas en 2017, «j’ai souvent fait valoir que l’écriture est un travail vraiment difficile.»

«Beaucoup de fois», dit-il, «je me suis assis devant ma machine à écrire ou mon ordinateur et j’ai vraiment senti que je préférerais tondre la pelouse, faire un travail manuel, plutôt que d’essayer de m’arracher des idées. Mais il y a aussi le sentiment que rester assis là et transformer des concepts en langage approprié est ce que j’étais fait pour faire.

«J’ai dit aux gens», a-t-il ajouté, «que je sens que je gagne ma place ici sur Terre chaque jour lorsque je suis capable de créer quelque chose qui n’existait pas auparavant, et, à son tour, certaines de ces choses entrent dans des histoires qui influencer les gens. »

James Edwin Gunn est né le 12 juillet 1923 à Kansas City, Missouri, de Jesse et Elsie Mae (Hutchison) Gunn. Son père était imprimeur, deux oncles étaient des pressistes, un troisième était correcteur d’épreuves et son grand-père était un éditeur qui figurait dans «Ripley’s Believe It or Not» pour avoir visité chaque comté du pays en tant que représentant des maçons.

Enfant, James a dévoré les contes de fées et les romans de Tarzan. Il a été inspiré pour écrire de la science-fiction à l’adolescence après avoir assisté à un discours de HG Wells.

Il a servi dans la marine pendant la Seconde Guerre mondiale et comme interprète japonais après la guerre, puis a obtenu un baccalauréat en journalisme de l’Université du Kansas en 1947 et une maîtrise en écriture créative en 1951.

En 1947, il épousa Jane Frances Anderson; elle est décédée en 2012. Il laisse dans le deuil leur fils, Kevin. Un autre fils, Christopher, est décédé en 2005.

M. Gunn a dit Le New York Times en 2011, la science-fiction pourrait accélérer l’avenir en suscitant l’imagination des jeunes esprits. Mais il a également reconnu que, comme le disait Arthur C. Clarke, «l’avenir n’est plus ce qu’il était.»

«La tâche de l’écrivain de science-fiction devient de plus en plus difficile à mesure que la science et la technologie rattrapent l’imagination de la science-fiction et que les vieux tropes s’épuisent», a-t-il déclaré. Spécifications électriques magazine en 2007.

Mais la science-fiction et la fantaisie peuvent fournir une évasion de guérison, a-t-il souvent dit, tandis que la vérité peut s’avérer plus étrange.

«Le contact avec d’autres intelligences serait certainement aussi exaltant (ou aussi traumatisant) que tout ce qui est imaginable», a-t-il déclaré dans cette interview, «et la façon dont nous y répondons déterminera le sort de l’humanité et peut-être sa transcendance.

« Alors, a-t-il ajouté, » cela représente un moment critique – peut-être le moment critique – dans la longue histoire de l’humanité, et il nous appartient de le contempler avant que cela ne se produise (si cela se produit).

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